Vid inbördeskriget hade den amerikanska militären inga officiellt utsedda elitenheter som marinen sälar eller arméns gröna basker som firas så idag. Men det fanns en gren av tjänsten på båda sidor av konflikten som kom nära den elitstatusen: Sharpshooters.

Skarpskyttare var gevärare av extraordinär skicklighet när de dödade fiendens trupper. Man för man, de kan ha haft en större inverkan på krigets gång än någon annan stridighet. Ändå, när alla aspekter av inbördeskrigets erfarenhet diskuteras i stor utsträckning, förblir skärpskyttarna till stor del okända.

Union Sharpshooter "California Joe" med sin Sharps-gevär, 1862 |

Jag måste erkänna att jag praktiskt taget inte visste något om inbördeskrigsskyttare förrän jag stötte på en artikel skriven av en konfedererad tidningskorrespondent vid namn Tyrone Powers, som var inbäddad i Robert E. Lees armé i norra Virginia 1864. Ulysses S. Grant hade just börjat hans Overland-kampanj, den sista drivkraften mot konfederaterna som så småningom skulle leda till Lees överlämnande vid Appomattox. Men även i detta tidiga skede av kampanjen uppmärksammades den södra korrespondentens effektivitet hos skärpskyttarna i Grants armé.

Södra personer erkände sällan att Yankee-soldater kunde göra något bättre än sina egna, så jag blev fascinerad av att i nordens jämförelse av unionens och de konfedererade skarpskytttjänsterna hade nordländerna definitivt det bästa av det.

Här är en del av Powers 'artikel:

Daily Constitutionist (Augusta, GA) 1 juni 1864

Olyckorna bland våra officerare i mötena med Grant har varit ovanligt tunga, så mycket att det tyder på att det finns någon speciell operativ orsak. Detta kan kanske återfinnas i förekomsten av de skarpskyttar som Yankees tillhandahålls. Vi har också några bataljoner av skärpskyttare, men med undantag för att de är beväpnade med finare gevär och i stor utsträckning anställda som skräpare skiljer de sig inte väsentligt från linjens trupper.

I Yankee-tjänsten krävs tvärtom skarpskytten att vara en grundlig skytt, och en skytt med armévapnet, vilket är helt annorlunda än att vara ett dödskott med en sportsvapen.

För att uppnå denna effektivitet utövas dessa kamrater flitigt för att skjuta på märken, läggas upp på olika områden i glidskalens sevärdheter, och vår allvarliga förlust av officerare vid varje strid bevisar att denna träning inte har kastats bort.

Ett av de mest kända kåren till Yankee-skarpskyttare är Berdan s, samma som irriterade oss så oavbrutet medan vi var i Yorktowns skyttegravar

[I] t är smärtsamt tydligt att Grant hade en organiserad kropp av män på hans kommando vars uppgift är att plocka ut våra officerare vid varje tillfälle

Med tanke på att han skrev när händelserna fortfarande utvecklades och med nackdelen att ingen direkt tillgång till Grant s armé var Powers anmärkningsvärt korrekt i sin bedömning.

Till exempel identifierar han korrekt den stora skarpskyttenheten som möter rebellarmén som Berdan s. Det hänvisar till överste Hiram Berdan, som skulle kunna berättiga att vara far till den amerikanska Sharpshooter-tjänsten.

Överste Hiram Berdan |

Överste Hiram Berdan rekryterar Union Sharpshooters

År 1861 var Hiram Berdan maskiningenjör och uppfinnare med mer än 30 patent. Ännu viktigare var att han var känd för att vara den bästa skytten i landet, efter att ha vunnit målskytte-tävlingar varje år sedan 1846. Vid krigets början bad Berdan att få ta upp ett korps av skicklig skytt. Med stöd av General Winfield Scott och president Lincoln rekryterade han det första och andra USA: s Sharpshooter-regiment och utnämndes till överste av översten.

