Poteau blev en livlig stad i Oklahoma i slutet av 1800-talet

Poteau förblev en liten, sömnig jordbruksby fram till slutet av 1880-talet. När järnvägen till Bengal slutfördes 1886 såg området omedelbart en byggnadsboom.

Poteau fick inte officiell status förrän 1887, den 27 oktober, det första postkontoret i staden etablerades. Den nya staden, officiellt känd som Poteau Switch, tog sitt namn från den närliggande Poteau-floden och dess betydelse som en växelstation för järnvägarna. Poteau är ett franska ord som betyder "post" och kommer från när fransmännen hade en pälshandelsstation vid basen av Cavanal i slutet av 1700-talet.

Åtta mil nordost om Poteau Switch var den livliga, livliga staden Cameron. Staden hade en befolkning som nästan fördubblade Poteau Switch. Eftersom federala domstolen var belägen i Cameron, måste invånare i Poteau Switch resa dit för officiell verksamhet. Innan St. Louis och San Francisco etablerade den första passagerartjänsten i Poteau, var folk tvungna att resa med hästryggen genom en robust terräng för att nå Cameron. Trafiken till Cameron var ofta eftersom staden också var värd för närmaste persontågtrafik.

Utvecklingen inom industriproduktion och teknik ökade vanliga amerikaners förmåga att köpa det som en gång hade varit ouppnåelig lyx. Samhället betraktade inte längre barn helt enkelt som oavslutade vuxna; hur man bäst utbildade dem blev ett ämne för betydande diskussioner och debatt.

Vid 1890-talet transporterade kylda järnvägsbilar färskt kött, mjölk och andra förgängliga produkter i stora mängder över stora avstånd. Över 2000 isväxter tillverkade och levererade is till svala iskartor i privata hem. Amerikaner blev vana att äta färsk frukt och grönsaker från hela landet under stora delar av året. Utvecklingen av 1880 maskiner för massproducerande tennburkar gjorde att konserverade livsmedel var tillgängliga året runt.

Under denna tid liknade livet i Poteau Switch mycket av resten av landet. Järnvägsdepot fungerade som kärnan i staden. Liksom i många städer i hela landet frästes folk runt depot när de väntade på att tåget skulle komma. Andra grupper samlades i ett av de fyra hotellen i området, upptagen i populära hasardspel som poker eller Seven-Up. Under de varma sommarmånaderna skulle verandor framför affärerna som fodrar Railroad Avenue nästan vara överfulla av människor, medan de under vintern trasslade runt sina vedeldade spisar.

Mycket av området kring Poteau Switch var prickade med stora gårdar. Benjamin Harper, som nämnts tidigare, ägde en stor bomullsodling på marken där det nuvarande centrum av Poteau nu finns. Hans hus låg där den nuvarande metodistkyrkan är bosatt nu. Hästar drog bönderna med skördade lastbilar längs de stora vägarna till godsdepot eller till marknaden. Majs och bomull var bland de mer populära grödorna att plantera. Under denna tid skulle jordbrukarna producera cirka 45 bushels majs eller 1 1/2 balar bomull per tunnland. Poteau Switch-området innehöll också många hästgårdar, grisgårdar, mjölkgårdar och boskap.

Poteau Switch: The First Railroad Depot

Under slutet av 1800-talet gjordes de flesta långväga resor genom järnvägen. I det indiska territoriet låg inga järnvägsspår förrän 1880-talet. 1882 förvärvade Fort Smith och södra järnvägen rättigheter från kongressen för att bygga sin väg mellan Ft. Smith och Red River norr om Paris, Texas.

Arbetet började 1886. Den 1 november 1886 hade linjen utvidgats till Bengal, Oklahoma, som ligger nästan 30 mil sydväst om dagens Poteau. Inom några veckor sprang ett lönståg bestående av en motor, en buss och en caboose till Crocketts läger i Cavanal, beläget tre mil väster om Wister.

Järnvägen byggdes i sektioner, med början i Ft. Smith i ena änden och staden Red River, Texas. Efter avslutandet skulle de två linjerna slutligen sammanfogas vid Buck Creek, nästan 118 mil söder om Ft. Smed.

