Kontakta författare

Den palaeozoiska eran

Uttrycket Palaeozoic betyder bokstavligen mässigt liv och det är den period som markerar det första utseendet på djur med hårda delar, som snäckor och snören i kroppen. Sådana hårda delar fossilerar anmärkningsvärt väl, det är därför från denna period och framåt som forskare har kunnat kartlägga ökningen och fallet av enskilda grupper av djur och växter.

Rise of Complex Life

Trilobites var mycket framgångsrika leddjur som såg mycket ut som moderna träluckor, men in kom en mängd olika former och storlekar. |

Den första superpredatoren

Denna bisarra ser varelse som heter Anomalocaris var ett av de tidigaste exemplen på en super rovdjur och en av de största varelserna i dess ålder. |

Kambrium period: 543-490 miljoner år sedan

Under den kambriska perioden blir fossilerna hos många djur, som de skalade trilobiterna vanliga och kan hittas på hundratals platser över hela världen. Det kambriska meddelandet framför allt inledde det första utseendet på det komplexa ögat - ett organ som vissa paleontologer tror hjälpte till att påskynda utvecklingsprocessen eftersom det ledde till utveckling av aktiva jägare, som i sin tur drev byte för att utveckla bättre försvar.

Under Kambrium var landet fortfarande en karg och fientlig plats, så allt djurliv bodde i grunt hav runt kanten av jordens kontinenter. Ibland skulle enorma undervattensskred grava upp dessa samhällen och begrava dem under ton lera. Dessa jordskred skulle bevara även de mest känsliga av mjuka kroppsliga djur som fossil, vilket skulle ge oss en extraordinär inblick på hur konstigt och konstigt kambringen egentligen var.

Från klipporna i den kanadensiska Burgess Shale (och andra platser i Kina och Grönland) vet vi att bisarra djur som den jätte leddjur rovdjur Anomalocaris, simmade genom ett främmande landskap som domineras av svampar och primitiva tång.

Det kambriska havet innehöll företrädare för de flesta av de viktigaste djurgrupperna inklusive leddjur ( Anomalocaris och trilobiterna), blötdjur (snäckskal) och hästdjur (sjöborrar, sjöstjärnor). Ännu viktigare är närvaron av en varelse som heter Haikouichthys, en käkelös fisk som levde för cirka 535 miljoner år sedan. Inte bara är det bland de tidigaste formerna av fisk, utan också en av de tidigaste ryggradsdjur, vilket gör den till en av de äldsta kända förfäderna till alla levande ryggradsdjur inklusive oss.

Den första någonsin ryggradsdjur

Sprider sig på land

Mark vid denna tid var fortfarande karg, men redan lav och slem gjorde den första tentativa koloniseringen av torrt land. |

Ordoviciperiod: 490-443 miljoner år sedan

När kambrianen lämnade ordovicern, förblev djurlivet i haven, som var hem för koraller, sjöborrar, sjöstjärnor och snäckskal, men de flesta varelser var leddjur.

Trilobiterna var den överlägset vanligaste gruppen av djur på planeten, men de hade nu förenats av de första cheliceraterna, arthropodgruppen som inkluderar skorpioner. En speciell typ av chelicerat, en havsskorpion, känd som Megalograptus, växte till monsterrika proportioner och kunde till och med krypa ut på land under korta tidsperioder. Marken vid denna tid var fortfarande karga, bortsett från några få typer av mögelform och lav som levde längs strömmarna.

I havet var tidens största rovdjur en gigantisk släkting till modern bläckfisk känd som den jätteortokonen, den växte till cirka 33 fot i längd och var den största rovdjuret i sin tid, förmodligen terroriserade andra havsdjur inklusive vår lilla ryggbenade förfäder. På tal om vilka våra förfäder vid den här tiden representerades av varelser som liknade käkelös fisk och förmodligen bodde på havsbotten och letade efter små matfragment.

En monströs förfader till bläckfisk

Den jätteortokonen var en förfader till modern bläckfisk som växte lika stor som en lastbil. |

Livet i ordovicern

En rekonstruktion av livet i ordoviciens hav som inkluderade trilobiter och bläckfisk. |

En banbrytande anläggning

Cooksonia var bland de kärlväxter som någonsin utvecklats. Med andra ord var det den första växten som skickade skott uppåt, vilket gjorde den till en föregångare för de flesta moderna växter inklusive träd. |

Silurperiod: 443-417 miljoner år sedan

Den siluriska världen såg framsteg i en långsam och stadig takt. I de grunda tropiska regionerna utvecklades komplexa revsystem, byggda av koraller, svampar och bryozoans. Dessa rev var hemma för mindre djur, som käkelös fisk, sjöliljor och brachiopodskal, men leddjur dominerade fortfarande livet.

