Korfu och Albanien |

Albanien och England Square Off

1946, Albanien, under ledning av den kvixotiska och krigförande kommunist-överste-generalen Enver Hoxha, provocerade en marinmakt till en show-down och vann. Världen idag kommer ihåg lite denna händelse av pistolbåtdiplomati som har gått fel. Ändå är det en lektion som borde upprepas upprepade gånger till nationer som avser att rasla sabrar som en ersättning för artig men bestämd diplomati. I slutändan betalades priset för denna katastrof av fyrtiofyra unga män som fick sina liv kortas ned i en tid av fred i medelåldern av tjugo.

Scenen: Korfu, 1946, bara en av de många idylliska öarna som bildar Greklands nation. Kämpad genom tiderna av tidigare imperier och genomsyrad av historia, det finns lite att skilja den grekiska ön från de många andra som den, förutom kanske att det var sommarresidensen för den förutvarande grekiska kungafamiljen; Prins Philip, konsort av drottning Elizabeth II, föddes där. Efter att italienarna, och sedan tyskarna övergav det sent under andra världskriget, var Korfu också hem för en liten brittisk marinbase som gav hamn till fartyg som besegrade Axis-marinen. Dessutom är Korfu tyvärr placerad inom några mil från en gräns till tidens mest förbryllande nationer - Albanien. Halva öns östra sida vetter mot Albaniens västra kust. Mellan de två, och sedan norr, går det enda farbara vattnet, erkänt som internationellt i århundraden, Medri-kanalen, som här kallas Korfu-kanalen.

Passagen går olycksbådande nära Albanien i ett dussin mil eller så. Fartyg som vill fortsätta norrut måste segla genom det eller riskera att springa på land på stimar. Albanien hävdade vid denna tidpunkt att det var i hennes territoriella vatten och att förbipasserande skulle söka henne tillstånd. En av världens främsta marinmakter ignorerade dem och ansåg att landet var obetydligt i världsfrågor. Albanien var utan marin och kunde göra lite för att stoppa fartyg som passerade nära hennes stränder - eller så trodde de.

Den första incidenten: varningsskott

5 maj 1946, ett helt år sedan kriget avslutades i Europa, seglade två brittiska kryssare, HMS Orion och HMS Superb genom en en mil bred kanal som tidigare hade sopats av tyska kontaktgruvor. Alla sjökort indikerade att det var tydligt. Kursen från norr till söder skulle ta dem inom en mil från den albanska kusten. Poliserna för den lilla flotillaen studerade genom kikare med intensiv nyfikenhet de karga kullarna i Europas senaste kommunistdiktatur. Under Enver Hoxha hade Albanien blivit en återlämnare med hennes enda vänner som Jugoslavien och Sovjetunionen, och han skulle snart avbryta dessa band. Överste-generalen förbjöd alla nationella lån för stöd, nationaliserade hela industrin, vad lite som fanns (dvs: tobaksfabriker, några mejerier och bryggerier, 1 cementfabrik) och uppförde en booby-fångad omkrets som omgav landet 600 meter inuti själva gränsen för att ge beväpnade vakter tillräckligt med tid att upptäcka och skjuta alla som försöker lämna. Hoxha förhindrade också resor till Albanien och utkastade alla västerlänningar, så journalister visste det bara som en mörk gåta. Han avvisade allt utländskt bistånd efter kriget och kallade det "Wall Street-utdelningar med anslutna strängar".

När de två brittiska marinfartygen passerade mellan Korfu och Albanien var kanalen bara tre mil bred. En däckhand på släpfartyget Superb märkte en puff av vit rök i de albanska kullarna. Inte länge efter hörde han ett högt bang och såg en 20 fots tappvatten 200 meter akter. Inom en minut bevittnade han och officerarna på däcket flera upprepningar. "De blodiga idioterna skjuter mot oss." Från en placerad kanon i kullarna avfyrade albanierna minst tolv skott på de flyktiga brittiska kryssarna. De rapporterade snabbt händelsen till Admiralitetet i London.

Att återlämna eld skulle vara att erkänna att ett krigstillstånd fanns mellan Storbritannien och Albanien. Istället skulle de avfyra diplomatiska anteckningar mot varandra, briterna krävde en förklaring och en ursäkt, albanierna gjorde ursäkter och hävdar suveränitet över den internationella kanalen. I framtiden, sade kamrat Hoxha, skulle fartyg som vill använda kanalen be Albanien om tillstånd.

