Kontakta författare

Återhämtningen

En skildring av den eocena flora och fauna som finns i Nordamerika. |

Vår värld - 49 miljoner år sedan

Det är 15 miljoner år sedan massutrotningen som markerade slutet av dinosauriens ålder. Allt bevis på miljöskadan som denna händelse lämnat har raderats från jordens yta. Detta är eocen eller daggning av nya tider. Jorden är nu en skogplanet, ett frodigt grönt paradis täckt av tropisk och sub-tropisk djungel. Havnivåer och globala temperaturer är höga, du kan simma i Arktiska havet och magnolier trivs i Alaska. Spridningen av blommande växter som började i dinosaurierna äran har fortsatt och skogarna är nu fulla av frukt, blommor och dofter. Bland de större ryggradsdjuren lever dinosauriernas inflytande vidare. Däggdjur har inte varit snabba att ockupera de nya nischer och inga stora rovdjur har utvecklats för att ersätta de jätte reptilerna. Istället jagar krokodiller längs vattenvägarna och enorma rovfåglar kamar skogarna för rov. Men däggdjur är bättre förberedda för framtiden; medan de har förblivit små, har de börjat diversifiera. I skogarna finns det de första primaterna, gnagare, klövade växtätare, köttätare och fladdermöss.

The Feathered Terror

Gastornis, eller Diatryma var det största rovdjuret på jorden i följd av dinosaurieutrotningen. |

gastornis

En enorm, kraftigt byggd, flyglös fågel, ett av de största djuren runt om och en hård bakhåll rovdjur.

Bevis: Endast avtrycket av ett enda lårben av Gastornis har hittats i Messel-skalarna nära Frankfurt, men de är också vanliga på den närliggande platsen Geiseltal och i USA.

Storlek: 6 fot hög.

Diet: Kött, antingen jaktat eller rensat.

Tid: 56-41 miljoner år sedan.

Var Gastornis verkligen ett rovdjur?

  • BBC Nature - Giant Eocene bird var "mild växtätare", konstaterar studien
    En artikel som hänför sig till nyligen avslöjade bevis som stöder uppfattningen att Gastornis i själva verket var en mild växtätare.

Gastornis On Film

Tyst tid

Eocene-djungeln är mycket fortfarande strax före soluppgången. Runt en mörk sjö staplas skogen i täta gröna lager tvättade med ett ogenomskinligt ljus före gryningen. Några få fladdermöss klaffar tyst mellan de övre grenarna, och tar sig tillbaka till sina häckar. Brummen från insekter verkar dämpad och enstaka spökande skrik från en primat i taket betonar bara tystnaden. Plötsligt spricker krusningar över sjöns yta och vågor dyker upp från ingenstans. Det finns en låg rumpa som skickar fåglar som skvattar från träden och däggdjur som skottar från underväxten. En serie enorma bubblor uppstår från sjön och producerar ett litet, sjukligt vitt gasmoln. Under det fläckar vattnet rött. Sedan är det över, en kort jordbävning som lämnar skogens borgare hoppig men oskadd.

Skakningar är vanliga här eftersom sjön ligger på en stor ö i mitten av västra Tethyshavet. I norr ligger den gigantiska eurasiska kontinenten och i söder driver Afrika långsamt norrut, pressar Tethys emellan och orsakar vulkanisk aktivitet över hela området. Sjön själv är orsaken till bubblorna och gasen. Det här är den mörka hemligheten. Det är ungefär 1, 2 miles överallt och mer än 650 fot djupt på platser. Längst ner ligger ett tätt lager kallt vatten som fångas under ett tjockt lager varmare vatten. Det kalla vattnet är stillastående och fullt av löst koldioxid. Varje så ofta bygger gasnivåerna upp i en sådan utsträckning att när en skakning blandar de två skikten kan den utlösa frigörande av moln av kvävande koldioxid som drifter mot stranden. Allt detta gör sjön till en mycket farlig granne.

