Det finns flera hundra dinosaurier, som varierar mycket i storlek och form. Att komma ihåg var och en i detalj skulle vara mycket svårt. Lyckligtvis är de inte alla helt olika, men faller in i närstående grupper av familjer som kan ordnas mer förståeligt. Mycket av klassificeringen görs genom att studera varelserna ben, höftben och fötter. Eftersom dinosaurier, till skillnad från moderna reptiler, går med benen undangömda under deras kroppar, är dessa ben mycket distinkta.

Saurischians

Som namnet antyder är höftbenen ordnade på ungefär samma sätt som i andra reptiler. Det stora, bladliknande övre benet, kallat ilium, är anslutet till ryggraden av en rad med starka revben, och dess nedre kant utgör den övre delen av höftuttaget. Under iliumet finns ett stort ben som pekar nedåt och något framåt - pubis - och bakom detta finns ett ben som sträcker sig bakåt - ischium. Alla tre ben möts vid höftuttaget, som bildar en djup, rund öppning i sidan av bäckenet. Stora, kraftfulla ben muskler är fästa vid vart och ett av dessa ben. Dinosaurierna som har denna typ av höftstruktur faller i två olika typer.

theropods

Teropoder inkluderar alla köttätande (köttätande) typer; namnet betyder "djurfoten" på grund av de mycket skarpa klodda tre-toed fötter av dessa djur. I gruppen ingår sådana anmärkningsvärda dinosaurier som jätten Tyrannosaurus; den lilla och mycket smidiga Deinonychus; den mycket tidiga formen Coelophysis; den mystiska nya dinosaurien som nyligen har utgrävts i Storbritannien, Baryonyx, med sina massiva klor; och till och med vissa tandlösa typer som Oviraptor och Struthiomimus.

Kroppsformen hos alla theropods tenderar att vara mycket lik: långa, kraftfulla bakbenar som slutar med skarpa klöda fågelliknande fötter; smala eller lätt byggda armar; en bröstkorg som är ganska kort och kompakt; en kropp balanserad i höften av en lång, muskulös svans; en hals som tenderar att vara kraftigt böjd och mycket flexibel; och ett huvud utrustat med stora ögon och långa käkar, nästan alltid fodrade med dolkliknande tänder.

Trots denna övergripande likhet finns det ett antal olika typer. Några av de mest kända är karnosaurierna, de klassiskt enorma rovdjuren inklusive Allosaurus, Megalosaurus, Carnotaurus, Tyrannosaurus, Tarbosaurus, Albertosaurus och en uppenbar dvärgstyrannosaur som har fått namnet Nannotyrannus. Alla dessa typer har vanligtvis enorma, kraftfulla huvuden monterade på mycket tjocka, kraftfulla halsar, och de har ofta ganska små armar för sin storlek.

En annan grupp är lite mer varierad och ganska sällsyntare i fossilposten. De är kända som ceratosaurier och inkluderar de mycket tidiga theropoderna Coelophysis och Syntarsus och Dilophosaurus med förbryllande tunna, beniga vapen på huvudet. Ceratosaurus är också prydd, men den här gången med ett horn på näsan. En annan, ganska blandad påse med theropods kallas coelurosaurs; alla dessa är i allmänhet ganska smala, lätt byggda varelser med långa, flexibla halsar

sauropodomorpher

Sauropodomorphs är däremot alla växtätare - det vill säga växtätare. De sträcker sig i storlek från de minskande formerna, allmänt kända som prosauropods ("tidiga sauropods"), som förekommer i sen trias och tidig jura, till de gigantiska sauropoderna i jura- och kratttiden. Prosauropods inkluderar former såsom Anchisaurus, Massospondylus, Riojasaurus, Mussaurus, Plateosaurus, Lufengosaurus och Efraasia.

De flesta av dessa är medelstora varelser som är 13 till 20 ft långa som kan gå på fyra eller bara på bakbenen; men ett fåtal visar tidiga tecken på att bli större och mycket tyngre och verkar helt fyrfota som de senare sauropoderna. Mussaurus är betydligt mindre än de andra som dess namn, vilket betyder "musödla", antyder - även om det bara har hittats unga exemplar hittills och de vuxna skulle ha varit flera gånger större. Sauropoderna är de sanna jättarna från den mesozoiska eran och inkluderar sådana anmärkningsvärda varelser som Diplodocus, Apatosaurus (bättre känd som Brontosaurus), Dicraeosaurus och Cetiosauriscus.

Alla dessa verkar tillhöra samma släktinggrupp och tenderar att ha långa, smala kroppar, piskliknande svansar, långa, grunt ansikte och tunna, blyertsformade tänder. De i en annan grupp, som inkluderar Brachiosaurus, Camarasaurus, Euhelopus och Opisthocoelicaudia, verkar återigen vara relaterade till varandra. Däremot tenderar de att vara ganska mer kompakta djur, med kroppar med hög axel, kortare svansar, kortare och höga snutade huvuden och mycket större tänder.

