En art som kom två gånger

Quagga var en sebraart, verkligen, men det som gjorde den så underbar var dess utseende. Till skillnad från de svarta och vita mönstren som lindas runt sebras kroppar och ben idag, var Quagga bakkvarter utan band. Linjer var mer ett fall av vita ränder på en brun hud och den jordnära färgen färgade också manen, svansen och kroppen. I århundraden ansågs det officiellt utdöda men en slumpupptäckt och ett dedicerat uppfödningsprogram återskapade en besättning av vad som mycket väl kan vara sant Quagga.

En kort historielektion

Ett stort antal Quagga vandrade en gång som den sydligaste sebraarten i Afrika. Tyvärr, med ankomsten av de första europeiska bönderna under det nittonde århundradet, gjorde det också Quagga: s marschorder. Bönderna betraktade besättningarna som skadedjur som använde betesmark meant för boskap och jagade zebror obevekligt. De som inte dör under årsåldersslakten fångades och packades till europeiska djurparker. En Quagga anlände till Amsterdam Zoo och dog så småningom den 12 augusti 1883. Det tog ytterligare tre år innan jakt på arten förbjöds, men när ingen dykte upp någonstans, träffade verkligheten Amsterdam sto som var den sista Quagga som levde i världen. Arten förklarades därefter utrotad.

London Zoo Photo

En av de sista zoo Quaggas som ska fotograferas. Bilder av levande djur är mycket sällsynta. |

Det fyllda fölet

Man kanske aldrig skulle veta hur hon dog, men en ung filly blev en av endast 23 monterade Quagga-exemplar. Idag står hon i ett glasfodral på South African Museum. Lite rufsigt, det här fölet kan vara hennes frälsare.

1969 fick naturhistorikern Reinhold Rau uppgiften att återmontera fölet. Hon hade gjort ganska dåligt första gången och museet ville grana upp skärmen. Under processen upptäckte Rau något som skulle vända historien om Quagga. Fäst på hennes bälte var bitar av kött. Rau bevarade vävnaden och 1983 tog en man som heter Russell Higuchi ett förnyat intresse för proverna. Han var från University of California och var ansvarig för att göra fölet till det första utrotade djuret som fick sitt DNA-analys.

En överraskande underart

Åren innan DNA-studien gjordes tros det att Quagga var en distinkt sebraart. Men när resultaten kom in, gjorde det dock en stor överraskning. Quagga var en underart av dagens Plains Zebra. Faktum är att DNA från Quagga och Plains Zebra är identiskt. Den enda skillnaden var pälsfärgen. Det tog inte lång tid innan någon sa något i linje med "Hej, om båda är identiska, så kan vi förvandla Plains Zebra till en Quagga."

Avelsprogram och ett nytt föl

När Reinhold Rau, mannen som upptäckte fölens köttbitar, hörde om detta, beslutade han att starta ett avelsprogram för att återföra Quagga. Han kallade det Quagga-projektet. Rau började 1987 och fångade nio slätter Zebra i Etosha National Park i Namibia och också, från parker i Kwazulu Natal, i Sydafrika. Tillsammans bildade de en liten flock men var och en hade något speciellt - alla liknade sin utdöd kusin på något litet sätt.

De "grundande" medlemmarna omvärldes i ett antal offentliga och privata reserver samt nationalparker. Men de förblev alla i Western Cape. Över tre decennier senare går projektet fortfarande starkt och på den tjugonde generationen selektivt avlade djur. Flera visar minskad striping av bakkroppen och ett nyligen föl sägs vara den spottande bilden av Quagga.

Plains Zebra

Denna art är också känd som den vanliga eller Burchells sebra. |

Officiell status

Huruvida Quagga verkligen är en återupplivad utrotad art är en taggig fråga. För vissa är det identiska DNA som delas med Plains Zebra tillräckligt bevis för att dess rygg, tillsammans med Quagga-projektet, tydligt visar återkomsten av den unika färgningen. Men även Rau rekommenderade att man måste vara försiktig innan man beslutar något sätt. När DNA-test blir mer avancerade kan det fortfarande visa skillnad mellan de arter som inte kunde upptäckas på 1980-talet. Detta är mycket möjligt eftersom Quagga's genom (hela den genetiska koden) inte är känt. Trots att djuren som betar på de afrikanska slättarna ser ut som Quaggas och har DNA som Quaggas, kan de mycket väl inte vara dem. Tills bättre test kan lösa mysteriet är Quagga - på något konstigt sätt - både utrotad och levande.

Visste du?

  • Inte varje zebra som föds i Quagga-projektet visar önskade kvaliteter för nästa generation. Dessa djur ligger i nationalparker, särskilt i Eastern Cape's Addo Elephant National Park där besökare kan se de konstigt randiga zebrorna
  • Ordet ”quagga” kommer från Khoikhoi-språket för sebra
  • I likhet med zebror idag var varje Quaggas ränder lika unika som ett fingeravtryck
  • Den sällsynta arten som lever idag är Grevys sebra och tros vara den första sebraarten som dyker upp - för cirka fyra miljoner år sedan
  • Olika arter raser inte i naturen och när Grevys sebra konstgjordes korsades med andra, missfördes de flesta graviditeter