Den här morgonen är det släppte molnet litet, men effekterna är dödliga. En fladdermus svänger låg över vattnet och plockar ut en caddis som flyger ut ur luften, men när den vänder den in i gasmolnet. Efter några meter krossas de fina vingarna och det faller med en liten plopp i vattnet. När molnet når vass- och liljebädden på östra stranden börjar det redan spridas. En palaeotisfågel som sitter i boet öppnar näbben i ett tyst skrik när hon plötsligt blir rånad av syre. Hon skakar hårt på huvudet och vaggar på fötterna. Innan molnet kan avsluta jobbet, fortsätter det in i ormbunken och handflatorna står bortom morgonbrisen. Palaeotis pustar i sin mörkbruna fjäderdräkt och slår sig lite tillbaka på sitt bo.

Molnet sprids slutligen när marken stiger. Här, där de under våningarna tunnas under enorma laurbærträd, har lövskrapan skrapats till en enorm hög och toppad med pinnar och grenar. Att sitta ovanpå detta, göra en konstig halsig visselpipa medan hon sover, är en gastornis. Hon är den största fågeln på jorden, en köttätande jätte som är cirka 6 fot hög, med en stark, muskulös kropp. Hon kan inte flyga, men istället bakhåller sitt byte bland den täta underväxten. I det svaga ljuset är formen på hennes enorma kropp svår att upptäcka under hennes fläckiga svarta fjädrar, men det finns inget fel på hennes livliga röda fjädrar och bleka näbb. Näcket, i synnerhet, är en fantastisk syn, ett tjockt häckformat vapen som kan knäppa ryggraden i en liten häst i en bit. Hon är djungelens drottning.

Gastornis var ostörd av skakningen och omedveten om gasmolnet. Hon är en jägare på dagen och slumrar genom natten och rör om bara vid gryningen. Runt henne i skogen sover andra dagliga varelser, utan medveten om den nära borste som några har haft med döden.

Modern, men ändå primitiv

Leptictidium bar troligen en slående likhet med moderna elefantskruvar |

leptictidium

Dessa konstiga, hoppande djur var en del av en grupp som överlevde den stora utrotningen i slutet av kritan, men blev utrotade när de stora tropiska skogarna öppnade sig i början av Oligocen. Tre arter är väl bevarade i Messel-skifferna med konturer av päls- och mageinnehåll.

Bevis: Leptiktiderna var en utbredd grupp och fanns i länge. Leptictidium själv var en specialiserad behållare med de bäst bevarade exemplar som finns i Messel-skifferna.

Storlek: Upp till 3 fot lång.

Diet: Små ödlor, små däggdjur och ryggradslösa djur.

Tid: 50-40 miljoner år sedan.

Leptictidium On Film

En gryningsstart

Soluppgång och på grund av regn på natten börjar skogen ånga. Högt i taket hänger en tjock dimma mellan träden, färgad orange av gryningsljuset. Längre ner splitter grenarna och bladen ljuset i strålar som tränger igenom det mörka skogsbotten. Lite avstånd från sjön står en enorm kvällfigur som surras till marken av sin grenstruktur. Djupt inuti har lagrädet som det ursprungligen växte på för länge dödats. Detta är ett perfekt skydd för en mamma leptictidium och hennes två barn. Hennes bo, högt upp från marken, är torr och ingången skyddad av en omöjlig labyrint av fikonrötter. Inuti förbereder sig familjen för sin morgonjakt. Leptictidium är varelser av vana och dagen börjar alltid med en hektisk tvätt. Mamma s långa rosa näsa rycker när hon arbetar metodiskt över sin mjuka bruna päls. När hon går till en inspektion av sina långa hoppande fötter leker ungarna med sin nakna svans. Efter att en av dem har nappat det, slutar hon att groja och krypa ut i den fuktiga morgonluften. Ungdomarna följer lydigt. Leptictidium är vanligt i denna skog och flera olika arter kan ses som gränsar genom underväxten efter insekter och ödlor. Denna mamma tillhör den största arten och mäter nästan en meter från näsa till svans. Hon pausar ett ögonblick för att sniffa av faror och sedan hoppar av sig genom fikonrötterna. På en gren puffar en uggla sitt långa band som fjäderdräkt och ser på dem gå.