Förutom dessa typer finns det olika ovanliga sauropoder: Saltasaurus från Argentina har nyfikna rustningspläteringar över ryggen och sidorna; Shunosaurus från Kina verkar ha haft en benklubb i slutet av svansen; Mamenchisaurus och Barosaurus verkar ha haft utomordentligt långa halsar relativt deras kroppar; och Magyarosaurus verkar ha varit en sällsynt miniatyr sauropod

Ornithischians

Arrangemanget av benen i höfterna hos dessa dinosaurier är, som namnet antyder, mycket likt det som ses hos levande fåglar - men förvirrande finns det ingen familjelänk till fåglar. Medan ilium- och ischiumbenen är ordnade mycket på samma sätt som den saurischiska dinosaurien, är pubis, istället för att peka nedåt och lite framåt, ett smalt, stavformat ben som ligger längs med ischium.

Detta mönster blir lite otydligt hos vissa ornitister, särskilt bland de från den senare krita perioden (som ceratopier och ankylosaurier), genom förkortning av pubis och tillväxt av en ny framåt pekande del till benet; men mönstret är fortfarande uppenbart. Utöver denna skillnad i höftben finns det andra funktioner i denna grupp som inte finns i saurischians. Alla ornitiska människor verkar ha en liten horntäckad näbb som ligger på spetsen av underkäken.

Något mindre uppenbart har de rader med långa beniga stavar packade längs sidorna på ryggraden på ryggraden, vilket hjälpte till att stelna och stärka ryggen; dessa är ibland synliga på museets skelett. Ornithischians var, till skillnad från saurischians, helt växtätande; de är också betydligt mer varierande i utseendet än saurischierna. Det finns fem huvudgrupper.

ornithopoder

Ornitopoder inkluderar många små till medelstora djur som sprang på bakbenen under större delen av tiden. Exempel på dessa inkluderar Lesothosaurus, Heterodontosaurus, Hypsilophodon, Dryosaurus, Rhabdodon och Yandusaurus, som alla är små former, inte längre än 3 m långa. Denna typ av dinosaurie finns i hela mesozoiken och verkar ha varit en av de mest framgångsrika små växtätande grupperna.

Medelstora typer inkluderade Iguanodon, Tenontosaurus, Camptosaurus och Ouranosaurus; sådana varelser nådde längder på ungefär la meter och var särskilt rikligt i den tidiga delen av krita perioden. I Late Cretaceous verkade emellertid en annan grupp känd som hadrosaurier eller, mer populärt, som ankedräknade dinosaurier. Dessa växte i vissa fall till 13 fot. De blev mycket olika. Vissa tycks ha bott i mycket stora besättningar och var uppenbarligen mycket sociala varelser.

De var också extremt effektiva växtätare, med speciella sliptänder och muskulösa kinder. I vissa avseenden verkar de enorma flocken av hadrosaurier som bor i Nordamerikas slättar i Late Cretaceous vara likvärdiga med de horder av buffel som man tidigare sett på de nordamerikanska slättarna och gnuer i de afrikanska slättarna.

Ceratopians

Ceratopians, de distinkta horned och frilled dinosaurierna, med märkligt smala, papegoja-liknande näbb, verkade mycket sent i dinosauriehistoria, bara under andra hälften av krita perioden. De sträckte sig från de små, ganska ornitopliknande Psittacosaurus, Protoceratops - vars ägg först hittades i Mongoliet på 1920-talet - Leptoceratops, Auaceratops och Bagaceratops, till de massiva, noshörningliknande Centrosaurus, Triceratops, Styracosaurus, Anchiceratus, Chasmos Torosaurus.

De första ceratopierna dyker upp i mitten av kritaperioden i Asien och utvecklades extremt snabbt för att bli en av de vanligaste och mångfaldiga grupperna av sen kretosdinosaurie. Liksom hadrosaurierna blev dessa dinosaurier också fenomenalt rikliga, som vi vet från förekomsten av massiva ceratopiska "kyrkogårdar" på vissa orter.

Det verkar troligt att de också bodde i stora besättningar som strömmade över slätten på norra halvklotet. Det skarpa, krokade näbbet bildade ett rent skärverktyg för matning på växter, och bakom detta fodrades käftarna av täta rader av tänder och bildade guillotinliknande blad som kunde ha skivat upp de tuffaste växterna. De horn och krusiduller som pryder huvuden på många av dessa varelser kan ha haft ett antal användningsområden

Pachycephalosaurus

Pachycephalosaurus är ganska dåligt kända varelser; de liknar ornitopor i deras kroppsförhållanden men har mest distinkta, nyfikna kupoliga och massivt förstärkta huvuden. Dessa former verkar ha uppstått under den mellersta delen av kritan och bestod till slutet av den perioden, men de var aldrig särskilt rikliga som en grupp. Det har föreslagits att de bodde på relativt otillgängliga platser, till exempel upplandsområden, där deras rester är mindre benägna att ha fossiliserats.

stegosaurs

Stegosaurier, de välkända pläterade dinosaurierna som Stegosaurus är ett så känt exempel, tycks ha levt nästan uteslutande under Jurassic, med några fragmentariska rapporter från den tidiga delen av krita perioden. Strukturen hos dessa djurens ryggar och plattor har visat sig vara mycket intressant och ger bevis i debatten om dinosaurierna var "varmblodiga" eller "kallblodiga".

ankylosaurs

Ankylosaurier är de pansrade tankarna i dinosaurievärlden. Dessa fantastiska varelser var helt täckta i tjocka beniga plattor för att avvärja uppmärksamheten hos de större theropoderna. De förekommer tidigt i dinosauriehistoria med Scutellosaurus och Scelidosaurus i den tidiga jura, men blir överflödiga endast i den sena kritan i Asien och Nordamerika.