En sådan leddjur, en havsskorpion som kallas Pterygotus nådde en enorm storlek, men det fanns också riktiga skorpioner som Brontoscorpio, som kunde göra korta besök på land. Utvecklingen av så många stora rovdjur såg vissa käkelösa fiskar utveckla rustningsplätering och avancerade sinnen.

Det var mot slutet av Silurian som livet först började kolonisera landet på ett meningsfullt sätt. De första igenkännliga växterna som Cooksonia, som var bland de första i sitt slag som skickade skott uppåt för att generera energi direkt från solen växte i klumpar nära bäckar och floder tillsammans med flera svamparter. Men vid denna tidpunkt var växterna små och nådde knappt mer än 4 tum höjd.

Bland dessa banbrytande växter fanns de första landdjuren, som inkluderade varelser som liknade tusenbrädor och andra små leddjur. Majoriteten av dessa djur var växtätare, men det fanns också några rovdjur.

Livet i de siluriska haven

En pansrad fisk

Dunkleosteus, en enorm pansarfisk var det högsta rovdjuret i Devons hav. |

Rise of a Natural Dynasty

Devonian var en period där fisken spridit sig och ökade i variation. Det markerar också det första utseendet på hajar i fossilrekorden. |

Devonian period: 417-354 miljoner år sedan

Devoniska perioden såg stora förändringar både på land och i havet. I början av Devons liv var land fortfarande sparsamt, men inom bara några miljoner år hade banbrytande växter som Cooksonia förvandlats till de första riktiga skogarna som dominerades av ett träd som växter kallas Archaeopteris, som växte i stort antal tillsammans med floder och flodmynningar.

Djursamhällen på land dominerades av tusentals och rovdjur som trigonotarbids, som var avlägsna släktingar till moderna spindlar. Det var under Devonian som den första fisken krabbar ut ur vattnet på marken för att förvandlas till luftandning, fyra ben med amfibier.

Tillbaka i havet fanns det nu två typer av snabba och skrämmande rovdjur. Fisken hade kommit åldern; med utvecklingen av en kraftfull käke beväpnad med vassa tänder, vilket gjorde det möjligt för dem att ta itu med aktivt rov; de ökade mycket snabbt i både variation och storlek. Det fanns också de nyutvecklade hajarna, som representerades av Stethacanthus, vars eleganta form och skarpa tänder gjorde dem till formidabla jägare. Men den största och slingraste fisken i Devonhavet var en jättefiskfisk, känd som Dunkleosteus, som kunde nå längder på mer än 26 fot. Dessa förenades av den första beniga fisken, till exempel Hyneria, av vilka några var förfäderna till den beniga fisken som simmar i våra hav idag.

Hur fisk förvandlades till amfibier

En jätte-slända

Karbonfibern var en tid för jätteinsekter, och denna trollslända, Meganeura växte till storleken på moderna örnar. |

Den första reptilen

Petrolacosaurus var bland de första reptilerna som lägger ägg med hårda skal, vilket gjorde det möjligt för den att klippa banden med vatten helt. |

Livet i den kolhaltiga perioden

Kolperiod: 354-290 miljoner år sedan

Carboniferous var en period där jorden svällde under ett milt växthusklimat som uppslukade hela planeten inklusive Arktis och Antarktis. Låglandsområden hade koloniserats av tjockt skogsmässiga träsk som dominerades av trädstora ormbunkar och hästsvansar, och de gigantiska, främmande snygga lycopsidträden, av vilka några växte upp till 165 fot höga.

Syrenivåerna var mycket höga och kan hjälpa till att förklara varför dessa översvämmade skogar var hem till ett överflöd av liv som inkluderade jätte leddjur, som Arthropleura, som liknade en jätte tusentals och flygande insekter som majsländor och örnstora slända Meganeura.

De vattentäta förhållandena gynnade amfibierna, till exempel Proterogyrinus, som kunde röra sig och jaga i bäckarna och föda upp i sjöarna. Även om de dominerades av amfibierna, vittnade Carboniferous också om utvecklingen av de första reptilerna, som mest var små, ödlaliknande varelser som Petrolacosaurus. Dessa små reptiler läggde ägg med hårda skal, vilket innebar att de kunde läggas bort från vatten, något som skulle hjälpa till att lägga grunden för deras framtida framgång.