Britterna varnade i hög grad albanierna att England, med nästan 3000 krigsfartyg, skulle segla Korfu-kanalen när hon önskade, och att alla upprepningar av denna krigföring skulle möts med återvändande eld.

Gunboat-reaktionen

Admiralitetet rådde medelhavsflottan att sluta använda kanalen tills diplomatiet hade tagit sin väg. När diplomatiet misslyckades, rådde de flottan att segla igen genom kanalen i en uppenbar kraftutställning och återlämna eld om eldad. Ett av dessa meddelanden mellan Admiralitet och flottan innehöll den olyckliga patriska frasen "för att se om albanerna har lärt sig att bete sig själva". Detta skulle dyka upp senare i domstol till förfärandet av briterna. Åtminstone exemplifierade det en paternalistisk, imperialistisk inställning till en nation som få kunde ta på allvar.

Två brittiska kryssare (cirka 8 000 ton vardera) och två förstörare (cirka 2 000 ton vardera) skulle segla från Korfu hamn, springa norrut genom kanalen, vapen bemannade och redo att svara på alla provokationer från de albanska kustbatterierna. Marinkanonerna pekade fram och bak i neutralt läge. Normalt diplomati hade misslyckats, nu skulle gunboatdiplomatiet ta över för att få dessa albaner att "bete sig själva".

Show of Force

Sjöfartsgruppen vände sig till hamnen (till vänster) från Korfu hamn den 22 oktober 1946, passerade norrut längs Albaniens kustlinje utan incident tills de närmade sig den albanska hamnen i Saranda. I ledningen, HMS Mauritius (kryssare & flaggskepp), följt av Saumarez (förstörare) följt av Leander (kryssare) och sedan Volage (förstörare), alla ångade "linje framåt" med säkra avstånd mellan. Den smala svepte kanalen tillät inte någon annan bildning. Kaptenerna för varje skepp kallade besättningarna till Action Stations och varnade dem över Tannay att tidigare på året hade två fartyg i flottan skjutits på och de tänkte vara redo att återlämna eld om de begärdes. Skal läggs in i sina lyftanordningar men vapen förblev i sina "fram- och bakre" positioner som är gemensamma för fredstidens resa. I luften flög spotterplan från flygplanet HMS Ocean över kända albanska vapenpositioner om de behövdes. Storbritannien ville inte drabbas av civilbefolkningen, så att händelsen inte får mer onda proportioner.

Kursen tog dem nära till Saranda, Albanien och vände till hamnen igen. Efter att ledningsfartyget vänt följde Saumarez . Några minuter gick längs denna nya bana innan en enorm explosion bröt ut under den främre delen av Saumarez och lyfte pilbågen 20 meter upp i luften. Betjänarna på bron skickades i himlen, slog sina huvuden i ståltaken och slog dem tillbaka i en hög på ståldäck. Vissa gick inte upp, deras dödskallar hölls i. De på däcken nedanför, i den direkta vägen till sprängningen förvandlades till ånga, för att aldrig ses igen. Det skulle vara en barmhärtighet jämfört med lidandet för de brända och fångade i översvämningsfack. Deras skrik tog en evighet att upphöra. Däck och vattentäta dörrar samlades och havsvatten rusade in. Olja från lagringstankar läckte ut i havet runt dem. Motorerna sputtrade till ett stopp. En ensam sirene grällade, fastnat i "On" -läget med ett sprängfragment. Kaptenen stod upp från högen av stönande kroppar på golvet och började bedöma skadan.

Fartyget kramades av en explosion troligen från en kontaktgruva, 30 eller fler män var döda och många fler sårade, några av dem allvarligt, alla i behov av läkarvård. De skulle behöva bogseras. Bågsektionen, ungefär 40 fot av den, hängde bara fast vid fartyget med ståltrådar, vatten rusade in i främre fack eftersom skott bröts eller vattentäta kläckor hade deformerats av explosionen. Hon var lika bra som nedsänkt om en brand bröt ut från den läckande eldningsoljan. En brand startade. Sårade partier av män tränade sina grova brandslangar på oljebränderna. Däckplattorna glödde rött. Män måste pumpa vatten för hand eftersom generatorerna inte skulle springa. De lyckades bara hindra elden från att spridas, men lyckades aldrig släcka den. De svårt sårade läggs ut på akterkvartsdäcken och väntade på räddning eller död. Några gav efter för sina skador.

