Ingen komet har träffat jorden i det senaste minnet, men en strejk är inte ifrågasatt.

Utsikt från jorden

Som alla stargazer kommer att säga er vårt solsystem en aktiv plats. Det är inte bara planeternas rörelse runt solen och de olika månarna runt deras respektive planeter, utan det finns också en mängd mindre objekt som följer deras egen bana runt solen. De flesta av dessa snabbrörande bitar av skräp är inte synliga för blotta ögat, men det finns några få undantag.

Mest spektakulära skulle vara kometerna, när de svänger runt solen och därmed producerar långa pråliga svansar, ibland synliga med blotta ögat. Nyligen har dessa rymdresande tillsammans med asteroider granskats mer, eftersom vi inser att möjligheten till en jordstrejk kan vara större än tidigare trott. När någon av dessa föremål kommer nära jorden märks de som Near Earth Objects eller NEOs.

Så fungerar PANSTARRS

Comets

Kometer har mest lämpligt beskrivits av rymdforskare som smutsiga snöbollar (eller kanske snöiga smutsbollar) som reser genom rymden med hög hastighet.

Kometer består av tre delar; ett huvud (eller kärna), ett koma och en svans. Huvudet är ett koncentrerat konglomerat av is, damm och små steniga partiklar som bildar kärnan och är den tätaste delen av kometen. Strömmar ut från huvudet finns det vanligtvis (men inte alltid) en liten cirkulär, koma och sedan en lång, prålig svans. Koma jämförs med en planets atmosfär, eftersom det är en samling damm och gaser som strömmar ut från kärnan. Längre bort från kometens huvuddel kan dammspår ses långt borta från huvudet. Det här är kometen.

Rymdrockar som passerar nära planetjorden

Oro för asteroider som passerar nära eller faktiskt slår vår planet har blivit ett växande problem bland rymdforskare

asteroider

Förutom kometer finns det en annan typ av rymdobjekt som kretsar runt solen. Det här är rymdrockar som sällan bildar svansar, som en komet. De heter asteroider och kan variera i storlek från en stenbit, mindre än näven, till stora föremål som mäter flera kilometer tvärs över. De stora berör mest moderna forskare, för det tros att till och med en nära förbipasserande eventuellt skulle kunna sätta upp rimpeleffekter på jordens yta. För närvarande spårar forskare inte några asteroider som de tror kan träffa jorden direkt.

Meteroids, meteorer och meteoriter

När asteroider reser genom rymden kolliderar de ibland. Det kan låta konstigt till en början, men när du ser att det finns miljoner asteroider i vårt solsystem och att de flesta av dessa objekt har en cirkulär bana som vanligtvis håller dem på Jupiters väg, så är det plötsligt sannolikheten för en asteroidkollision verkar mycket högre. Och när asteroider kolliderar, går mindre bitar av.

Dessa bitar kallas meteroider. Om en av dessa meteroider kommer in i vår atmosfär blir det ett starkt ljus som strimmar över himlen, kallad en meteor. Och om en meteor kommer genom atmosfären utan att brinna upp och slår mark, kallas det föremålet nu för en meteorit.

De flesta av dessa objekt är två små som kan spåras av våra rymdinstrument, så de kallas inte för nära jordobjekt. Det är emellertid möjligt för en meteor att explodera, eftersom den reser genom atmosfären och vid sällsynt tillfälle att explosion kan skapa egendomsskador på jorden eller till och med människors skada.

En cigarrformad besökare från ett annat solsystem

Den ovanliga cigarrformen på denna asteroid hade några observatörer som spekulerade om utomjordiska besökare, bild från ESO

En Interstellar besökare som heter Oumuamua

I slutet av 2017 passerade en interstellär asteroid, som färdades med mycket hög hastighet, inom 15 miljoner miles från jorden. Även om det aldrig är ett hot mot att verkligen träffa vår planet, är den långväga resenären nu på väg bort från solen och när den lämnar vårt solsystem, kommer Oumuamua inte att återvända.

Ändå har dess uppträdande i vårt solsystem fått uppmärksamheten hos många forskare och lekobservatörer, för detta är första gången ett sådant rymdobjekt spåras av vår observationsutrustning.

Snö på Hawaii

Vintern vid Haleakala-observatoriet ovanpå Hawaiis högsta berg kan involvera snö

Vad är Pan-STARRS?

Pan-STARRS eller Panoramic Survey Telescope and Rapid Response System är en integrerad del av Objektobservationsprojektet Near Earth som inrättades av NASA 2008. Det är ett komplext, fysiskt system av teleskop, astronomiska kameror och datorer, beläget vid Haleakala Observatory, som ligger högt i vulkaniska bergen på Hawaii.

Syftet med Pan-STARRS är att lokalisera, spåra och tillhandahålla nödinformation om det behövs när ett utomjordiskt objekt, till exempel en komet eller asteroid kommer nära vår planet. Pan-STARRS bidrog till att hitta och spåra Oumuamua, den interstellära asteroiden, som nyligen fångade uppmärksamheten hos många astronomer och amatörhimmelobservatörer. Lyckligtvis flög Oumuamua, som betyder "en budbärare från fjärran som anländer först" på det hawiiska språket förbi utan så mycket som en krusning i havet och är nu säker på väg ut ur vårt solsystem.

Hur du kan hålla reda på nära jordobjekt

Att köpa teleskop som kan hämta nära jordobjekt är förmodligen bortom de flesta ekonomiska medel. Lyckligtvis finns det ett lättanvänt alternativ som kan hjälpa dig att hålla dig informerad om alla hot som dessa rymdobjekt kan utgöra för vår planet Jorden. Allt du behöver göra är att gå hit och registrera dig för twittervarningar från NASA: s Jet Propulsion Laboratory. När någonsin ett rymdobjekt närmar sig, kommer de goda människorna på JPL vänligen att meddela dig.

Ett bräckligt existens

Innehållet är korrekt och sant efter bästa författares kunskap och är inte avsett att ersätta formella och individualiserade råd från en kvalificerad professionell.