Joseph Wright av Derby (självporträtt)

Hans tidiga liv

Joseph Wright var ett av fem barn födda till en Derby advokat, hans födelsedatum var 3 september 1734. Lite är känt om hans barndom bortsett från det faktum att han utbildades på Derby Grammar School och att han var intresserad av att dra från en tidig ålder.

När han var 17 år skickades han till London för att bli lärling till Thomas Hudson, en modern porträttmålare. Efter två år återvände han till Derby, eftersom han var lite missnöjd med att spendera för mycket tid på att avsluta bakgrundsdetaljerna för Hudson s porträtt.

Wright försökte etablera sig som en porträttmästare i Derby, men insåg att han behövde mer vägledning. Han gick därför tillbaka till Hudson s studio i ytterligare 15 månader.

Vid sin andra återkomst till Derby försökte han sin hand igen som en professionell porträttare, och den här gången var han mer framgångsrik. Han etablerade snart ett rykte för denna typ av arbete och kunde starta sin egen porträttverksamhet i Derby.

En ny utveckling

I början av 1760-talet vände Joseph Wright handen till något nytt, som var "ljusljus" -bilder där huvudkällan till ljus var ett ljus eller lampa som markerade ansikten och föremål och kastade andra delar av duken i djup skugga. Ibland inkluderade han månen som en sekundär ljuskälla.

Detta tillvägagångssätt var enastående i engelsk målning men hade använts under en tid i europeisk konst, särskilt av Caravaggio i början av 17-talet och hans anhängare som blev kända som "Caravaggisti".

Men vad som gjorde Wrights inställning original var hans val av ämne, nämligen vetenskapens värld som inte tidigare varit ett tema som lockade konstnärer. Två anmärkningsvärda verk i den här genren var "En filosof som ger en föreläsning om orreyen" (1764-6) och "Ett experiment på en fågel i luftpumpen" (1767-8).

Liverpool

Mot slutet av 1768 flyttade Joseph Wright bort från Derby och bosatte sig i Liverpool, som var ett blomstrande kulturcenter. En Society of Arts, modellerad på Londons Royal Academy, inrättades 1769 under Wrights vistelse i staden.

Wright koncentrerade sig på porträttmålning medan han var i Liverpool och det fanns klagomål från andra konstnärer om att han stjal deras affärer.

Efter tre år återvände han till Derby där han gifte sig med Anne Swift, tydligen inte med godkännande av sin egen storfamilj. Det var ett framgångsrikt äktenskap som skulle producera sex barn.

rom

Paret besökte Rom 1774 för en vistelse som höll dem borta från England i nästan två år. Han blev fascinerad av Rom, där han tillbringade mycket tid på att göra skisser av klassiska statyer och monument, även om han var otydlig av det mesta av den högrenässans konst som han kom över. Ett undantag från denna likgiltighet var Michelangelos Sixtinska kapellstak. Han fick ett leverklagomål efter att ha legat timmar på golvet för att få en bättre bild.

Ett besök i Neapel sammanföll med ett litet utbrott av berget Vesuv, där Wright kunde göra en spontan oljeskiss.

Deras besök i andra italienska städer på deras återresa var korta, trots alla konstnärliga skatter som kan ses i Florens, Venedig och någon annanstans. Han räknade inte med att han skulle se något för att konkurrera med det han hade sett i Rom.

Wright kunde dra nytta av innehållet i sina skissböcker när han återupptog sin storskaliga målning tillbaka i England.

Bad

Joseph Wright stannade inte länge i Derby innan han flyttade till Bath i november 1775. Han hoppades kunna fylla det porträttmålergapet som Thomas Gainsborough lämnade när han åkte till London året innan.

Detta visade sig dock inte vara ett bra drag på grund av det faktum att de fashionabla invånarna i Bath inte uppskattade Wrights jordnära porträttstil. Potentiella kunder förväntades bli smickrade av en porträttmästare, och Wrights Midlands ärlighet var inte efter deras smak. Uppdragen för porträtt var därför få och långt mellan och efter två år hade han inget annat val än att gå tillbaka till Derby, där han tillbringade resten av sitt liv.

Bli bättre känd

Ett problem med att ha sitt säte i en relativt liten provinsstad är att man kommer att ha svårt att uppskattas av ledarna i den konstnärliga världen, som i allmänhet är belägna i de större städerna och särskilt London. Joseph Wright hade ingen önskan om oklarhet, så han skickade regelbundet dukar till London för utställning.

Han valdes till associerad medlem av Royal Academy 1781, men han ville desperat uppnå fullt medlemskap. Han överlämnades för denna ära 1783, efter att ha kämpat med några äldre medlemmar, och letade därför någon annanstans efter erkännande, nämligen Liverpool. Detta ledde till att han monterade en utställning av 25 av sina egna verk i staden 1785, vilket antagligen var det första exemplet på en enmansutställning i landet.

Men detta drag var inte så framgångsrikt som Wright hade hoppats, så han plockade upp sin gräl med Royal Academy och återupptog utställningen i London.

Hans senare liv

Joseph Wright led av ohälsa i medelåldern, även om han tillförde sin astma av depression orsakad av att föreställa sig sjukdomar som inte fanns. Han fick mycket hjälp av sin vän Erasmus Darwin (farfar till Charles) som inte bara var en nyckelmedlem i "Midlands upplysning" utan en läkare som kunde föreskriva lämpliga behandlingar för sin patient.