Alla leptictidium har en jaktspår som de följer genom underväxten. Varje morgon och kväll arbetar de sig runt leden, fångar mat och rensar alla hinder som faller över deras väg. Om ett rovdjur hamnar dem blir dessa spår deras flyktvägar. Idag kommer de att användas väl. De tre små däggdjuren rör sig snabbt genom det ångande skogsbotten som studsar på sina långa bakben. Leden tar dem ner mot sjön och vidare till en liten siltstrand. Modern stannar ett ögonblick och knäpper sedan vid en stor hjortbagge i en stock. Hon håller det vridande insektet ordentligt i händerna, medan hennes vassa tänder får skjortan att fungera. Barnen samlas runt för att smaka maten från hennes läppar. Det är bara två veckor sedan de föddes och de är redan avvanda. De måste snabbt lära sig att jaga sig själva.

Deras framsteg långsammare när de ligger nära sjön, med modern att hitta fler insekter att äta. Leden tar dem också längs toppen av stranden och i denna mer utsatta miljö stannar mamman ofta för att kontrollera om det finns fara. Det är en lugn i luften och hennes näsa och vispor skäller nervöst.

Det visar sig att hennes försiktighet är motiverad. En kort blinkning av rött i en närliggande tebusk följs av en gren och den kvinnliga gastornis brister från hennes gömställe. I tre steg är hon på sitt byte och rycker till dem med klingande sprickor av hennes enorma näbb. Men leptictidiumet började röra sig i det ögonblick som mamma såg den röda blixtljuset och, när de avgränsade sig i full pel, undkom de nästan den dödliga näbben. Med en häpnadsväckande hastighet går de tillbaka upp sin väg genom fikonrötterna och in i boet. Gastornis får stå och, efter ett par steg, tappar hon intresset för jakten. Hon är för stor för att vara en förföljande rovdjur här; hon förlitar sig mer på bakhåll mitt i den täta skogen.

Gastornis vänder sig och går ner till sjön. Med en låg dimma som virvlar runt hennes klöda fötter, hennes svarta fläckiga fjäderdräkt och hennes hotfulla röda färgade ansikte, är hennes utmärkta förhållande till en mycket berömd grupp utrotade djur tydlig. Hon är den sista representanten för de köttshållande theropod-dinosaurierna, gigantiska bipedala mördare som en gång förföljde landet. Men i denna nya tidsålder är hon en varelse utanför tiden. Det finns många andra rovdjur runt, som promenader krokodiler och små men kraftfulla creodont däggdjur. Gastornis är den största av dem alla, men i motsats till dinosauriernas tid finns det inga jätteväxtätare för henne att äta. Hon måste arbeta hårt för sitt levande.

Den första hästen

En fossil gjutning av propalaeotherium från Messel-platsen i Tyskland. |

Propalaeotherium

Dessa små skogsdjur är bland de tidigaste kända hästar. De tillhör perissodactylerna, en grupp som också inkluderar tapirer och noshörningar. De bodde i tjock skog och hade fyra små hovar på framfötterna och tre på ryggen och promenerade på kuddar, snarare som hundar eller katter.

Bevis: Mer än 35 vackert bevarade exemplar av de två arterna är kända från Messel-skifferna, och de har också hittats på den närliggande platsen Geiseltal.

Storlek: Två arter, en 12-14 tum vid axeln, den andra 22-24 tum.

Kosthold : Bläddrade på bladen och åt också fallna frukter.

Tid: 49-43 miljoner år sedan.

Walking Whale

Detta är förfäderna till alla levande valar och delfiner. Namnet Ambulocetus betyder bokstavligen "vandringsval" och det är lätt att se varför det fick namnet. |

Ambulocetus natans

Även om Ambulocetus såg ganska ut som en enorm utter. Det var i själva verket en av de tidigaste valarna. Det var mindre smidigt i vattnet än en utter, det verkar ha anpassats för att bakhålla stora byten, som den sedan druknade.

Bevis: Ett ganska komplett prov och flera partiella skelett har hittats i Pakistan.

Storlek: 10 fot lång.

Kost: Köttätande

Tid: 59-50 miljoner år sedan.

Hur valar utvecklats

  • http://news.bbc.co.uk/1/hi/sci/tech/1974869.stm
    En BBC-artikel som förklarar i enkla termer hur valar utvecklades från levande varelser på land.

Whale Evolution In Action

Slutet av den första växlingen

Vid mitten av morgonen är dimman länge borta och kombinationen av hög sol och tät grönska gör luften kvävande fuktig. Skogen här är typisk för den tropiska djungeln som sträcker det mesta av denna varma planet. De blommande växterna som först startade sin utveckling mot slutet av dinosauriernas tid är nu dominerande. Även om ett fåtal ormbunkar och cypresser håller på, är taket fullt av lagrar, valnötter, bokpalmer och dogwood. Klättrare som vinrankor, kaprifol och moonseds lindas runt dessa träd, medan under magnolier, mullbär, te och citrusbuskar kämpar för ljus.