De kolhaltiga haven vattnade också av livet. Hajarna och benfisken dominerade haven, medan havsbotten var hem för komplexa korallrev, några sträcker sig i många mil längs de gamla kusten.

Carboniferousen avslutades för cirka 290 miljoner år sedan med början av en global istid. Temperaturen sjönk dramatiskt och som ett resultat krympte de stora tropiska skogarna. Vid denna tidpunkt hade ingen organisme ännu utvecklats som kunde bryta ned trä, vilket resulterade i att miljoner relativt intakta träd begravdes under jorden, så småningom omvandlades träet till något som hjälpte till att driva en mänsklig revolution, kol. I stället för träden kom stora isark och glaciärer, som spridits utåt från norr- och södra polerna och skurade landskapet. Många arter kunde helt enkelt inte klara av den extrema klimatförändringen och blev med tiden utrotade.

Mer om Permian Mass Extinction

  • Den permiska massutrotningen: 250 miljoner år sedan
    Ett nav jag skrev som täcker Permian Mass Extinction i mycket större detalj än jag gör här.
  • Dagen när jorden nästan dött - YouTube
    En BBC-dokumentär som försöker svara på exakt vad som orsakade Permian Mass Extinction - den största raderingen av livet som vetenskapen känt.

Superkontinentet

En skildring av superkontinentet Pangea som slutförde sin bildning i början av Permian Period. |

En ikonisk släkting

Den berömda segeln tillbaka Dimetrodon var en reptil, men var i själva verket närmare besläktad med däggdjur än dinosaurier, fåglar och andra reptiler. |

Permian period: 290-248 miljoner år sedan

Den globala istiden som skurade planeten i slutet av karbonperioden lämnade världen en mycket torrare och svalare plats. I den tidiga Permianen krymptade de tropiska skogarna och träskarna och ersattes av öppna slätter befolkade med spridda fickor med ormbunkar och de första barrträd.

Amfibier som Seymouria hade tidigare dominerat jorden, men de behövde leva nära vattnet, så att avsaknaden av tropiska träskar var mycket svårt. När de minskade blev så torranpassade reptiler vanligare. De ökade snabbt i antal och storlek och producerade djur som den berömda Dimetrodon med dess ikoniska segel på ryggen och sin nära släkting Edaphosaurus; de var jordens första riktigt stora landdjur. Det kalla klimatet ledde till innovation bland reptilerna, som bland annat inkluderade nämnda stora, värmeavsamlande segel som hittades på varelser som liknar Dimetrodon.

Vid den sena Permianen hade världens kontinenter gått ihop för att bilda en gigantisk landmassa som heter Pangea. I många delar av världen blev klimatet varmt och torrt med gles regn, vilket gav stora öken. Dessa stora torra vildmarker gav hem en grupp reptiler som bar en konstig likhet med däggdjur som kallas therapsids; bland deras antal var den största rovdjuret på dagen, Gorgonops och en liten grävande ätare som heter Diictodon. Terapidsiderna dominerade landskapet, men det fanns andra stora djur, till exempel den trassiga och pansrade Scutosaurus, en möjlig förfader till sköldpaddorna, och den jättefamiljen Rhinesuchus, som aldrig vandrade för långt från vattenhål som gav livslinjer för alla slags djur i de stora öknarna.

Mot slutet av Permian hände något verkligen hemskt. Det hela började i Sibirien, med en händelse känd som ett översvämning av basaltutbrott, huvudsakligen involverade det jordskorpan som bokstavligen delades ihop och släppte stora mängder lava som eventuellt täckte hela kontinenten och varade i miljoner år. Nedfallet från denna monumentala händelse var att jordens atmosfär var belagd i stora mängder damm och svavel, vilket orsakade kärnvinter som varade i decennier.

Konsekvensen av detta var att jorden var lindad i en varm filt av koldioxid, vilket orsakade en växthuseffekt som gör att den som förekommer i dag verkar vara liten. Jorden värmdes med cirka fem grader, temperatursvingningen fick haven att värmas upp, vilket dödade de flesta liv som bodde där inklusive trilobiterna som hade funnits sedan den kambriska perioden. Men det var inte slutet, den sista dödsfallet inträffade när det överhettade vattnet släppte strömmar av metangas ut i atmosfären, som värmde planeten med ytterligare fem grader. Nu, tio grader varmare än normalt, inträffade en stor döende på land under en period av 80 000 år. Slutresultatet var förlusten av cirka 95 procent av allt liv, men från askan från jordens största tragedi, skulle snart nya och mer skrämmande livssorter dyka upp.

Mer att följa ...

Mer om livets historia

Livshistoria Livshistoria Köp nu