Även om Cameron fortfarande var en större stad än Poteau, började den sjunka. Här etablerades ett litet järnvägsdepot men blev snabbt en populär destination, särskilt efter att KCS-linjerna läggs några år senare.

Bilden av det gamla järnvägsdepotet ovan togs omkring 1890. Den var belägen i slutet av Dewey Avenue, ungefär där KPs bekvämlighetsbutik ligger idag.

Flenerhuset

Melvin Flener var en järnvägsman och kan kanske kallas en av de viktigaste männen i Poteau. När järnvägen korsade Poteau River var Flener direkt ansvarig för brokonstruktionen. Klippbryggorna som höll linjen stenbrottades på Town Creek och virket kom från Cavanal Mountain. De stora stenarna och virket drogs sedan ner till Buck Davis färja på floden, där de skulle flyttas till Flener's camp.

Bland Flener's andra uppgifter var han också ansvarig för att etablera lägren där männen stannade. På gamla kartor, och detta är uppenbart idag, etablerade han lägren exakt 2, 8 mil från varandra. Om du följer den gamla Frisco-linjen syns detta i avståndet mellan städerna.

Efter att han anlände till Poteau beslutade Flener att stanna. 1886 byggdes Flener's Hotel tvärs över gatan från Welchs butik. Det var en av de populäraste destinationsplatserna vid Poteau Switch. Medan många besökare kom till det två våningar hotellet för sängarna, kom andra för underhållningen. På helger och vid speciella tillfällen skulle Melvin Flener omvandla matsalen till en danshall. Lokala musiker spelade populära låtar som "When the Foeman Bares His Steel" eller "When a Felon's Not Engaged".

Melvin Flener fungerade som golvchef vid dessa evenemang, och han var en typ av kille. En gammal rapport berättade att vem som blev för tråkig ”snabbt och lugnt besökte av Flener som slog den nämnda oönskade kunden i huvudet och tog honom ut för frisk luft.” I främre rummet var det en vanlig syn att se beskyddare spela hasardspel. För det mesta förblev dessa spel civila. Ibland, speciellt när whisky smugglades in från Jensen, Arkansas, blev spelen för uppvärmda. Pistoler skulle dyka upp och Flener måste vidta drastiska åtgärder.

Den 5 oktober 1898 stängde Melvin Flener hotellet för gott. Då hade han varit verksam i tolv år och ville vila.

Hotellbilden ovan låg på Fleener och Broadway, strax norr om domstolens gräsmatta. Det togs omkring 1895. Om du märker att gatunamnet har stavats fel; rätt stavning av hans namn är Flener.

Welch's General Store

Detta foto av Welchs togs under slutet av 1800-talet, antagligen omkring 1895.

Welchs allmänna butik var en av de viktigaste butikerna i Poteau.

Efter att järnvägen kom genom Poteau Switch 1886, började det huvudsakliga affärsdistriktet i området där domstolsgräsmattan ligger idag. Efter att Bud Tates butik flyttades hit, byggde John Dennis och hans son, Jim, en butik för William Anderson Welch, Sr.

År 1890 blev Welch's butik en av de mest besökta butikerna i området. Welch's butik var nära 30 meter tillbaka från kanten av den nuvarande gräsmattan. Det var beläget på det sydöstra hörnet av den moderna domstolsgräsmattan.

Bridgmans möbler

En annan viktig plats under denna tid var Bridgmans möbler. Bridgmans möbler grundades först längs Frisco-järnvägen 1896. I över hundra år har Bridgman-familjen varit en solid pelare i Poteaus framgång.

Robert S. Bridgman flyttade till Poteau från Hackett, Arkansas hösten 1896. Han var 38 år gammal. Strax efter ankomsten köpte han en måttlig och en halv berättelse utanför Railroad Avenue. Samma år fick han också ägande av Poteau Journal. Han etablerade en möbelaffär på första våningen och använde andra våningen som tryckpress. Bridgmans byggnad mätt 24 fot bred med 32 fot djup, vilket gav nästan 800 kvadratmeter försäljningsutrymme. Invånare i Poteau hade nu en av de finaste möbelaffärer som finns i östra Indiska territoriet.

Fotot av Bridgmans möbelbutik togs 1896. Det var en gång längs västra sidan av Broadway, nära där skägget är idag. Vänster till höger: PO Bridgman, sr och Alton Brehm