Variationen som visas är förvirrande, men de saker som verkligen skulle förvirra en dinosaurie som reser tid är färgerna och doften. Djungeln är full av blommor och frukt, och på morgonvärmen är deras doft överväldigande. Den gröna och bruna dinosaurievärlden med ormbunkar och barrträd har gått för evigt. Denna seismiska förändring i floran återspeglas i den typ av djur som trivs här. Skärmen är överbelastad med getingar och bin. Bland grenarna och på marken växer små däggdjur och fåglar fett på en diet med stor frukt och mjuka blommor; borta är det mesta av det grova, hartsfyllda priset som dinosaurieväxtätare måste överleva. Detta är en ny Eden, en färgglad doftande värld full av små djur, helt annorlunda från dinosauriernas ålder.

Under taket bryts mörkret av lappar av magnesiumvitt ljus, där solen bryter igenom till skogsbotten. En blyg propalaeotheriumhäst bogserar vid en moonseed belyst av en sådan ljusstråle. Han är angelägen om att dra den in i skuggorna där hans mörka dappade rygg kommer att ge kamouflagens säkerhet.

En skrapning vid kanten av rensningen skickar propalaeotherium av. Leptictidium-mamman anländer och slutar brottas med en ödla som hon har fångat. De två ungarna tar sig an och går med. Plötsligt dyker upp ödlens färgade svans och börjar trilla omkring bland bladen. Ungdomen hoppar tillbaka, pausar och förföljer sedan svansen med en serie jaktrörelser som de har sett sin mor utföra. Hon håller sig fast vid ödlens kropp och efter en hård bit i nackens baksida blir den slapp. Hon går sedan igen för boet. Ungdomarna följer och överger svansen för att snubbla runt av sig själv.

Det är slutet på leptictidiums morgonjakt och familjen försvinner under den kvävande fikon för sin middagssömn. Inuti boet slutar mamman att äta ödlan, även om ungarna kommer att lära sig att jaga från henne, kommer hon aldrig att döda byte för dem. De fortsätter att försöka suga, men hon tappar snabbt tålamodet. Deras tid i hennes bo är slut, de måste snart lära sig att vara oberoende. För nu, emellertid, krullar de alla upp och sover.

Ner vid sjön, svänger pil över ytan och slår mot kolonnarna med parande insekter. En python glider genom näckrosorna och går mot stranden för att smälta en babykrokodil den just har fångat. I närheten går en mycket större vaken också mot stranden. Strax innan den når banken finns det en stänk och toppen av ett långt brunt huvud springer ut ur vattnet. I en överblick kan det misstas med en stor krokodil, eftersom det finns gott om dem i sjön. Men en närmare titt visar att den är täckt av ett pälsskikt och att det finns viskor som borstar runt dess mörka näsa. Dess ögon skannar över banken och sedan, när den drar sig ut mot silt, blir det tydligt att detta extraordinära odjur inte är något som en krokodil. Tjocka korta hårstrån täcker hela kroppen och stora näsbotten gör att det rör sig besvärligt på land. Detta är en manlig ambulocetus, en del av en bisar grupp av däggdjur som har utvecklats för att dra nytta av en liknande nisch som krokodiller och jagar djur längs vattnet. Ambulocetus utvecklades vid den Eurasiska kusten öster om denna skog och det är mycket sällsynt att se en på de europeiska öarna. Djungeln runt sjön är emellertid full av byte av bytstorlek, så det bör inte vara brist på mat.

Den här mannen är cirka 10 meter lång, inte riktigt fullvuxen. Han glider på plats halvt och halvt ut ur vattnet, i en lapp av sedge som döljer hans kropp. Sedan slår han sig och väntar. Ambulocetusens jaktmetod kräver mycket tålamod. De har utvecklat en speciell käke- och öronapparat som är mycket känslig för vibrationer. Genom att vila huvudet på marken kan de känna rovets tillvägagångssätt och tidera sin attack perfekt. Tyvärr betyder det att de måste vänta på att deras offer kommer till dem.