Skirmishers and Snipers

Berdan s avsikt var att dessa enheter skulle fungera huvudsakligen som utflykter, som arbetade framför arméns huvuddel och gjorde första kontakt med fienden. Till skillnad från vanliga trupper kämpade inte skarpskyttare som fungerade som riddare i bildandet, utan var experter på att använda något tillgängligt skydd medan de rörde sig hemligt från plats till plats.

Deras uppgift, förutom att tillhandahålla underrättelse om fiendens vistelseort och antal, var att trakassera fienden och hindra hans framsteg genom att lägga ner exakt eld på enskilda fiendens soldater när de avancerade. Effekten skulle inte vara till skillnad från minfältets. Varje mötande soldat, som vet att ett oväsentligt steg kunde kosta honom livet, skulle naturligtvis röra sig långsammare och försiktigt. På samma sätt, trupper som konfronteras av väl dolda skarpskyttare framför dem som inte bara oskärpa sig helt som vanliga trupper, men som tog ett dödligt mål mot varje person som kom inom deras gevärsikt skulle röra sig långsammare än annars.

Men det fanns en annan, mer obehaglig aspekt av skarpskyttaruppdraget. En artikel i New York Times från augusti 1861 var ganska uttrycklig om den:

Det är översteens utformning att få regementet att lossas i trupper på stridsfältet för att göra plikt vid plockning av officerare och skyttar på den europeiska planen, genom vilken de riskerar att bli avskuren av kavallerier eller avrättas, som de skulle verkligen vara om de tas. (Betoning tillagd).

Med andra ord, vissa skärpskyttare, men inte alla, skulle fungera som det vi idag kallar snipskyttar.

Endast det allra bästa behovet gäller

Sharpshooter rekrytera affisch |

Oberst Berdan satte en mycket hög och styv standard för rekryter som vill gå med i hans skarpskyttaregiment:

Ingen man skulle få en som inte kunde sätta tio kulor i följd inom fem tum från centrum på ett avstånd av sex hundra meter från vila eller tre hundra meter från handen.

Med andra ord, en sökande var tvungen att träffa 10 raka gånger inom 5 tum från mitten av målet utan att saknas, antingen från ett avstånd av 200 meter med hjälp av ett stöd för att jämna geväret, eller på 100 meter som skjuter från axeln. Missa målet en gång, eller i genomsnitt mer än 5 tum från centrum, och du diskvalificerades.

Berdan insisterade på sådana strikta kvalifikationer på grund av den effektivitet han förväntade sig att hans trupper skulle uppnå. Som Roy M. Marcot noterar i sin bok US Sharpshooters: Berdans Civil War Elite, var Berdan mycket tydlig på den kompetens han förväntade sig att hans skarpskyttare skulle ställa ut i strid:

När man var på slagfältet skulle man lita på ett sådant korps, skjuta i vila, att slå en man varje gång på en åttonde mil, slå honom två av tre gånger på en kvarts mil och tre av fem gånger på en halv mile.

Berdans Sharpshooters: en elitenhet

Efter att ha uppfyllt sådana kvalifikationer bara för att komma in i skarpskyttaregimet ansåg framgångsrika rekryter från början sig vara en del av en elitenhet. Och armén verkade backa dem i den slutsatsen. Dessa män fick särskild behandling som skiljer dem ut.

Först klädde Berdan dem inte i unionsblått, utan i skoggrönt med icke-reflekterande svarta knappar, det närmaste till kamouflagununiformer som användes under inbördeskriget. Förutom att ha de allra bästa och dyraste vapen tillgängliga, undantogs skarpskyttar vanligtvis från rutinlägeruppgifter. Istället tillbringade de sin tid på att öva sitt hantverk.

The Sharps Rifle - verktyget för Sharpshooter's Trade

I sin artikel påpekade Powers att Berdans skärpskyttar var skyldiga att vara expertman med ”armévapnet.” Det vapnet i unionens armé var Sharp-geväret Model 1859. Det blev så identifierat med Berdans skärpskytte att det fick smeknamnet Berdan-geväret.