HMS Volage - Även om det är allvarligt skadat, drar hon HMS Saumarez |

Flaggskeppet tog upp det sista fartyget på linjen, HMS Volage, med att sätta Saumarez under bogsering och föra henne tretton mil tillbaka till Korfu. Några timmar senare, medan han tog den drabbade Saumarez, fick Volage också 40 fot av hennes båge sprängd av en annan kontaktgruva. Den här gången avbröt explosionen Volages båge, som sjönk, vilket orsakade ytterligare ett dussin dödsfall. Lyckligtvis för resten av fartyget höll de vattentäta facken och luckorna (dörrarna) och Volage lyckades bogsera Saumarez tillbaka till Korfu. Medelhavsflottan skickade ett sjukhusfartyg och ett flygplan för att ge hjälp och stöd. De sårade evakuerades, de döda begravdes och skeppsskadorna utvärderades. Fyrtiofyra döda, ett fartyg över reparation, ett fartyg som kan repareras med betydande skador. Domen var att kontaktgruvor förmodligen var orsaken.

England skickade gruvvakter från Malta till platsen. När de anlände genomförde de metodiska svep av Korfu-kanalen och upptäckte tjugofyra tyska kontaktgruvor förankrade tolv meter under ytan, i ett sådant mönster att de blev oundvikliga för frakt. De tog tillbaka två av dem till Malta för att undersöka som bevis. De var rena, nymålade och fria från barnkakor eller annan marin tillväxt, berättar tecken för utredarna. Men vem planterade dem? Albanien hade inte ens det minsta sjöfartyget och kunde inte lägga gruvor. Det var känt från överlämnade nazifiler att jugoslaverna hade återvunnit tyska gruvor från lagring efter kriget. Jugoslavierna hade målade var och en med en vit Swastika för att ange sitt ursprung. Det skulle bevisas senare att Hoxha hade kamrat Tito från Jugoslavien beviljat hjälp vid gruvdrift på Korfu-kanalen. Gruvorna var mycket rena, fortfarande fria från barnkulor eller rost, vilket indikerar att de hade placerats i vattnet bara några veckor före incidenten.

Gerrman GY kontaktar min. |

Det var tydligt för utredarna att Albanien med hjälp hade brytit en internationell vattenväg i hemlighet och var straffbart för den tragedi som ägde rum. Storbritannien tog sitt mål till FN: s säkerhetsråd och ville ha tillfredsställelse, vilket innebär ett erkännande av skuld och kompensation. De västerländska länderna i rådet enades med Storbritannien, men två kommunistiska enheter röstade emot alla resolutioner; Sovjetunionen och Polen motsatte sig alla förklaringar om att Albanien var kriminellt ansvariga för dödsfallen till 44 brittiska sjömän, men mot den oppositionen antogs resolutionen med majoritet. Sedan, med hjälp av vetoklausulen för att motverka majoritetsbeslutet, nekade Gromyko, sovjetiska ambassadören i FN, briterna någon tillfredsställelse. Det verkar inte längre som om sovjeterna som våra allierade skakade hand och utbytte kramar på Elbas bredd efter att ha besegrat nazisterna bara några månader tidigare. Sovjeterna hade avfyrt den första salven under det kalla kriget.

Säkerhetsrådet röstade åtta till två (inte med vetorätt) att Storbritannien skulle kunna ta sitt mål till Internationella domstolen i Haag. Och så skulle man spela upp de slutliga scenerna av Storbritanniens pinsamma diplomatikatastrof för gunboat. Hon hade varit bättre att lämna det på det.