I den förtryckande värmen på mitten av morgonen startar ambuloceten sin unika vaken. En enorm flygande myra landar på pannan och utforskar den torkande pälsen runt halsen, men han rör sig inte. Efter ungefär halv och en timme uppträder ett propalaeotherium från underväxten. Hon står orörlig i skuggorna, öronen rycker. Sedan plockar hon nervöst ner till sjön för att dricka. Varje par slurar hon sig omkring, vaken mot de minsta rörelser som skulle förråda ett rovdjur. Hon dricker bara några meter från den stillastående ambulanten, men det är fortfarande för långt för hans ändamål. Först när ett stort stänk mellan liljorna skickar den lilla hästen hoppar tillbaka får rovdjuret sitt drag. Med en rörelse av damm och löv slitsar en enorm mun med snäva i sidled. Men hästen var aldrig tillräckligt nära, och hoppade högt upp i luften och försvinner bort i djungeln.

Ambulocetusen bestämmer sig för att överge sin jakt eftersom dagtemperaturerna blir för höga. Han vänder sig och glider i vattnet. Efter att ha skjutit bort från stranden tar ett par svepning av hans hängande fötter honom till det djupa, mörka vattnet som upptar större delen av sjön. Sedan hans kropp och korta svans i en serie av långsamma, upp och ner vågor som driver honom genom vattnet utan att använda hans lemmar. Denna rörelse är mycket distinkt av dessa nya semi-akvatiska däggdjur och kommer en dag att vara varumärket för deras ättlingar, valarna. Under ambulocetus flyttar en krokodil in, med svansen som slår från sida till sida. De två bryr sig inte varandra.

Den moderna svärmen

Armémyror är kanske inte lika stora som deras eocena förfäder men de är lika ihärdiga. |

Jätte myror

Insekter är en mycket forntida grupp som går tillbaka långt före dinosaurierna, och under den kritiska perioden utvecklades de första sociala myrorna och började göra kolonier. Eocen-jättarna, Formicium giganteum, är de största myrorna som någonsin hittats, och deras kolonier måste ha haft en dramatisk inverkan på skogens liv. Deras köttätande vanor kan ha gjort dem till likvärdiga moderna förare eller armémyror, som är importerade rovdjur i dagens tropiska skogar.

Bevis: Fossiler av Formicium giganteum har hittats i Messel-skifferna och en mycket liknande art i det närliggande Eckfelf Maar.

Storlek: Arbetare 1 tum långa, medan drottningarna bara var en tum längre, de hade vingspannor på över 5 tum.

Diet: Köttätande, äter alla djur som inte kunde komma ur deras sätt.

Tid: 49-44 miljoner år sedan.

Modern Killer Ants

The Swarming

I direkt solljus fortsätter temperaturen att klättra in i de blåsande 40-talet, men under skuggan av taket toppar den sig i de lägre 30-talet. I deras främmande fikon rede ligger leptictidiumet inte längre buntat ihop; istället är de sträckta ut, andas snabbt för att svalna. Under laurbæret med de massiva rostade rötterna har gastornis återvänt till hennes bo. I mitten ligger ett enda stort blågrönt ägg som hon har odlat i veckor. Idag gör det för första gången ett ljud. Med sin skrämmande näbb vänder hon den försiktigt och avslöjar ett litet hål som fungerar av fågeln när det börjar den monumentala uppgiften att bryta ut från sitt skalfängelse. Den spetsiga änden av en liten gul näbb visas i hålet och sedan en rund lila tunga åtföljd av ett skarpt raspande samtal. Modern gastornis kommer inte att hjälpa till vid denna kläckning, vilket kan ta kycklingen flera timmar; istället kontrollerar hon runt boet för inkräktare och går tillbaka in i skogen för att hitta färskt kött till sin nya ankomst.

Cirka 160 meter från boet och djupare in i skogen åtnjuter ett propalaeotherium en skörd av övermogna gravar. Även om han bara är två meter lång, står han på bakbenen och når upp till 3 fot för att klyva sig på de mögliga kluster som hänger vid vintreet. Hans lilla klöva tassar är oförmögna att ta tag i någonting, men han kan enkelt plocka frukten med näsan. Plötsligt tappar han och fryser, öronen är styva. Trots de blåsande temperaturerna och den klara blå himlen ovanför kan han höra ett ljud som ett mjukt regn. Långsamt blir det högre och hästen bultar. Snart har skogsbotten spindlar och stora insekter, såsom kackerlackor och gräshoppor, som ruslar efter de större djuren.

