När vi betraktar området för barns utveckling måste vi inse att vi tittar på barndomen från en vuxen synvinkel. Detta är den uppenbara synvinkeln, eftersom vuxna är de som skapar dessa diskussioner och utvecklar definitioner av olika aspekter av barndomen. Men kan det lägga till noggrannhet och en mer fullständig förståelse om vi först tittar på saker ur ett något annat perspektiv? Jag vill överväga barns upplevelser baserat på hur anses vara normal förväntningar om hur barn borde vara. Detta bygger på flera olika faktorer och perspektiv inklusive barnens själva.

Men först bör vi överväga en annan fråga. Det är en grundläggande fråga åtminstone på ytan. Men om du slutar att tänka innan du svarar kanske du upptäcker att det har varit saker du inte har beaktat när du frågats tidigare. Tider då du kanske har svarat automatiskt med ett svar som du använt länge utan tanke alls. Frågan är helt enkelt den här: Hade du en normal barndom?

Ta en minut och fundera verkligen på det. Se om någonting kommer att tänka på att du inte hade tänkt på tidigare. Upptäckte du att du svarade automatiskt utan att någon gång tänka om om det var helt sant? Eller kanske du insåg att ett svar som du trodde var sant i barndomen verkar inte helt korrekt i denna ålder? Kom du eventuellt på något i fråga om själva frågan som du aldrig tidigare har övervägt? Men hur är det med den mest grundläggande frågan: Vem får definiera normal ?

Hur definierar vi ”normalt barndom” och vem definierar det?

Så det verkar som vi måste göra innan vi kan svara på något som ställts ovan är att definiera vad som betraktas som normal när det gäller barndom. Men det är svårt eftersom det förändras beroende på vad som betraktas som kriterierna. Definitioner av ormal förändring baserad på tid och plats samt på ett barn s klass, ras och kön. Det bör också bli uppenbart att barndomsupplevelsen av barn är relativ.

Barndomsstudien är unik eftersom barndomen är en social kategori som vi alla har upplevt om än på olika sätt. Det är också en av få sociala grupper som alla så småningom går bort från och tittar tillbaka på genom linserna i vår personliga historia. Detta berör hur vi traditionellt har forskat i barndomsfrågor. Barndomen studerades traditionellt genom att undersöka förändringar som inträffade under hela barndomen. Specifikt analyserades egenskaper som är specifika för barn eller speciella populationer av barn som förändrats över tid annorlunda än andra populationer.

Men historiskt sett var de som användes för att tillhandahålla de uppgifter som förväntades visa den här föränderliga barndomsvärlden vuxna. Medan vi hittade barn som var värda att studera för att få en bättre förståelse för denna avgörande tid i utvecklingen, så litade vi inte på att de berättade om det exakt, även om de faktiskt upplevde det från första hand. Således var ursprungligen stora forskningsstudier retrospektiva - vuxna ombads att berätta erfarenheter från sin barndom.

Ett nytt sätt att studera barndom

Men hur vuxna tänker och utvärderar händelser skiljer sig uppenbarligen mycket från hur barn gör det av många skäl. En primär förklaring som används är kognitiv mognad. Denna faktor användes som ett försvar för varför barn lämnades ur ekvationen - de var för omogna för att förstå sina upplevelser och mer för att uttrycka dessa upplevelser beskrivande. Ändå blev det snart klart trots att detta var oroat över att vuxna berättade att barndomshistorien var mindre än idealisk, och utredare började utforma longitudinella studier. Dessa följer samma barn över tid för att dokumentera faktiska förändringar hos varje individ när de inträffar. Ändå utgör denna metod en annan svårighet - barnkohorten som följs vid en tidpunkt kanske inte har samma upplevelser som en kohorte av barn som följs vid en annan tidpunkt.

Barndom är något som de flesta av oss har tagit för givet som en fas av biologiska förändringar som leder till vuxen ålder. Men det är mycket mer än så. Att förstå hur ett samhälle gör mening av den tid vi kallar barndom är avgörande för att förstå samhället. Barndomen är lika mycket en social fas som en biologisk fas; det sätt som vi gör mening med båda berättar för oss mycket om oss själva. Så det är mycket viktigt att förstå metoden vi använder för att studera denna utvecklingsperiod, och vilka faktorer som kan förändra resultaten för olika grupper av barn om vi någonsin ska förstå barn på ett flytande sätt i motsats till att se barndomen som en statisk konstruktion som alla barn har gemensamt.

