Kontakta författare

Ethel och Julius Rosenberg

Kärnspionage

Under de senare åren av andra världskriget och det efterföljande ”kalla kriget” var Förenta staterna och Sovjetunionen engagerade i en kapplöpning för att utveckla kärnvapen. USA vann klart loppet i termer av att de först skulle distribuera ett vapen - bomberna som förstörde Hiroshima och Nagasaki 1945 och slutade kriget mot Japan - men det hindrade inte Sovjetunionen från att göra allt den kunde för att komma ikapp, inklusive att stjäla nukleära hemligheter varhelst det kunde.

Medlemmar av det amerikanska kommunistpartiet rekryterades som var i stånd att få den typ av information som skulle vara användbar för det sovjetiska kärnkraftsprogrammet. Denna aktivitet började långt före 1945 och fortsatte in på 1950-talet. Hemligheterna som erhölls genom spionering tog troligen flera år av den tid som behövdes för sovjeterna att utföra sitt första kärnkraftsprov, som var 1949.

En spionring

Julius Rosenberg gick med i det amerikanska kommunistpartiet när han var student i New York och gifte sig med en medpartimedlem, Ethel Greenglass, 1939. Han gick med i US Signal Corps och arbetade vid Fort Monmouth (NJ) radioforskningslaboratorier.

Han kontaktades av sovjetiska agenter och gick med på att vidarebefordra all användbar information som kom på hans väg, liksom att rekrytera ett nätverk av andra spioner.

Förutom sin fru var hennes bror David och hans fru Ruth medlemmar i spionringen. Till att börja med var deras uppgifter rent administrativa eftersom de inte hade direkt tillgång till klassificerat material.

1943 kallades David Greenglass upp av den amerikanska armén och tilldelades kärnkraftsforskningsprojektet i Los Alamos som ingick i Manhattan-projektet. Hans spionering bestod av att göra kopior av planer som kom fram, även om hur värdefulla dessa dokument var för sovjeterna är en fråga om debatt, med tanke på att David Greenglass inte var en kärnfysiker.

David Greenglass var inte den enda spion på Los Alamos. En anställd med namnet Harry Gold var länken mellan informationssamlarna och Anatoli Yakolev, en agent baserad på Sovjetkonsulatet i New York. Denna väg användes också av Klaus Fuchs, en naturaliserad brittisk medborgare som var en kärnfysiker och vars bidrag var av mycket större värde för Yakolev än David Greenglass.

David och Ruth Greenglass

Breaking the Ring

Spionringen upptäcktes 1950 tack vare brittisk underrättelse som avkodade dokument som påverkade Klaus Fuchs som spionerade för Sovjet under sin tid i Los Alamos. Fuchs hade återvänt till Storbritannien 1946 för att arbeta med det brittiska kärnvapenprogrammet och han hade fortsatt sin verksamhet när det gäller att skicka material till Sovjetunionen. När Fuchs hade erkänt den brittiska underrättelsetjänsten överfördes detaljerna till deras amerikanska motsvarigheter, som fram till dess hade ingen aning om att en spionring hade opererat i Los Alamos.

Fuchs kallade Harry Gold som sin tidigare kontakt, och Gold implicerade snart David och Ruth Greenglass. Det var David Greenglass som berättade för FBI att han hade rekryterats av Julius Rosenberg.

Men när de arresterades sa Rosenbergs absolut ingenting. De erkände varken att de var spioner eller gick med på att implicera någon annan.

Klaus Fuchs

Försöket

Rättegången mot Rosenbergs och andra medlemmar av spionringen började i New York den 6 mars 1951. Detta var på höjden av den antikommunistiska ”Red Scare” initierad av senator Joseph McCarthy och möjligheten förlorades inte att göra en exempel på några riktiga kommunistiska spioner som hade blivit maskerade, i motsats till de många falska fallen av antagna "anti-amerikanska aktiviteter" som McCarthy hävdade ha avslöjat.

Under rättegången blev Rosenbergs klart klart värst. Deras medsammanslagare hade inga beteenden om att peka fingrarna på skulden mot dem, men de fortsatte sin tystnad och citerade det femte ändringsförslaget till den amerikanska konstitutionen som gjorde det möjligt för dem att inte svara på några frågor som kan ha inkriminerat dem.