Så småningom blir orsaken till paniken och ljudet av regn uppenbar. Från runt laurbærgren som stöder vinrankan kommer en kolonn med jätte myror. Snart svärmar området där propalaeotherium stod med tusentals av dessa hänsynslösa jägare, som trumlar över varandra i en mörkröd tidvatten när de söker efter färskt kött. De varierar i storlek, med den största är över en tum lång, men i massa kan de få överraskande stort byte. Ljudet av regn kommer från de tusentals myror som har skalat träden och buskarna i jakten på offren och, om inte framgångsrikt, helt enkelt tappat ner för att gå tillbaka till sina nådelösa kollegor. Svärmen är slutet på en lång kolonn som sträcker sig 160 fot tillbaka till buttressrötterna på ett gammalt valnötträd. Här bildar en massa myror ett tillfälligt bo som skyddar deras drottning. Längs kolumnen tar otaliga jägare troféer tillbaka till boet, inklusive gruber, skalbaggar, gräshoppor och till och med en flaggermusvinge.

Hela middagsvärmen arbetar denna förödande grupprovdjur sig över skogsbotten, och metodiskt tar bort allt som inte kan röra sig ur vägen. Snart når myrorna den gigantiska främmande fikon. Huvudkolumnen går förbi, men enskilda utrymmen stannar kvar för att utforska rötter. Inuti strykaren sover leptictidiummamma med sin unga, omedveten om faran utanför. Fler och myror foder bland rötterna. Trots leptictidiums storlek, om hundratals jätte myror fyller ingången till hennes bo, kommer hon och hennes unga att ha tur att överleva.

Efter cirka tio minuter minskar antalet myror runt fikon. I kolumnen transporteras små bitar av blodiga svarta fjädrar tillbaka till boet. Svärmen har upptäckt gastornis boet 100 meter bort. Ända sedan myrorna anlände till området har detta varit en fara. Om de hade stött på boet medan ägget fortfarande var intakt, skulle kycklingen antagligen ha lämnats oskadd, men nu har det lilla fönstret som öppnades av kläckfiken fått mördarna att hälla i. Även om mamman hade varit närvarande där skulle har varit lite hon kunde göra. Nu har svärmen täckt det enorma boet och det finns hektisk aktivitet runt ägget självt. För fågelungen är det en långsam och mardrömig död.

Leptictidium sover på, men så länge som den jätte myra bo kvar är de i riskzonen. I morgon finns det ingen brud att distrahera svärmen.

När fåglar äter hästar

After The Heat

I slutet av eftermiddagen är värsta värmen över och den allmänna aktivitetsnivån bland skogens djur ökar. Leptictidium vaknar och, efter en kort skötsel och slickning, åkte ut igen för att jaga. Myrspalten rör sig fortfarande bitar av gastornis brud förbi fikon och en av ungarna får oönskad uppmärksamhet av ett par myror. Han studsar upp och ner och vrider sig i luften i sina ansträngningar att skaka av dem. Med viss svårighet följer han sin mamma ned ett spår bort från svärmen. Men de mer ihållande myrorna fastnar och senare kommer att ätas av modern.

På vägen passerar de ett par propalaoterapi. Ovanligt verkar hästarna oroliga av det plötsliga uppträdandet av leptictidium. Faktum är att deras svar verkar helt långsammare och deras balans är dålig. Under den senaste timmen har de matat på ruttna druvor som de har hittat på skogsbotten. Nu när de har mage fulla av jäsande frukt har alkohol gått in i deras blodomlopp.

Detta är inte en bra tid att bli full. Andra varelser, liksom leptictidium, är ute på jakt på sen eftermiddag. Gastornis har rört sig långsamt mot hästar genom de mörka skogskuggorna. Nu bara 30 meter bort är hon redo att slå till.