Hälsoproblem begränsade inte Joseph Wrights från att besöka vänner på olika platser och göra turer i Lake District 1793 och 1794, vilket resulterade i ett antal landskapsmålningar.

Joseph Wright dog i Derby i augusti 1797, 62 år gammal.

Hans målningar och teckningar kan ses idag i gallerier runt om i världen, men den största samlingen är nästan säkert den som finns på Derby Museum och Art Gallery.

Ett experiment på en fågel i luftpumpen

Detta är förmodligen den mest kända målningen av Joseph Wright, och är typisk för både hans mogna målningsstil och val av ämne. Det är från 1767 eller 1768.

Scenen är en demonstration av ett vetenskapligt experiment som förmodligen ges i ett hus på landet till den rika ägaren och hans familj. Enheten i fråga, som hade uppfunnits minst 100 år före målningen, användes för att skapa ett vakuum i ett glaskärl, och genom att placera en levande varelse i fartyget kunde man visa att avlägsnande av luft orsakade varelse för att förlora medvetandet och möjligen dö av kvävning.

I Wrights målning är en fågel inne i luftpumpen, liggande kollapsat vid basen, och experimenteraren håller på att släppa ventilen överst på glaskärlet och låta luften komma in igen. Det finns spänning i den här scenen - har experimenteraren väntade för länge? Har fågeln dött?

Detta är väldigt en målning med ljus och ljus, även om ljuset är gömt bakom en skål med vatten. Också typiskt för Joseph Wrights verk är närvaron av en sekundär ljuskälla, nämligen Månen som är synlig genom ett fönster på den högra högra sidan tack vare den unga tjänaren som just har öppnat en gardin.

Det verkliga intresset för denna målning kommer emellertid från vittnenas reaktioner på experimentet. Demonstratörens ansikte är uttryckslöst när han ser rakt på tittaren och inte på luftpumpen eller fågeln inuti den. Andra observatörer är tydligt fascinerade av det, även om det unga paret längst till vänster verkar vara mycket mer intresserad av varandra.

De personer vars ansikten bäst lyss upp av ljuset är de tre som lockar mest uppmärksamhet, särskilt den unga flickan som ser ängsligt på fågeln. Hon verkar nära tårar men kan inte riva ögonen bort från det som kan vara ett tragiskt resultat. Hennes äldre syster döljer däremot ansiktet med handen och tröstas av sin far, som pekar på var forskaren håller på att öppna ventilen och rädda fågelns liv.

Varje ansikte har en annan historia att berätta, och Wright har uppnått detta inom gränserna för belysningen från ett enda ljus. Det är därför denna målning har beskrivits (av konsthistorikern Sir Ellis Waterhouse) som "ett av de helt ursprungliga mästerverk av brittisk konst".

Ett experiment på en fågel i luftpumpen

Alkemisten på jakt efter filosofens sten

Det kan tyckas konstigt att Joseph Wright, med sitt intresse för modern vetenskap, skulle känna sig bekväm när han framställer aktiviteten av en man vars uppdrag var helt falsk, nämligen att försöka upptäcka hemligheterna för att förvandla basmetall till guld och att leva för evigt. Emellertid hölls inte alltid alkemi med så låg uppskattning.

Under 1600- talet visade Robert Boyle, som var en av grundarna av Royal Society och ofta betraktas som ”far till kemi”, ett stort intresse för alkemi och var känt för att ha genomfört experiment som försökte göra exakt vad traditionella alkemister gjorde det. Med andra ord, skiljelinjen mellan falsk och sann vetenskap var inte alls tydlig.

Målningen, som är från 1771, har verkligen mysterium och magi i sig, såsom alkemistens inställning och förundran i hans ansikte. Det finns emellertid också delar av mer etablerad vetenskap att se, till exempel de vetenskapliga instrumenten och dokumenten som alkemisten har konsulterat eller eventuellt skrivit.

Det finns faktiskt starka bevis för att denna målning visar att korsningen av linjen från alkemi till kemi är att den avbildar upptäckten av fosfor av en tysk alkymist vid namn Hennig Brand 1669.

Målningen är typisk för Wright för sitt begränsade antal ljuskällor, där glödet belyser de avbildade människors ansikten. Månen ser också ut genom fönstret i det som verkar vara en kyrklig liknande byggnad.

Alkemisten på jakt efter filosofens sten

Jordstopparen på bredden av Derwent

Detta är ett tidigt landskap av Joseph Wright, målade 1773. Det var innan han reste till Italien och blev allvarligt intresserad av att måla landskap.

Men trots att det är en utomhusscene, är det också en ljusljus, med en lykta på marken och Månen upplyser höga moln högst upp på duken.

Scenen visar en man som hade till uppgift att fylla i rävhål på natten innan en rävhunt ägde rum dagen efter, med målet att förhindra att räv flyttar lätt.

Även om det är ett landskap, med träd, moln och en snabbflod, är fokus mycket på mannen som gräver och hans hund, som sniffar marken bredvid honom. Detta realistiska och dynamiska verk visar Wright på sitt bästa experiment.

Jordstopparen på banorna av Derwent

källor

The Great Artists: Number 65. Marshall Cavendish, 1986

Oxford Companion to Art. OUP, 1993.