Denna tystnad var förmodligen orsaken till att de fick dödsdomar i motsats till fängelsevillkoren för de andra konspiratörerna. Kärnan i McCarthyism var att människor som misstänks skulle försöka minska konsekvenserna för sig själva genom att sprida nätet av misstänksamhet till andra, och det var vad Rosenbergs vägrade att göra.

Harry Gold

Elstolen

Julius och Ethel Rosenberg avrättades genom elektrokution vid Sing Sing Correctional Facility den 19 juni 1953. Julius dog efter ett skak med el men systemet fungerade inte så bra för Ethel, vars hjärta fortfarande slog efter att tre chocker hade applicerats och en ytterligare två behövdes. Det är möjligt att hon upplevde betydande smärta under åtminstone en del av proceduren.

Tjänades rättvisa?

Rosenbergs övertygelser och avrättningar ställer ett antal oroande frågor som kretsar kring frågan om rättvisa eller inte.

Det råder liten tvekan om att Julius Rosenberg var skyldig till de brott som han anklagades för. Han var den centrala pivoten kring vilken allt annat kretsade, efter att ha varit rekryteraren till hans fru och grönglasögon. Men var Ethel lika skyldig och var hon mer skyldig än sin bror och svägerska? Det verkade ha varit slutsatserna från rättegångarna eftersom hon fick samma straff som sin make, vilket var mycket allvarligare än för någon av de andra tilltalade.

När man tittar på vad Ethel Rosenberg faktiskt gjorde, blir misstanken om en missfall av rättvisa extremt stark. Om hon hade någon roll i branschen var det inte mer än en sekreterare som skrev de handskrivna rapporterna som producerats av hennes man och bror. Det fanns aldrig något förslag om att hon aktivt sökte efter den information som vidarebefordrades och hon var verkligen inte den främsta motorn i spionringen.

Så varför avrättades hon när andra, mer skyldiga än hon, inte var? En orsak kan vara bevisen i domstolen av hennes bror, David Greenglass, som var kärnan i informationssamlingen i Los Alamos. Bevis lämnades också mot henne av hennes svägerska, Ruth Greenglass.

Exakt vad som sades i domstolen var inte känt vid den tiden på grund av behovet av att hålla hemligheten på grund av bevisens mycket känsliga karaktär, och det var många år senare att rättegången blev allmän kunskap.

2001 återvände David Greenglass, då nästan 80 år gammal, de bevis som han gav vid domstol som skickade sin syster till elstolen. Hans mål hade varit att rädda hans egen hud och hans hustru, som fick immunitet mot åtal i utbyte mot hans bevis.

Beviset på att Ethel Rosenberg var gruppens sekreterare, och därför en viktig kugge i hela processen, tillhandahölls av Greenglasses, och detta var bevisen att David Greenglass återvände och medgav hade blivit falskt under ed. Han avtjänade ett fängelsestraff på mindre än tio år och var tvungen att leva med skyldigheten att ha faktiskt mördat sin syster resten av sitt långa liv. Han dog 2014, 92 år gammal.

Offrar för National Hysteria

Som nämnts ovan ägde rättegången mot Rosenbergs upp på höjden av McCarthy-eran då många trodde att Förenta staterna var i en verklig fara för att bli underkastade av kommunismen. Många falska anklagelser kastades runt och karriärer förstördes - framför allt i Hollywood - när perfekt oskyldiga människor anklagades för att ha vänster sympati. Det är därför inte förvånande att en domstol som prövar ett fall med faktisk spionage som omfattar extremt känsligt material smugglat till Sovjetunionen av erkända kommunister skulle vilja kasta den rättsliga boken till förövarna.

Men varför dödsdomen dömdes på Rosenbergs? Spionage under krigstid betraktas som ett huvudbrott i många jurisdiktioner runt om i världen, men detta är normalt inte fallet när de involverade länderna inte är i krig. Mottagaren av spioneringen i fråga var Sovjetunionen, som var en allierad av Förenta staterna under andra världskriget och officiellt var nationerna i fred under det som kallades Kold kriget . Spioner avrättas helt enkelt inte av civiliserade länder under sådana omständigheter.

Svaret måste vara McCarthyite-hysteriet och det faktum att Rosenbergs inte sade något vid deras rättegång för att försvara sig. Som ett resultat avrättades de och andra mer skyldiga än dem själva i vissa avseenden fick relativt lätta straff. Anklagelsen om att rättvisa inte administrerades rättvist har mycket att stödja den.

Senator Joseph McCarthy