Propalaeotherium avkänner något och försöker springa, men deras reaktioner är långsamma och förvirrade. Som en svart mardröm är gastornis snabbt på dem. Förvrängning och fallande lyckas en häst fly i underväxten, men den närmare har ingen chans. Den enorma näbben stängs tvärs över ryggen och lyfter honom ren från marken. Hans tassar trasker i luften och för första gången släpper han ut en lång panik av panik som ekar över sjön. Gastornisna stramar åt greppet och krossar livet ur honom. Bara för att säkerställa, böjer hon sig ner, stiftar hästen till marken med en massiv klor och levererar en serie benbrytande bitar. Hela avsnittet är över på mindre än en minut. Fågeln pausar och tittar omkring innan han rivar av några näbbiga kött. När hon har fått tillräckligt lyfter hon upp den halva slaktkroppen och bär den, svängande fram och tillbaka, tillbaka till boet för hennes kläckning.

Efter att ha jaktat ett par timmar känner hon inte till svärmens aktivitet. För ett ögonblick står hon över boet och tittar på myrornas paniska rörelser. Sedan tappar hon resterna av sitt död och klättrar upp på bergen, rasande sparkar damm och sand på insekterna. Hennes försök att skydda hennes kläckning är inte bara för sent, de är också meningslösa. Svärmen klättrade vid benen och börjar bita. Den tjocka fjällande huden runt hennes tonar är ogenomtränglig för attacken, men när myrorna arbetar sig upp till den mjukare huden under hennes fjädrar skriker jätte med irritation. Hennes näbb är inte utformad för skötsel, men hon tvingas överge sitt angrepp på myrorna och försöka plocka ut dem från hennes fjädrar. Så småningom måste hon lämna bohögen helt. Allt arbete som gjordes för att lägga och inkubera hennes enorma ägg har gått till spillo. Hon måste börja igen någon annanstans. Myrorna har under tiden ett halvt propalaeotherium för att lägga till sina troféer.

När gastornis flyr genom skogen för att utfärda hennes irriterade raslande samtal skrämmer hon leptictidium-familjen. Ungdomen har försökt att fånga en pansad ödla, men den tuffa lilla reptilen har lätt avvisat deras framsteg. Det extraordinära utseendet på den plågade gastornis skickar dem alla hoppar av mot sjön. Moren styr dem snabbt förbi den öppna siltbanken och tillbaka ner en av sina spår in i underväxten.

Vid vattenkanten ser en flamingo, en sällsynt besökare i sjön, tittar på de små däggdjurna som hoppar förbi och sedan går tillbaka och tar sig av sina fjädrar. Nästa störning skickar emellertid den vippande upp mot himmelens höggröna gardin. Ambulocetusen har beslutat att återvända till banken och återuppta sin jaktposition bland sedgesna. Utanför mitten av sjön tyder dagens andra gasutbrott på att koldioxidnivåerna i botten blir farligt höga. Även om molnet snabbt sprids är så många utbrott ett tecken på att något mycket värre är på väg.

En möjlig mänsklig förfader

Dessa är alla radiografiska rekonstruktioner av Eocene primatkäftar, inklusive Godinotia som är längst ner till höger (G). |

Godinotia

Flera lemurliknande primater hittades i Eocen-skogarna, och vissa, till exempel Godinotia, hade så stora ögonuttag att de troligen var nattliga. Deras lemmar visar att de var anpassade för att hoppa från en vertikal trädstam till en annan och sedan gå längs grenarna och leta efter insekter.

Bevis: Ett ofullständigt prov av Godinotia har hittats i Messel-skalarna.

Storlek: Kropp 12 tum med lång svans.

Kost: Mest insekter, men även frukt när de är tillgängliga.

Tid: 49 miljoner år sedan.

Nattskiftet tar över

Vid solnedgången blir himlen en djup röd streckad med orange moln. De högre träden i taket tar upp de sista strålarnas rosa färg, medan längre ner badar skogsbotten i en blå dysterhet. Med de lägre ljusnivåerna börjar dagsljusvarelserna försvinna i hålor eller under buskar. Leptictidiumet avslutar sitt andra jaktskifte och återvänder återigen till den främmande fikon.