Berdan Sharps-geväret 1859 |

Uppfunnen 1848 av vapenproducenten Christian Sharps från Hartford, Connecticut, var Sharpsna en enskott, .52-kaliber laster. Det var inte den mest exakta långdistansgeväret i kriget som skillnaden går till Whitworth-geväret som används av konfedererade skarpskyttare men det var den mest effektiva.

Sharps var dödligt noggrann upp till cirka 600 meter. Lika viktigt var det en laster som kunde laddas och avfyras från en benägen position med en hastighet av åtta till tio omgångar per minut, tre gånger den hastighet som kunde uppnås med den vanliga spridningsbelastade Springfield-geväret.

VIDEO: Fotografera en Sharps-gevär

Kalifornien Joe

I skickliga händer var Sharps 600 yard noggrannhetsgrad mer ett golv än ett tak. Detta faktum illustreras av berättelsen om en av de mest berömda av Berdan s män, en excentrisk karaktär vars namn var Truman Head, men som var populärt känd som "California Joe." Även om Joe var 52 år när han blev en, blev han känd som en skytt för andra bara för Berdan själv. Han sägs ha träffat fiendens soldater på 1500 meter, långt över en fjärdedel av en mil. Ett sådant utnyttjande rapporterades i Harper s Weekly för 2 augusti 1862.

En rebels skarpskytt hade underhållat sig själv och irriterat generalen och andra officerare genom att ha skjutit flera gånger i den riktningen och skickat kulorna som visslade i ovälkommen närhet till deras huvuden.

"Min man, kan du inte få din bit på den killen som skjuter på oss och stoppa hans skamlöshet?" frågade generalen.

"Jag tror det, " svarade Joe; och han förde sin teleskopriffel till en horisontell position.

"Ser du honom?" frågade generalen.

"Jag gör."

"Hur långt är han borta?"

"Femton hundra meter."

"Kan du hämta honom?"

"Jag ska försöka."

Och Joe försökte. Han förde sitt stycke till ett ständigt mål, drog i avtryckaren och skickade kulan som susar på sin experimentella turné, medan officerarna tittade genom sina fältglasögon. Joe slog kollegan i benet eller foten. Han gick upp på kullen på ett ben och två händer i en rörelse som var underhållande. Vår general var så kittlad det finns inget bättre ord om stilen och celeriteten i stipendiets reträtt att det var en tid innan han kunde få kommando över sina risibles tillräckligt för att tacka Joe för det han hade gjort.

Intressant nog var det vid belägringen av Yorktown i april 1862 som Kalifornien Joe först gjorde sitt rykte. Han var nästan säkert en källa till korrespondent Powers klagomål på skarpskyttarna som irriterade oss så oavbrutet medan vi var i Yorktowns skyttegravar.

Bekämpa arméns byråkrati för att få skarpa gevär

Brigadegeneral James W. Ripley var den amerikanska armén s chef för ordnance. År 1861 var han 67 år gammal, vilket kan ha bidragit till den mycket konservativa upphandlingspolitik som han främst kommer ihåg i dag.

Brigadgeneral James W. Ripley |

Tills han avlägsnades från sin position 1863 motsatte sig Ripley hårt mot att sätta brottbelastning och upprepa gevär i händerna på unions trupper. Han fruktade att om de hade snabbt skjutvapen, skulle de inte bry sig om att försiktigt rikta och slösa bort ammunition.

Ripleys motstånd mot att tillhandahålla moderna vapen till soldaterna sträckte sig även till Berdans regiment av sakkunniga skyttar, som i själva verket av deras utbildning och uppdrag säkert skulle ta försiktigt mål och inte slösa bort ammunition. När Överste Berdan rekvisitionerade Sharps-gevärna var han övertygad om att det var det bästa tillgängliga vapnet för sina män, vägrade Ripley och insisterade på att Sharpshootersna skulle använda samma Springfield-munklippare som resten av armén anställde. Det hjälpte inte att varje skarpa skulle kosta regeringen 45 dollar, mer än två gånger kostnaden för en Springfield.

