Sam Bass - Leader of the Black Hills Bandits

Brottsplatsen

Big Springs, i västra Nebraska, är idag ett samhälle med högst 400 människor, och 1877 var det ännu mindre. Dess betydelse var att Union Pacific Railroad passerade genom den. Detta slutfördes 1869 för att länka San Francisco till Iowa, varifrån tåg kunde färdas vidare till östkusten. Det var den första interkontinentala järnvägen i Amerika, vilket gjorde att produkter från Kaliforniens guldgruvor skickades i relativ säkerhet till de stora städerna i öst.

Big Springs var lite mer än ett vattenstopp på järnvägen, med en järnvägsstation och några hus.

Norr om Nebraska låg Dakota-territoriet, där guld hade upptäckts i Black Hills 1874. Detta ledde till en ny guldrush och konflikt mellan prospekterare, med stöd av den amerikanska armén, och lokala lagstiftare i Lakota och Sioux. Slaget vid Little Bighorn, som var ett oerhört nederlag för den amerikanska armén under general George Custer, hade ägt rum bara ett år innan Big Springs-rånet.

Med andra ord, detta var en region där män var beredda att ta enorma risker för att bli rika, och dessa risker inkluderade att gå utöver lagens gränser.

Gänget

Det fanns sex medlemmar i det som blev känt som Black Hills Bandits. Ledarna var Sam Bass och Joel Collins. De hade anställts av lantbrukare i Texas för att köra boskap till Kansas, men beslutade att de kunde få bättre priser längre norrut. En gång i Black Hills försökte de sig på guldprospektering, men detta kom till intet och de förlorade sina vinster från nötkreatursförsäljningen i spelhallen som de hittade i Dakota.

Om de inte kunde återvända tomhänt till Texas vände de sig till brott, med hjälp av fyra andra rekryter som heter Jack Davies, Bill Heffridge, Jim Berry och Tom Nixon. Brottet de hade i åtanke var rån mot motorvägar. Men detta trade gav mindre belöningar än de hade hoppats på. Att hålla ett tåg i Union Pacific tycktes emellertid ge mycket större vinster, med tanke på att tågen transporterade mycket fler passagerare än stagcoaches, och de skulle snart visa sig vara korrekta.

Rånet

Det var i sig självt att klippa telegrafledningarna som ledde till stationen vid Big Springs och tvinga stationens agent, William Bradford, att ställa in signalen till röd så att ett tåg som körde till New York från San Francisco stoppades.

Efter att ha rånat passagerarna av deras värdesaker så hittade gänget postbilen som hade en liten kassaskåp som innehöll cirka 450 dollar. Det fanns ett större kassaskåp som de inte kunde öppna, men inte i kassaskåpet - var tre lådor som innehöll något de aldrig hade förväntat sig hitta.

Detta var en sändning av dubbel örn guldmynt som transporterades till New York från San Francisco mynt. Dessa hade ett nominellt värde på 60 000 dollar. Deras förlust på Big Springs till Black Hills Bandits gjorde rånet till det största i Union Pacific historia.

Vad hände sedan

Gänget drog ut - helt korrekt - att ett rån av denna storlek skulle leda varje brottsbekämpande tjänsteman i regionen på sin väg, och beslutade att deras bästa satsning skulle vara att spillas upp i tre par, efter att ha delat bytet mellan dem, och gå av i olika riktningar.

Joel Collins och Bill Heffridge kom så långt som till Buffalo Station, Kansas, där de var olyckligt nog att stöta på en liten arméavdelning som råkade vara i samma stad. När paret känns igen dödades de i en shootout.

Jim Berry gick tillbaka till sin hemstad Mexiko, Missouri, åtföljd av Tom Nixon. De hittades av brottsbekämpande agenter och en skottkamp följde där Berry skadades och dör två dagar senare. Nixon kom bort och det är möjligt att han flydde till Kanada.

Sam Bass och Jack Davis gick söderut till Texas i en hästdragen vagn, förklädd som bönder. Davis hade gott sinne att fortsätta resa och hamnade nästan säkert i Mexiko. Sam Bass hade dock andra idéer.

Slutet på Sam Bass

Sam Bass var inte bara en härdad brottsling utan han var också beroende av spel. Hans andel av Big Springs-bytet försvann snart och han tyckte till de enda medel som han visste för att tjäna sitt liv, nämligen att råna stagcoaches och tåg.

Han bildade en ny gäng som begick åtminstone fyra tågrån, vilket ledde till bildandet av en enhet i Texas Rangers som hade det enda syftet att spåra gänget och hantera dem.

Den 19 juli 1978 planerade Bass och två kamrater uppenbarligen att plundra banken i Round Rock innan de gick mot den mexikanska gränsen. De greps emellertid av den lokala sheriffen som sköts och dödades. En rasande gevärkamp bröt ut och involverade Texas Rangers, där en lokal biträdd sheriff och en av gänget dödades.

Sam Bass försökte fly på hästryggen men sköts i ryggen. Han dog av sina skador två dagar senare. Datumet för hans död - 21 juli - råkade precis vara hans 27-årsdag.

Big Springs-raidet ledde således till dödsfall av fyra av de ursprungliga gängmedlemmarna, med bara två av dem som kunde dra nytta av sina dåliga vinster.

Sam Bass gravsten