Den juridiska striden

Förenade kungariket fortsatte att noggrant bygga sitt fall i det förgäves hopp om att en laglig seger i Haag skulle ge den tillfredsställelse de önskade. Det motsatta skulle vara fallet. Under rättegången kom ett överraskningsvittne till förmån för briterna. En jugoslavisk avhoppare i rädsla för sitt liv, marinlöjtnant Karel Kovacic, seglade från den dalmatiska kusten till frihet i Italien ett år efter gruvhändelsen. Han berättade en berättelse till den brittiska ambassaden och flera gånger därefter innan han uppträdde i domstolen i Haag för att vittna mot Albanien. Som ett pålitligt vittne uttalade han under ed att han hade sett två jugoslaviska gruvvägar som han hade arbetat några dagar före gruvan, var och en laddade med cirka 40 tyska GY-gruvor och återvände dagar senare helt tom. Detta vittnesmål avgörde fallet efter tre år av laglig krångling till Englands fördel över Albanien. Storbritannien tilldelades fulla efterfrågade skador - 847 000 pund sterling, för att betala för skeppsreparationer, liksom ersättning till de avlidnes familjer.

Men segerns jubel skulle snart återvända till frustrationer. Internationella domstolen hade inte befogenhet att verkställa sin dom. Det skulle lämnas upp till Förenade kungariket och Albanien att reda ut hur man ska ordna insamling av domen. Storbritannien guldade hennes ländar för ännu en strid, den här om aldrig slutande diskussioner om återbetalning. Albanernas ständiga och orubbliga svar var "ledsen, vi har inga pengar att betala dig."

Det upptäcktes så småningom 1951 att Italien hade lånat Albanien cirka 2 000 000 US dollar i guld. Detta guld hade plyndrats av nazisterna, lagrats i övergivna gruvor och återhämtat sig efter kriget. Det var först 1991, efter Sovjetunionens uppbrott, att Englands anspråk slutligen avgjordes. I slutändan, på grund av friktion av regeringen, de förmodligen spenderade mer i juridiska avgifter och omkostnader för att återkräva detta belopp än de fick i ersättning. Fyrtiofem år efter händelsen är det tveksamt att alla som var involverade i betalning hade någon återkallelse av händelsen. Frånvaro skulle vara känslan av att rättvisa hade tjänat. På den albanska sidan kanske det kändes som om de satte upp en länge avliden stridande farbrors barflik.

Förenade kungariket valde att åtgärda handlingarna från en galet regim med pistolbåtdiplomati, för att lära dem ”att bete sig själva”. När mässan misslyckades misslyckligt, bestämde de sig för att ta saken till gentleman's club, som i sin tur misslyckades. Tragedin var att 44 unga män dog onödigt i en tid av fred, och ett lika antal sårade hade deras liv för alltid förändrats av dåligt genomtänkt diplomati. Det demonstrerade också för sovjeterna att västern var beredd att spränga med kanoner för att lösa internationella tvister och kan ha utlöst de frostiga förbindelserna att följa. Det visade på fruktansvärt arrogans eftersom samma tillvägagångssätt inte skulle ha övervägts mot en mer kraftfull och krigande nation, till exempel Sovjetunionen.

Historiens sensmoral

Vad hoppades Storbritannien uppnå genom att spränga några landbatterier i Albanien? Skulle kanalen då vara säker för resor? Skulle Albanien inte svara med någon annan våldsam handling? Det var mycket liten täckning av denna incident i den brittiska pressen och det är lätt att se varför: det var inte deras finaste tänkande. Den enda uppföljningen av en liten krigshandling är en större.

Nationellt försvar är detsamma som personligt försvar. Var beredd att försvara dig men undvik konfrontationer. Gå inte in i dåliga stadsdelar som väcker gräl, du får en. Var beredd att springa, men också vara beredd att dra fram någons ögon eller använda dödlig kraft om det är motiverat, men aldrig utfäll en situation där du måste! Det verkar som om England förbises alla dessa enkla regler. Hon sökte medvetet en väpnad konfrontation med det hon visste vara en underlägsen makt.

Storbritannien bedömde att Albanien inte var en match för dem och att de lätt kunde skrämmas av sabelrattling. I en internationell tvist möttes hotet om våld med verklig kraft av en nation som inte ens innehar en marin, vilket bevisar än en gång att för att underskatta ens motståndare baserat på vad du ser är att ge efter för det tidlösa självbedrägeriet; överförtroende och arrogans leder till nederlag av en större styrka av en svagare. Det uttalade syftet med gunboat-kryssningen var att provocera en reaktion från Albanien. I det målet lyckades det. Nuvarande och framtida imperier som vill flexera militärmuskel notera: Den gamla gamla Teddy Roosevelt sa det bäst: "Gå mjukt, bär en stor pinne."