För tvåhundra och femtio år sedan föddes ett barn i byn Westcott, Surrey, England. Thomas Robert Malthus (han använde bara sitt förnamn med Robert) växte upp i en familj av det som då var känt som ”oberoende medel”. Det är av tillräcklig rikedom som ingen behövde arbeta för att leva.

Robert Malthus fick en utmärkt utbildning och studerade matematik vid Cambridge University. 1789 blev han en anglikansk prästman. Det var hans religiösa övertygelse som drev hans tänkande på befolkningen.

Thomas Robert Malthus. |

Gudomligt ingripande

Hans huvudtanke var att befolkningsökningen skulle överstiga livsmedelsförsörjningens förmåga att upprätthålla alla. Han såg detta som Guds sätt att instruera sina människor att bete sig med dygd.

Malthus publicerade sin första utgåva av An Essay on the Principle of Population 1798. Det följdes av ytterligare fem utgåvor där han förfinade sitt tänkande, hanterade kritik och uppdaterad information.

Kärnan i hans argument var konflikten mellan exponentiell tillväxt och matematisk tillväxt. Han sa att befolkningen växte exponentiellt genom att fördubblas, så 2, 4, 8, 16, etc. Men livsmedelsproduktionen ökade bara aritmetiskt - 2, 4, 6, 8, 10

Förr eller senare skulle det finnas en brist på mat som orsakar svält och sjukdomar som skulle utplåna ett stort antal människor. Detta blev känt som den malthusiska katastrofen. Här beskriver gruppen Population Matters det: En malthusisk kris är när masshungan inträffar eftersom befolkningen i ett visst område har överskridit sin livsmedelsförsörjning. Befolkningen minskar sedan, och cykeln upprepas tills det är balans mellan en befolkning och dess livsmedelsförsörjning.

Denna olycka kunde undvikas om födelsetalen kontrollerades. I Malthus värld, där preventivmedel i stort sett inte var tillgängligt, kunde detta endast uppnås genom avhållsamhet från sex. Han förespråkade inget sex före äktenskapet och för att människor skulle gifta sig senare. Han övade det han predikade; han hade tre barn även om han kom från en familj på sju.

Malthus i den verkliga världen

Malthus har visat sig vara rätt och fel. Han förutsåg inte jordbruksrevolutionen som har sett livsmedelsproduktionen ligga före befolkningstillväxten. Han förutsåg inte heller den utbredda användningen av födelsekontroll så att befolkningen inte ökade på det sätt som han förutspådde.

Han har emellertid visat sig vara korrekt genom att det har funnits massor av massiva hungersnöd av en lokal karaktär. Sedan Malthus publicerade sin första utgåva har det förekommit minst 35 hungersnöd med kända dödsfall på minst en miljon människor. De två länder som har drabbats hårdast, Kina och Indien, är också de två mest befolkade länderna i världen.

Trots hundratals miljoner människors förlust minskade linjen på befolkningsökningsgrafen knappast i sin uppåtgående väg.

Sjukdom har tagit fler miljoner liv. Ett massivt utbrott av en sjukdom kallas en pandemi. Kolera, smittkoppor, bubonic pest och tyfus var tidiga massdödare, men ingenting kommer nära influensapandemin 1918-20.

Det tros ha börjat på ett militärt sjukhus i norra Frankrike där olyckor från första världskriget behandlades. När pandemin hade gått sin gång hade den infekterat 500 miljoner människor och dödat 75 miljoner av dem. Detta uppgick till fyra procent av världens befolkning vid den tiden och orsakade ett dopp i grafen. Men befolkningsökningen tog snart fart igen.

Krig har förkortat miljoner fler liv. Taiping-upproret i Kina mellan 1850 och 1864 orsakade så många som 100 miljoner dödsfall, men det kan vara en underskattning. Andra världskriget (1939-45) tog mellan 40 och 60 miljoner liv. Återigen skapade dessa katastrofer helt enkelt en liten avmattning av befolkningsökningen.