När aktiviteten på skogsbotten minskar, så tar saker upp i träden. Detta är däggdjurens gamla hem. Under de miljoner år som de tillbringade under dinosauriernas klor kunde däggdjur alltid leta efter säkerhet bland grenarna. Under mörkets mantel utvecklade ekorre som förfäder den typ av lemmar och sinnen som behövs för att utnyttja denna miljö. Detta har stått dem i gott ställe nu dinosaurierna har gått. Många har återvänt till träden och blivit mer varierande och specialiserade. Det mest anmärkningsvärda är fladdermössen, som är de första varelserna i däggdjurens långa historia som utvecklas flykten. Djungeln runt sjön är full av dem, från den stora arten, med vingpannor på nästan 18 tum, som jagar bland taket, till de mindre markjägare med vingar halva så stora. Det finns också flera primatarter här, en annan ny grupp av arboreala specialister. De har utvecklats långa lemmar och siffror, men dessa är för att klättra träd och greppa grenar.

På en tjock laurbærgren har en sådan primat, en godinotia, påbörjat sin nattliga sökning efter insekter och frukt. Bara cirka 12 tum långt, hans fluffiga svarta och vita hår gör att han ser ganska skrymmande ut. Men när han hoppar från gren till gren är det tydligt att han är en mycket lätt, smidig varelse. Han skannar taket med två enorma mörka ögon. Till och med en månlös natt kan han se insekter tydligt och ikväll är han ute efter en bonanza. Den jätte myra boet har släppt flygande män och kvinnor hela dagen och taket är fullt av dem. Var och en med ett vingspänn på 5 tum, de är en perfekt måltid för godinotia och utan skyddet av svärmen är de lätt kött.

Genom att upptäcka den silverfärgade glänsen av en ant s vingar i slutet av en gren, stoppar godinotia och väver huvudet från sida till sida för att bedöma avståndet. Sedan stöter han, tar tag i myran med ena handen och håller fast vid grenen med den andra handen och båda fötterna. Förutom jakt är den andra aktiviteten som tar mycket av godinotiaens tid parning. De är ensamma djur, alltid på jakt efter medlemmar av motsatt kön. Varje slumpmöte och godinotian kommer att försöka para sig.

The light has not yet faded and from his vantage point the godinotia spots a predator working its way down to the lake. It sa creodont, about 3 feet long and a member of the mammals first carnivorous dynasty. One day their descendants will be the giant predators of the Oligocene plains, but now they are small hunters that occasionally climb trees in search of sleepy primates. The godinotia stays very still.

Out of the gathering darkness a huge jaw rises up and snaps down across the front of the creodont. As the smaller predator struggles, the ambulocetus swiftly reverses into the water, dragging his prey with him. Several godinotia in nearby branches screech alarm while the creodont puts up a sustained fight. But the power of the ambulocetus bite and the length of its fangs mean that the creodont is finished once in the water. Soon the ripples and splashes die away and slowly the ambulocetus carries the limp body back to the shore to eat. After a few mouthfuls, the scent of blood in the water brings several crocodiles to the beach. They are smaller than the ambulocetus, but persistent. The rest of his meal becomes a tug of war between the reptilian rivals.

Death Out Of The Darkness

Around midnight a second tremor sets off a chain of events that unleashes an indiscriminate killer into the jungle. The earthquake is followed by a huge release of gas. One end of the lake starts to boil, with water spouts erupting from the surface. Loud booms echo around the lake, accompanied by the occasional eerie flash of light. The animals in the area call and scream. Godinotia run up and down their branches in panic. Woken from her roost, even the giant gastornis squawks in alarm and then takes flight into the deeper parts of the forest. Within minutes a huge pale cloud of carbon dioxide has developed over the centre of the lake and the surface of the water has turned a sickly red as all the iron trapped in the stagnant lake suddenly oxidizes. The cloud very slowly starts to roll towards the eastern end. This is where a stream exits and, because carbon dioxide is heavier than air, it starts to flow off the lake and roll downhill following the valley. Indeed, it is so heavy that smaller plants are crushed as it moves along. Any animal caught in its path is suffocated. On the ground, horses and pangolins perish where they sleep. Bats, birds and primates fall out of the trees. Only those in the highest branches survive. Even crocodiles and snakes on the lake shore die.

After half an hour the lake has calmed down. The red smear across its surface remains and in its eddies several bats float among the dead insects. There is a stale smell in the air, but the cloud itself has disappeared to the east. The jungle is ominously quiet, as at the eastern end of the lake every large animal for several square miles is dead. Quite simply, its nature at its most unpredictable and cruel.

2012 James Kenny