Även när den kommande generalen, George McClellan, uppmanade köpet, vägrade Ripley, som svarade direkt till krigsdepartementet snarare än till McClellan, att följa.

Berdan bad till och med Kalifornien Joe om hjälp. Joe, som inte ville vänta på att armébyråkratin skulle flytta, hade köpt sin egen personliga skarpa. Berdan skickade honom till krigsminister Simon Cameron för att demonstrera vapnet. Cameron gick med på att skriva direkt till general Ripley med begäran om upphandling. Ripley vägrade igen.

President Lincoln går upp till skjutlinjen

Berdan kunde äntligen göra sin poäng där den räknade. I slutet av september 1861 deltog president Lincoln, tillsammans med tre kabinettmedlemmar och flera generaler, inklusive McClellan, i en utställning som Berdans Sharpshooters presenterade. Lincoln själv tog en svängning, och enligt en av skarpskyttarna, "hanterade geväret som en veteran skytt, på ett mycket framgångsrikt sätt, till stor glädje för många soldater och civila som omger."

Abraham Lincoln, gevär i handen

Men det var en annan demonstration av expertkunskap den dagen som hade bestående konsekvenser.

Thomas Scott, assisterande krigsekreteraren, hade ingen användning för överste Berdan, och i ett försök att visa upp honom, utmanade han för vallskytten att göra ett omöjligt skott. Ett mål sattes upp på 600 meter (det är sex fotbollsplaner som var slutgiltiga). Det var en figur av en man med legenden ”Jeff Davis” målade ovanför huvudet.

Att träffa ett sådant mål skulle normalt ligga inom en markör som Berdan. Scott hoppades tydligen att skjuttrycket med presidenten och andra värdighetspersoner som tittade på kan få översten till att missa. Men bara för att vara säker, sa Scott till Berdan att han måste skjuta från en stående position (utan stöd för att styra geväret) och bör sikta åt höger öga!

Så här berättade Berdan senare om vad som hände nästa:

Då siktade jag och svarade inte, och det är knappast nödvändigt för mig att säga att jag på det avståndet - 600 meter - inte siktade mot ögat, men jag eldade mot huvudet. Målet fördes in, och som lycka skulle ha det, hade jag klippt bort eleven i det högra ögat.

Ingen människa visste bättre än president Lincoln hur han kunde förvandla det han visste som en olycka till ett gott konto. Han började skratta och fortsatte att skratta tills han kom in i vagnen och sa sedan:

"Överste, kom ner till morgonen, och jag kommer att ge dig beställningen för lasterna."

Herr Lincoln besökte oss en eller två gånger senare och talade om det märkliga skottet som ett bra skämt en lycklig hit.

Även med presidenten själv som beställde köpet av skarpskyttarna föredrog vapen, fortsatte general Ripley initialt att motstå. Men Abraham Lincoln insisterade, och även om det skulle ta månader för Sharps-fabriken att fylla beställningen, fick Berdan och hans skarpskyttare äntligen sina gevär.

Skarpskyttarna går till krig

Unionens nyutrustade elitskärpare gjorde att deras närvaro kände sig snabbt på slagfältet.

Konstnären Winslow Homers föreställning av en Berdan Sharpshooter i sin träd abborre, 1863 |

I Chancellorsville tvingade en styrka av cirka 100 av Berdan s skarpskyttare överlämnandet av 300 män i den 23: e Georgien, som de fängslade av med sin höga volym mycket exakt eld på 300 meter. På Yorktown berövade en enda skarpskytte, privat George Chase, konfederaterna användningen av en av deras artillerivaror i två dagar av den enkla möjligheten att skjuta ner alla artillerier som försökte ladda eller skjuta det.

