SS Cap Arcona var en stor tysk passagerarfartyg som användes som ett truppfartyg under andra världskriget. Hennes militära användning gjorde henne till ett legitimt mål för de allierade styrkorna. I maj 1945 attackerades hon av Royal Air Force Typhoons och sjönk i Neustadt Bay i Östersjön cirka 30 km norr om L beck. Tragiskt nog bar inte fartyget tyska styrkor utan fångar evakuerades från ett slavarbetsläger.

SS Cap Arcona i lyckligare dagar. |

Nazistisk rengöring

Andra världskriget var på väg i Europa och nazistiska tjänstemän klättrade för att täcka sina onda gärningar. I sin sista order, i slutet av april 1945, berättade Heinrich Himmler folket som driver dödslägret Dachau att ”Ingen fångare i koncentrationslägret måste falla levande i fiendens händer.” En slutlig orgie av dödande ägde rum och dödsmarscher organiserades.

I staden Hamburg förutsåg tjänstemän Himmlers rensningstaktik med några veckor. Neuengamme fängelseläger i utkanten av staden innehöll upp till 10 000 fångar. Lokala politiker hade en stor bedrägeri genom att anställa fångar till fabriker att använda som slavearbete.

Karl Kaufmann var chef för nazistpartiet i Hamburg. I slutet av vintern 1945 kunde han tydligt se att slutet var nära så han bestämde sig för att skrubba fläcken på Neuengamme från stadens landskap. Han rekvisitionerade SS Cap Arcona, som låg vid ankaret i Neustadt Bay tillsammans med två andra fartyg, en fraktfartyg kallad Thielbek och Athen, en motorlansering som användes för att färja människor och lagra till de andra fartygen.

I mars 1945 började Kaufmann att tömma lägret och skicka slavearbetarna till Cap Arcona och Thielbek. Fångarna hölls under samma skarpa förhållanden som i lägret medan SS-vakterna vakade över dem. Konton varierar, men Cap Arcona bar mest, förmodligen 6 500 fångar.

Karl Kaufmann och hans vapen kunde gratulera sig eftersom bevisen för deras gänglighet hade flyttats till någon annan plats. Någon annan kunde ta itu med det och de kunde fokusera på att utveckla rimliga berättelser om hur de inte skulle skylla.

Klaus Kaufmann - se Bonus Factoids nedan. |

Allied Advance

När vintern 1945 bleknade involverade den allierade strategin ett lopp till Östersjön. Planen var att stoppa det sovjetiska framsteget från öst innan det kom till Danmark.

Men den röda armén tävlade västerut; detta innebar att de allierade måste skära några hörn för att nå sina mål. Resultatet var kommunikationsbedlam och enheter som pressade norrut utan andra sammanhängande order än att komma till Östersjön.

Till denna handlingsström kom två bitar av vital intelligens. Den 2 maj 1945 befriade briterna Lübeck och den eftermiddagen berättade Internationella kommittén Röda Korset de segrande befälhavarna att de två fartygen i Neustadt Bay var fulla av arbetslägraröverlevande. Följande morgon gick Röda korset med liknande information.

Men det andra taktiska flygvapnet hade redan fått order om sitt uppdrag. Piloterna skulle attackera de två fartygen eftersom de tros vara militära mål. Den allierade underrättelsen föreslog att de ombord på fartygen var höga nazistjänstemän som planerade att åka till Norge för en sista ställning. Röda korsets meddelanden kom aldrig till flygvaktens befälhavare i tid för att avbryta raidet.

Flygattack

Vid mitten av eftermiddagen den 3 maj 1945 fyra fyra eskadrons av Hawker Typhoon Mark 1B stridsbombare sprang ut ur himlen över Neustadt Bay. Flygplanen var utrustade med 20 mm kanoner samt raketer och bomber.

Markbesättningen laddar raketer i en Typhons lanseringsställare. Kanonerna kan ses som sticker ut från vingen. |

De gjorde ett kort arbete av Thielbek ; det sjönk på 20 minuter. Cap Arcona tog längre tid att dö. Hon tog eld och så småningom kapslade.

Några av fångarna lyckades ta sig ur fartyget men möttes av lågor och skjutvapen från SS-vakterna. Efter att ha tagit fartygets få flytvästar hoppade vakterna överbord och räddades av tyska trålare. Några avmagrade fångar hoppade ut i det frigida vattnet bara för att skjutas av trupper på stranden. De straffades också av brittiska flygplan vars piloter trodde att de var nazistiska tjänstemän som försökte fly.

Uppskattningarna varierar, men det verkar som om cirka tre fjärdedelar av de människor som överlevde skräcken från koncentrationsläger dog i RAF: s raid: kanske 7 000 totalt. En mycket högre andel av SS-vakterna överlevde dock. Ett år efter attackorganen tvättade fortfarande på stränderna i området och det trodde att ett ben som hittades 1971 kom från ett av offren.

En teori är att Karl Kaufmann och nazisterna fyllde fartygen med fångar och visste att de skulle attackeras, och därmed få briterna att göra sitt smutsiga arbete för dem. En annan är att planen var att föra fartygen ut till havet och flytta dem för att förstöra bevisen för deras grymhet, men de allierade framstegen var så snabba att de inte hade tid att utföra sitt system.

Arcona brinner. |

Bonusfaktoider

SS Cap Arcona lanserades 1927 och bar passagerare i lyx mellan Europa och Sydamerika. Den nazistiska propagandechefen Joseph Goebbels använde fartyget i en film från 1943 om sjunkningen av RMS Titanic . Planen var att förlora brittiska och amerikanska passion för lyx och girighet. Filmen visades emellertid aldrig eftersom den gick upp för propagandisterna att den kunde ses som en spegelbild av den sjunkande tyska regeringen.

RAF-uppgifterna angående attackerna på SS Cap Arcona och de andra fartygen är förseglade och kommer att öppnas fram till 2045.

Karl Kaufmann arresterades av briterna i Hamburg 1945 och blev ett vittne vid Nürnbergs krigsförbrytelser. Han hävdade att Cap Arcona var redo att ta fångarna till neutrala Sverige trots att hon inte var sjövärdig. Han dömdes för krigsförbrytelser och dömdes till fängelse men släpptes på grund av dålig hälsa. Han dog dock inte fram till december 1965.

Cirka 105 000 fångar passerade genom Neuengamme-lägret under dess existens. Av dessa dog cirka 40 000 i lägret; de flesta av de andra dödades någon annanstans.

Ett minnesmärke till offren i Neuengamme-lägret. |
  • Neuengamme. Holocaust Encyclopedia, odaterad.
  • Varför RAF förstörde ett fartyg med 4500 koncentrationslägerfångar ombord. Daniel Long, konversationen, 25 april 2017.
  • The Cap Arcona. Brottmuseet, omaterad.
  • RAF: Den tragiska sjunkningen av SS Cap Arcona, 5.000 koncentrerade lägerfångar dödade. Russell Hughes, krigshistoria online, 31 oktober 2017.
  • WWII: Under nästan 39 år tvättades delar av skelett Ashore SS Cap Arcona bar omkring 5 500 fångar i koncentrationslägret. Nick Knight, The Vintage News, 20 januari 2016.

© 2018 Rupert Taylor