Det finns ingen fullständig överenskommelse om förståelsen barn har om världen omkring dem och de tolkningar och bedömningar som barn gör om sin värld. På grund av detta omges många av de mest intensiva sociala och politiska debatterna försök att avgöra vad som händer i ett barns sinne. Utan att veta dessa saker kan svar på frågor som anses avgörande vara svåra om inte omöjliga att komma överens om.

Bör barn till exempel hållas borta från information om sex så länge som möjligt? Om inte, vem ska lära dem och vad ska de lära sig? Är par av samma kön ett hot mot barn? Vad sägs om skilsmässa? Ensamstående föräldraskap? Våld på TV eller spela våldsamma videospel?

Ta till exempel den sista. En fråga som ställdes när skolskytte började bli mer vanligt: ​​Är skolskyttningar kopplade till att spela våldsamma videospel? De anekdotiska bevisen tyder på att det verkade finnas en förening mellan de två. Så i flera år som användes för att föreslå att även om vissa tidigare hade föreslagit att spela sådana spel var katartiskt, var detta falskt. I stället påpekades våldsamma videospel eller tv som ett potentiellt negativt inflytande på barn som kan leda till våldsutbrott.

Senare studier motbevisade dessa fynd, vilket visade att det var mer troligt att det var barn som redan visade vissa egenskaper såsom att föredra att vara ensamma, ilska utbrott eller någon form av instabilitet som potentiellt kan påverkas av våldsamma spel eller tv. Vi har alla förmodligen åsikter om dessa frågor. Ändå är det viktigt att höra ungdomars röster själva genom forskning som placerar barn helt i centrum.

Vad är den föredragna innebörden av barndom?

Så tänk igen på den första frågan hade du en normal barndom? Kan du komma till en slutsats om hur du skulle definiera det normala? Var dina upplevelser av barndomen samma som dina föräldrar? Farföräldrar? Hade du mycket kontakt med dina morföräldrar eller morföräldrar? Beskrev de någonsin sina barndom? Om så är fallet, hur var deras upplevelser? Hur annorlunda var de från din?

När du tänker på detta kan du antagligen börja se några viktiga förändringar som redan har ägt rum. De erfarenheter som barnen har och våra uppfattningar om barndomen övergripande, skift baserade på ekonomiska, politiska och sociala förändringar. Våra idéer om vad som utgör en "ideal" barndom förändras för att möta behoven i vår kultur eller vårt samhälle.

Även om barn är aktiva för att konstruera betydelsen av sina upplevelser och deras liv, skapas konstruktionen av den bredare betydelsen av barndomen till stor del av och för vuxna. Till exempel, när en stor del av barnen behövdes i den amerikanska arbetskraften under 1800-talet, definierades arbetet som normalt medan fritid definierades som slöseri. Däremot förväntas de flesta barn nu gå i skolan, eftersom vår ekonomi nu kräver en högutbildad arbetarpool.

När det växte upp var det inte ovanligt att höra berättelser berättade av vänner om morföräldrar som lämnade skolan innan gymnasiet för att arbeta och hjälpa familjen. Många av dem var invandrare som kom till ett nytt land med sina släktingar. En av mina egna farfäder lämnade skolan efter åttonde klass för att arbeta i familjens företag. Vi är inte säkra på när den andra, som invandrade från Ryssland med sin familj, lämnade skolan för att arbeta, men vi vet att han inte gick på gymnasiet.

Ur dagens perspektiv skulle dessa individer betraktas som bortfall, dömda till liv i fattigdom och eventuellt fängslade. Eller kanske vi anser att föräldrarna missbrukar för att de kräver något sådant. Men vid den tidpunkten lämnade de flesta barn i detta land skolan långt innan gymnasieexamen för att hjälpa sina familjer, så mina farfar och mina vänner ansågs vara goda söner för att göra vad som behövdes och förväntades av dem, i motsats till brottslingar.

Så när vi tänker på den "ideala" barndomen måste vi komma ihåg vår konstruktion av meningen med barndomen baserad på många faktorer; samhällets ekonomiska behov, övertygelserna om kön - mina mormödrar gick inte ut för att arbeta i affärer utan stannade hemma för att hjälpa sina mödrar med hushållens drift - socioekonomisk status, etnicitet, religion och där vi bor. I slutändan är barndom en social konstruktion, något som vi tillskriver mening som ligger till grund för våra åsikter och definitioner. Detta betyder dock inte att barndom är en illusion; Det är en mycket verklig upplevelse som vi ser genom linserna på specifika sätt att se barn och barndomen själv.