På ett dåligt sätt

Denna Will James-målning visar riskerna för att repa nötkreatur

En fungerande cowboy

Liksom Charles Russell före honom, tillbringade Will James många år i att arbeta i det västra området innan han skrev sin första berättelse eller skapade sin första teckning. Till skillnad från Russell, är James mest känd för sin berättelse, även om han också var en fulländad konstnär, som kunde återge sina Cowboy-arbetsdagar på ett mycket övertygande sätt. Under sin litterära karriär gav Mr. James illustrationer för många av sina 23 publicerade böcker, men ändå var hans huvudsakliga fokus på att sätta ihop en bra berättelse.

1920 började Will James sin litterära karriär, när han sålde några skisser och berättelser, till Sunset Magazine, ett kaliforniskt tidskrift. Strax därefter bröt Will ut på nationell nivå med försäljning till Scribners Magazine och Saturday Evening Post. Från dessa försäljningar fick Will James tillräckligt med pengar för att köpa en ranch i Nevada, en ekonomisk prestation som skulle vara praktiskt taget omöjlig idag.

Vändpunkten

I denna ritning reflekterar Will James om hur hans 15 månaders fängelse blev en vändpunkt i hans liv

Från fängelse till berömmelse

Kommer James att lära sig att vara en cowboy i Saskatchewan, Kanada. 1913 lämnade Will James Kanada och flydde till Förenta staterna främst för att undvika rasrande avgifter för nötkreatur, norr om gränsen. En gång i USA grep hans amerikanska nötkreatursaktiviteter emellertid honom och han fängslades i Nevada i drygt ett år. Efter befrielsen från fängelset arbetade Will James som en Hollywood-stuntrytter, gick med i armén under WWI och gifte sig sedan. Vid tiden för sitt äktenskap upplevde James redan en viss framgång med att sälja sina västerstilta cowboy-ritningar runt San Francisco.

Smoky the Cowhorse

1946-versionen av Smoky the Cowhorse medverkade Fred MacMurray och Anne Baxter,

Will James Goes Hollywood

En av de fascinerande sakerna med Will James är att han deltog i den snabbt växande västerländska filmbranschen på 20- och 30-talet på två mycket distinkta och spännande sätt.

I början av 20-talet anlände Will James först till Hollywood som en stuntrytter, en aktivitet, som han tydligen tyckte om och också utmärkt sig för. Detta nya försörjning varade inte länge, eftersom Will snabbt återvände till ranchliv, där han lätt hittade en vinnande anställning.

Sedan 1926 publicerade Will James en barnhistoria, kallad Smoky the Cowhorse, som fortsatte med att vinna en Newbury-medalje 1927. Sex år senare dök den första filmversionen ut, men filmskapare var ännu inte färdiga med den här historien om en ensam drifter, som blir vän med en häst. Återigen 1946 och även 1966 dök upp remakes av denna tidlösa berättelse på silverskärmen. Idag finns filmen fortfarande tillgänglig idag på DVD och har genomgående fått ett bra betyg från både Rotten Tomatos och IMBD.

Alkoholmissbruk

Även om Will James kunde övervinna sin fängelse för rasling av nötkreatur, fanns det en annan demon och alltför vanligt amerikansk malaise, som så småningom skulle få sin avgift på Cowboy-konstnären. Den skyldige i detta fall var den tomma whiskyflasken, för James hade en bestämd affinitet för stark dryck som satte honom i en tidig grav vid 50 års ålder. 1942, efter att ha varit skild från sin fru i sju år, dog James av cirros av levern. Han var bara 50 år gammal och fullbordade aldrig sin Great American Roman som han hade försökt att sätta ihop de senaste åren av sitt liv.

En av många illustrationer

olja på duk målning med titeln Rope Corral
Will James fransk-kanadensiska familj. Will James visas på sin fars knä

Den konstigaste ironin av alla

När Will James dog i LA blev de som kände mannen chockade när en yngre bror från Montreal dök upp och påstod sig vara en av arvingarna. Som det visade sig föddes Will James faktiskt Joseph-Ernest-Nephtali Dufault den 6 juni 1892 på St. Nazaire de Acton i Quebec, Kanada. Han ändrade bara sitt namn när han gick in i USA under sin flykt från lagen. Inte ens hans fru visste om sitt tidigare liv och hemliga identitet.

Will James hade till och med gått så långt att fiktionera sin autobiografi, Lone Cowboy, en vackert skriven, men inte så sann berättelse om hur han växte upp på en västra ranch.

Kommer James In Song

Will James Today

Will James-minnet hålls anlänt idag av Will James Society, en ideell grupp i Elko, Nevada, som är aktiv för att hålla sina böcker i tryck och hans konstverk som hänger i museer runt väst. Gruppen donerar också kopior av Will James-böcker till bibliotek och amerikanska militära anläggningar runt om i världen. De håller också konferenser med några få år för att träffas och uppgradera sin verksamhet.

Och för de som är intresserade av att titta på konstverk av Will James finns det två platser, där många prover av James målningar och teckning finns på permanent visning. Den första är Yellowstone Art Museum i Billings, MT och den andra är det nordöstra Nevada-museet i Elko. Eftersom den fysiska adressen till Will James Society nu är beläget i Nevada, kan Elko-platsen ha det större dragningen för ivrig Will James-fans. Men båda dessa västra städer spelade en stor roll i vuxenlivet hos Will James och är väl värda ett besök.

En cowboysång