Enligt John D. McAulay, i skriften i april 1999-numret av tidningen American Rifleman, Det är allmänt erkänt att Berdans Sharpshooters orsakade fler konfedererade skadade än något annat unionsregiment. Historiker Geoffrey Perret lägger till, De skulle vara de bästa utövare som unionsarmén hade, och med tiden dödade de förmodligen fler konfederater än något annat regement. "

Var skärpning "nära mord"?

Inte alla var nöjda med Sharpshooters förmågan att döda intetanande fiender på avstånd.

Winslow Homer, konstnären som tecknade och målade berömda skildringar av en av Berdan s män utplacerade i ett träd, gjordes tydligt obekväm av upplevelsen av att titta genom skarpskyttarens teleskopiska syn. Korsstolarna tränades på bröstet till en avlägsen konfedererad officer som inte hade någon aning om att han bara var en drag i avtryckaren bort från döden. Uttryck ovan, Homer sade senare, struck mig som lika nära mord som allt jag kunde tänka på i samband med armén.

Var skärpsökning moraliskt acceptabelt under inbördeskriget?

  • Ja - Det skilde sig inte från de andra metoderna för att döda i kriget
  • Nej - Att skjuta intetanande individer från att gömma sig och på avstånd bör aldrig vara acceptabelt
Se resultat

En Sharpshooters stolthet på ett jobb gjort väl

Till skillnad från Winslow Homer tycktes det att skarpskyttarna själva hade få beteenden om sin roll. Den enkla, patriotiska stoltheten som många av Berdans veteraner i senare år tittade tillbaka på sin krigstjänst fångas i JW Crawford s 1895-dikt, Den gamla Kentucky-riflen.

Jag är folkmassa nära åttio, gettin mäktig nära slutet,
Mitt hår är vitt och "spridd, " ryggen har fått en svängning.
Jag är skakig på mina travar, och mina ögon har blivit så svaga
Jag kan knappast se ditt berg att jag inte har klättring.
Jag har samlat några skatter som jag uppskattar mäktigt högt,
En "thar är en som alla pengar o" jorden aldrig kunde köpa.
Bland mina varor och "chattlar" här prisar jag det mer än alla
Den där "Kentucky-geväret" hänger i väggen.

***

Thar en sak får mig att älska det som jag aldrig gjort tidigare
När jag lärde mig ringa kallelsen kalla lojala män till krig.
All eld som nervade min pappa under Revolutionens dagar
Fick en surgin i min bröst tills mitt hjärta var helt brinnande.
Sedan axlade jag den olla geväret, fyllde min kulpåse med bly,
Sätt den olja varma kåpan o "coonskin sort" som jag har på huvudet,
En "Jag erbjöd dem sarvisen från en mäktig angelägen man
För att göra några snygga skjutningar under den härliga gamla Berdan.

Jag är inte benägen att skryta "- sluta med det för länge sedan
Men när jag kallas för att svara på mina uttalanden här nedan,
Jag står inför den stora befälhavaren med en samvetsklara och en ljus,
Arter säger att den "geväret gjorde henne hårt" i många slagsmål.
Mus''t it 'a' been overraskning ', när en Reb trodde att han var gömd.
Päls för att få en skarp påminnelse (som många av dem gjorde).
Att optiken för en Yank var genomträngande som en hök
När en s'archin päls gömde sig en grårock i träd eller stenar.

Genom det blodiga kriget packade jag henne och förde henne hem hemma
Stolt över en 'sassy o' skivan som jag tukar in henne för att vinna;
En "när ålder var snett" på mig en "jag kunde inte skjuta mer,
Med mina skakiga händer hängde jag henne upp för att vila bakom dörren.
När denna ol 'en' slitna kropp under marken gömmer de sig,
Jag har bett dem päls att lägga den sortera o 'lovin' vid min sida,
En 'när Gabriel blåser sin trumpet marsjerar jag upp' vid samtalet,
Häng på den där geväret över väggen.

© 2014 Ronald E Franklin