Förväntad livslängd

En annan faktor som Robert Malthus inte såg kommer var ökad livslängd. Ungefär då han publicerade sin första utgåva 1798 kunde den genomsnittliga personen som föddes i Storbritannien förvänta sig att leva 39 år. Det handlade bara om den punkt då människor började leva längre. En kombination av faktorer var involverad.

Den industriella revolutionen började generera större rikedom och det innebar bättre dieter, folkhälsoåtgärder som avlopp och förbättrad medicin. År 1900 hade den genomsnittliga brittiska personen en livslängd på 45, 6 år. Det var då de stora förbättringarna började. 1930 hade livslängden ökat till 60, 8 år och 1960 var den 71 år. Idag har det skjutits till drygt 81 år.

Många andra industrialiserade länder såg liknande ökningar i förväntad livslängd. Samma trend har observerats någon annanstans även om början på förbättringen av längre liv var senare. Till exempel var livslängden i Indien bara 31 år 1935, idag är den 65. På samma sätt i Japan som gick från 42 år 1920 till 83 år idag.

Vår värld i data konstaterar att ”Sedan 1900 har den globala genomsnittliga livslängden mer än fördubblats och närmar sig nu 70 år. Inget land i världen har en lägre förväntad livslängd än de länder med den högsta livslängden år 1800. ”

Global uppvärmning

Pessimister tittar på Robert Malthus förutsägelser om befolkningens kollaps och säger bara vänta. Hans dystra prognos har bara inte gått i uppfyllelse - ännu.

Vad kommer den globala uppvärmningen att göra för befolkningen? Vad det än gör kommer det förmodligen inte att vara bra.

Scientific American (juli 2009) sammanfattar situationen: ”Mänsklig befolkningstillväxt är utan tvekan en viktig bidragsgivare till den globala uppvärmningen, med tanke på att människor använder fossila bränslen för att driva sin alltmer mekaniserade livsstil. Fler människor betyder mer efterfrågan på olja, gas, kol och andra bränslen som bryts eller borras under jordens yta som, när de bränns, tappar ut tillräckligt med koldioxid i atmosfären för att fånga varm luft inuti ett växthus. ”Detta orsakade de enorma mängderna vatten låst i polära iskapsel för att smälta och därmed höja havsnivån.

Vissa önationer och lågt liggande floddelta försvinner under vatten när havsnivån stiger. Människorna som bor i dessa områden kommer inte att stå på köksstolar och hoppas att vattennivån sjunker. De kommer att flytta till högre mark som redan är ockuperat av andra människor. Resultatet kommer troligen att bli konflikt. World Ocean Review ger oss en uppfattning om storleken på problemet, "Mer än en miljard människor - de flesta i Asien - bor i lågliggande kustregioner."

Earth Science konstaterar att den globala uppvärmningen kommer att påverka livsmedelsförsörjningen negativt. Växter kommer att ha svårare att existera och det kommer att påverka djuren som matar dem. "Om det inte finns några växter eller djur kommer vi att ha en brist på mat och många kommer att dö av svält."

När oceanen värms upp, kommer tropiska stormar att bli vanligare och mer våldsamma och orsaka större förlust av liv. Havsvatten som kraschar inlandet kommer att förorena färskt vatten och göra det odränkbart.

Så global uppvärmning kan vara katastrofen som leder till den malthusiska lösningen på överbefolkning

Bonusfaktoider

Robert Malthus blev professor i historia och politisk ekonomi 1805. Hans studenter gav honom den kärleksfulla smeknamnet "Pop" för "befolkning" Malthus.

Roberts far, Daniel, var en forskare och vän till Jean-Jacques Rousseau, erkänd som en av de ledande tänkarna bakom upplysningen.

källor

  • "Malthus Today." Populationmatters.org, outdaterad.
  • ”Livslängd.” Max Roser, vår värld i data, omaterad.
  • ”Hur kommer global uppvärmning att påverka den mänskliga befolkningen?” Robert Steblein, jordvetenskap, odaterad.
  • "Påverkar befolkningstillväxten klimatförändringar?" Scientific American, juli 2009.

Rupert Taylor 2016