Kan de döda tänka?

Kan en död hjärna tänka och reagera på yttre stimuli? Fram till nu hade denna möjlighet varit science fiction- och skräckfilmer. En nyligen granskad studie har visat att hjärnor som hade bevarats i formaldehyd och alkohol så länge som tjugo år efter att de hade tagits bort från kroppen, fortfarande reagerade på yttre stimuli på ungefär samma sätt som en levande hjärna skulle. Dessutom visade dessa inlagda hjärnor cerebral aktivitet nästan identisk med den hos levande hjärnor i det hjärnområde som är mest förknippat med personlighet, en känsla av själv och kärnminnen, vilket antyder uthållighet av någon rest av personen djupt inuti en nedmonterad hjärna.

Vetenskap kontra populärkultur

Tanken på att en avskuren hjärna flyter i en provburk fortfarande kunde tänka och agera har varit en grundpelare i Futurama, som innehåller president Nixon och andra kändisar som leder ett slags liv efter livet i stora mobila glasburkar. Det har också varit grunden för den nuvarande zombie-galningen i filmer, TV och böcker, som alla är baserade på idén att de ovanligt hungriga odöda är animerade av en hjärna som har någon underhållit åtminstone lite aktivitet efter bortfallet av Dess ägare.

I underhållningsuniverset finns det inget samförstånd om hur en död hjärna fortfarande kan få sin kropp att tränga omkring på jakt efter mänskligt rov. Vissa filmer som Romero's Night of the Living Dead lämnade frågan helt obesvarad, även om det faktum att de som hade blivit bitna av en zombie kom tillbaka till livet som köttätande zombier antydde ett slags smittämne. I Walking Dead sägs zombierna vara animerade till följd av någon slags infektion, men patogenens process eller natur förklaras aldrig tydligt.

Zombie Survival Guide, av Max Brooks, var den första boken som tittade på en "allvarlig" titt på hur zombiehjärnor kan fortsätta fungera, trots kroppens död. Enligt ZSG hade zombiehjärnor infekterats av ett virus som bevarade hjärnan och bromsade sönderfallet och som ett resultat avlägsnats behovet av mat, syre och allt annat som levande hjärnor behöver.

Teorin som läggs fram i ZSG verkar besvärlig och inte möjlig i verkligheten. När allt kommer omkring, hjärnan - som alla våra andra organ - behöver syre och näringsämnen för att överleva eller så börjar det gå sönder och brytas ner. Men vad händer om sönderdelning skulle kunna stoppas eller bromsas, till exempel när en hjärna placeras i en bevarande lösning?

Forskningen

Fram till nu är den rådande visdomen att även om de synliga strukturerna i den döda hjärnan kan bevaras genom att nedsänka den i alkohol eller formaldehyd, var den underliggande miljön så olika från livsvillkoren att ingen hjärnfunktion kunde vara möjlig. Förutom att ingen hade brytt sig om att testa det antagandet, åtminstone fram till nu.

Med tanke på att strukturen för organ dikterar deras funktioner, satte ett team av neurokirurger att fråga: om strukturen i hjärnan förblir intakt, kommer dess funktion att överleva?

Forskarna tog ett antal hjärnor och delar av hjärnor som hade bevarats i balsamvätska, så länge som tjugo år, och utsatte dem för ett antal stimuli som sträcker sig från elektromagnetisk, kemisk och ljus. De mätte sedan hjärnans reaktion med väsentligen samma utrustning som skulle användas för att mäta hjärnaktivitet i en levande hjärna.

Resultaten

Resultaten var både chockerande och störande. Alla döda hjärnor som testades visade reaktioner nästan identiska med de typer av reaktioner som inträffade i levande hjärnor när de levande hjärnorna utsattes för samma typ av stimuli. Trots att de döda hjärnorna hade varit utan näringsämnen, utan syre och i vissa fall hade dissekerats fortsatte de att fungera åtminstone på en grundnivå. Vad mer är, den aktivitet som framkallats av dessa stimuli ägde rum i områden i hjärnan som var förknippade med minnet, med själen och med personligheten.

Resultaten fick forskarna att göra för diskreta men slående slutsatser:

  1. Den exakta punkten utöver vilken hjärnan inte längre "lever", en tröskel som förblir oidentifierad, är kanske mindre bestämd än som historiskt antagits.
  2. [T] han efter dödande hjärna som visar subtila kortikala svängningar, särskilt inom theta- och gammaband som visas här, skulle kunna uttrycka viss kapacitet för kognitiv aktivering. (Kognitivt = tänkande.)

Nixons huvud i en burk

Vad tror du?

Tror du att döda hjärnor fortfarande kan vara medvetna?

  • Ja - och de är fångade mellan liv och död
  • Ja - och de är mycket hungriga efter mänskligt kött
  • Absolut inte - medvetandet slutar vid döden
  • Vet inte
Se resultat

Vad betyder allt detta?

Studiens resultat är för nya för att helt kartlägga alla implikationerna, men de antyder överlevnaden av ett slags medvetande efter döden, åtminstone tills hjärnan förfaller till den punkt där dess strukturer inte längre är intakta. Vanligtvis börjar hjärnan att oåterkalleliga förfalla i det ögonblick som en person dör, men i fall där hjärnan har bevarats, som för prov i en burk eller kanske till och med i kryogen sömn, är det möjligt att hjärnan - och kanske dess medvetande - kvarstår. Detta är både fascinerande och skrämmande. Har vi fördömt tusentals hjärnprover som flyter i burkar i universitetslaboratorier över hela världen till en slags halvdöd? Kan de vara självmedvetna? Drömmer de? Är de fångade för evigt mellan liv och död? Kan detta leda till ett sätt att fuska döden, som på Futurama, eller betyder det att zombier trots allt är möjliga?

Om något medvetande överlever, vad betyder det för Einsteins hjärna vars vackra hjärna har bevarats i årtionden i en glasburk? Har han tagit bort åren och arbetat med en universell relativitetsteori hela denna tid? Vad skulle en hjärna helt sakna sensoriska insatser göra? Erfarenheter med människor som isoleras i kammare tyder på att de skulle börja hallucinera och drömma. Kanske du läsaren flyter i en burk, och den här artikeln är din egen uppfinning, din hjärns sätt att säga att allt du ser är bara en illusion.

Föreställ dig om vi kunde lära oss att kontakta och kommunicera med de dödas hjärnor? Kanske kan de låsa upp hemligheter för oss, till och med lösa sina mord genom att berätta vem som gjorde det eller låta oss så småningom återanimera dem helt. Kanske kommer detta att leda till en ny tjänst som erbjuds av begravningshem: bevara hjärtan hos dina nära och kära och koppla dem till virtuell verklighet så att de kan fortsätta att njuta av deras efterlivet.

Naturligtvis kan vår inblandning med processerna för döden bara släppa loss en zombie-apokalyps.