Kometen Kohoutek; den mycket publicerade bysten |

Vad är en komet?

De flesta av oss lär oss mycket grundläggande information om vår himmel: solen, månen, planeterna och stjärnorna i grundskolan. Senare kan vi bli utsatta för mer djupgående studier och lära oss om mindre ofta sett aspekter, som kometer och meteorer.

Vi har förmodligen alla hört definitionen av en komet som "en smutsig snöboll." Det finns en viss sanning till detta, för is är en stor del av sminket av alla kometer. Detta är till stor del vattenis, men också blandade frysta gaser.

När kometen närmar sig solen förångas dessa gaser och ansvarar för de berömda långa svansarna som skiljer kometer från stjärnor eller meteorer. Enligt NASA är huvudet eller kärnan gjord av sten, damm, lite mörkt organiskt material och de frysta gaserna.

Kometer lockar den populära uppmärksamheten på grund av deras relativa sällsynthet. Vissa, kallade "långcykel" -kometer, till exempel Halley's Comet, uppträder endast en gång var 70-76 år. Att se en sådan komet är en gång i livet; två gånger om du lever tillräckligt länge.

Den berömda författaren Mark Twain föddes den 30 november 1835 under ett besök i Halley's Comet och berömde berömt att han skulle dö med dess återkomst. Det gjorde han: den 21 april 1910.

Hur berättar du för en meteor från en komet?

En meteor strimmar över himlen, och du ser en 'svans' när den går. Men en meteor ses i en bråkdel av en sekund innan den blinkar ut; det bränns upp och konsumeras helt när det kommer in i vår atmosfär. Det är den här döden av meteorn som vi ser som "stjärnstjärnor".

En komet, å andra sidan, är av lång varaktighet; ofta dagar eller veckor, (ibland mer), och svansen är överlägset större än kometens huvud. Under rätt förhållanden är en komet ett varaktigt skådespel i natthimlen.

Då och nu

Under tidigare århundraden, innan vetenskap och utforskning hade tagit ett allvarligt fotfäste, fruktade folk kometer. De betraktades som harbingers av undergång och förstörelse; det ordspråkiga "världens slut."

Sådana scenarier var vanliga under medeltiden, in i de mörka åldrarna och hängde sig till och med något in i renässanstiden, men då värderades utbildning som den inte hade varit tidigare.

Kometer i modern tid

Kometen Kohoutek, som visas ovan, var en spektakulär fizzle 1973. Det var mycket spionerad att vara en mycket stor ljus komet, och tusentals stod modiga januari-chill för en chans att se den - det hände inte. Det var knappt synligt med kikare, om du visste precis var du ska titta.

Kometen väst, 1975, var lätt synlig, men eftersom astronomer "hade lärt sig" att inte förutsäga, baserat på Kohoutek, fanns det praktiskt taget inget mediemeddelande om väst, så det sågs inte av många.

Hale-Bopp, 1995, å andra sidan, sågs allmänt mot slutet av juli, och det förblev synligt i ett och ett halvt år! Detta överträffade det tidigare rekordet för "The Great Comet" som sågs 1811. Hale-Bopp var en komit av magnitue 2, synlig även från storstäder med massor av "ljusföroreningar." Hale-Bopp är definitivt en komet med lång cykel; nästa förutsagda strategi för det inre solsystemet kommer inte att vara förrän år 4385!

Halley's Comet är, som nämnts ovan, ungefär en 70 - 76 års cykel; det kommer inte att ses igen förrän juli 2061.

Skomakaren-Levy 9 upptäcktes i mars 1993 och den låg nära Jupiter. Den hade fångats in i Jupiters bana på en punkt; detta resulterade i att gravitationskrafterna brytde kometen i bitar.

Den 16 juli 1994 fångades den första av flera påverkan av denna döende komet i Jupiter av flera rymdskepp i (relativt) nära närheten. Med tanke på avståndet över rymden kan "nära" betyda en miljon eller mer mil! Vi är "nära" till vår egen sol, till exempel.

Vissa kometer ses bara en gång och är kända som "icke-periodiska" kometer. Även om de kan ta sekundära eller tertiära strategier, kan det hända att det inte sker i tusentals år. (Kanske tillhör Hale-Bopp i denna kategori!)

Hur ljus är en komet?

Ljusstyrkan är rankad på en skala från negativa siffror upp till cirka 16. Till skillnad från vad du kan förvänta dig är ljusstyrkan i omvänt förhållande till det tilldelade antalet. Så en noll- eller -1-komet är långt, mycket ljusare än en rankad vid 7 eller 12.

Denna storleksskala tillämpas också på planeter, så Pluto, rankad som 16, är förståeligt osynlig för alla utom de stora teleskop vid observatorier, eller åtminstone en 10-tums en för amatörer ... och du måste ha en bra himmelskarta att veta var man ska titta.

Trådmätare jämfört med Comet Brightness Scale

Det här mätsystemet kan jämföras med trådmätare, där 20 gauge (ibland kallad "bell wire"), är mycket tunt och lätt trasigt, upp till 14 gauge, den tyngsta ledningen som vanligtvis används i bostadsledningar. Tråd kommer i mycket tjockare och tunnare mätare, men dessa intervall är de vanligaste.

Kommer en kom att komma igen i våra liv?

Garanterat. Det finns över 5 000 kometer i vårt solsystem. Detta räknar endast de som upptäcktes i november 214; mer upptäcks hela tiden. Men i det yttre solsystemet, i ett område känt som "Oort-molnet", en 'kometkammare', om du vill, beräknas det vara över en biljon! (Det är 1 000 000 000 000 eller en miljon miljon eller 10 12 )

Kometer anländer i allmänhet ungefär var femte år, och de "stora kometerna" i ungefär 20-åriga cykler.

Vi har tur, i december 2018; kometen 46P / Wirtanen kommer att göra sin perihelion (närmaste tillvägagångssätt till solen) den 12 december. Vid den 16: e bör den vara lätt synlig med blotta ögat. Det kommer att förbli synligt till början av januari 2019. Kometövervakare på södra halvklotet kommer att förlora synen runt julen.

Detta är en komet med kort cykel, som förväntas komma runt var 5 eller 6 år, så det kommer definitivt att komma en komet igen i din närmaste framtid.

1910 - 1911 såg 4 kometer inom det 2-åriga loppet, men det är ovanligt.

Bara för att en komet är berömd, till exempel Halleys, till exempel, tjänar den inte en klassificering av "stor". Det är beroende av faktorer som är så olika som svanslängden; ljusstyrka; varaktighet; och hur stort ett span av jorden från vilket det kommer att synas.

2019 förutspås bli ett nedslående år för kometövervakare; det är den största anspråket på berömmelse kommer att vara P46 / Wirtanen, nämnd ovan, som en rest från december 2018.

Den nästa för 2019 kommer också att vara sent på året; inga andra kometer är på horisonten före 2020.

Klicka här för att hitta kometer och andra astronomiska händelser när som helst från 2014, fram till 2030.

Njut av natthimlen; kometer trots det finns mycket att se!

© 2018 Liz Elias