2017 var ett spännande år för rymdutforskning. Vi såg ett antal lanseringar av både privata företag och regeringar runt om i världen. Lägg till det den sorgliga förlusten av Cassini-sonden, som avslutade sitt uppdrag till Saturnus genom att iscenesätta en sista nedstigning i atmosfären, och du hade ett år som såg utforskningen av rymden komma fram i språng. Vi är glada att kunna meddela att 2018 ser lika spännande ut. Ett antal privata kläder har sin uppmärksamhet på månutforskning, och det finns en mängd statliga lanseringar också uppradade. Du kan förvänta dig:

  • Framsteg mot LunarX-priset

  • Vidareutveckling av Indiens rymdprogram

  • Ytterligare satelliter lanserade för att fortsätta NASA: s EOS

Vi återvänder till månen igen

Året i rymden är inställt på att försvinna med NASA: s obemannade rymdfarkoster InSight röra ner på ytan av Mars. Om detta går enligt plan kommer det att markera ett allvarligt steg framåt när det gäller att sätta en man på Mars. Det blir förhoppningsvis inte den första rymdlandningen vi ser under hela året. Googles LunarX-pris har fått uppmärksamhet från några av de största privata företagen runt, som häller en enorm summa pengar på att sätta ihop sina egna rymdprogram. Målet med tävlingen är enkelt: det första konkurrerande företaget som sätter en lander på månen, reser 500 meter och sänder tillbaka HD-video och bilder, vinner priset på 30 miljoner dollar. Men det finns mer på spel än bara pengar. Detta projekt ger några av de bästa hjärnorna inom teknik chansen att arbeta mot rymdutforskning, med stöd från några av de största företagen runt. Innovationen och tekniken de utvecklar här kan förväntas gynna några av de största nationella rymdprogrammen. Till exempel kan vi förvänta oss att andra företag som Max Polyakovs Firefly Aerospace ska täcka transport av mindre nyttolaster.

Rymdturism blir långsamt en verklighet

Förvånansvärt, med tanke på mängden privata investeringar i rymdteknologi för tillfället, är en av de största utvecklingen framstegen inom rymdturismens rike. SpaceX är ett av företagen som leder vägen, med deras återanvändbara raketer med Falcon som verkligen lovar när det gäller att sätta ihop ett pågående, prisvärt rymdturismval. I dagsläget har de föreslagit att de kan skicka två turister runt månen före årets slut. Om det är framgångsrikt kommer det att vara ett landmärke-ögonblick i rymdresan.

Skörd av Lunar Minerals kan vara nyckeln till att minska kostnaderna

Och privata investeringar är också den viktigaste drivkraften i nuvarande ansträngningar för att undersöka möjlig skörd av mineraler i rymden för att hålla perspektiv rymdresande i lager i framtiden. Ett av de viktigaste områdena av intresse är utsikterna att bearbeta månmineraler för att skapa vatten, syre och raketbränsle, och iSpace hoppas göra framsteg i dessa områden under de kommande månaderna. På liknande sätt tittar planeten och Deep Space Industries båda på sätt att göra samma saker med asteroider. Om de lyckas skulle de kunna skära de 10 000 dollar per kilogram som det kostar för livsobjekt till en låg jordbana.

Detta är några av de viktigaste utvecklingen vi kan förvänta oss att se under det kommande året och därefter. Efter en relativ nedgång för ett par decennier sedan lever rymdindustrin ännu en gång. De verkliga möjligheterna för privata företag att sätta människor i rymden har lett till en hög investering i relevant teknik. Och med regeringsorganisationer som arbetar för att sätta en man på Mars verkar det som om vi äntligen kan bevittna gryningen av en ny rymdålder.

© 2018 Thomas Glare