Kontakta författare

Saker av mardrömmar

Mosasaurier var havets tyrannosaurus under den sena krita perioden. |

Jorden under kritan

Jordens kontinentas position under kritaperioden.

The Cretaceous En överblick

Tid: 75 miljoner år sedan.

Plats: Inlandshavet över Kansas, men faktiskt är många av rovdjuren spridda över hela världen.

Kontinentens form: Jorden börjar se mer kännbar ut när kontinenterna fortsätter att bryta upp. Afrika har flyttat från Sydamerika och är nu på väg mot Europa, Indien är på en kollisionskurs med Asien, medan Atlanten har bildats när Nordamerika och Europa driver längre isär.

Flora och fauna: Sedan deras uppträdande i sen jura har blommande växter gått från styrka till styrka och har nu blivit dominerande, och bockade ormbunkar och cykader till en sida. Detta har gjort det möjligt för ett partnerskap att blomstra mellan insekterna och blommorna, de första pollinerande insekterna visas just nu. Ormar är ett nytt tillägg till världen. På dinosauriesidan av sakerna representerar den kritiska tiden en enorm mångfald.

Faror: I havet finns gigantiska mosasaurier, mindre mosasaurier, Xiphactinus, hajar, gigantisk bläckfisk och pliosaurier. På stranden finns Tyrannosaurus rex, plus Dromeaeosaurus, en nära släkting till Velociraptor, som jakter i förpackningar och har ljjliknande klor utformade för att demontera byte.

Den tandade fågeln

Moderna fåglar har inte tänder, även om genetiska experiment utförda på höns, har visat att de fortfarande har de gener som krävs för att utveckla tänder. |

hesperornis

En av de så kallade "tandade fåglarna" som vanligtvis finns i krita i Nordamerika och på andra håll. Flygelös och oförmögen att gå ordentligt tillbringade Hesperornis större delen av sin tid på havet på att jaga fisk och bläckfisk och kom till land för att para och lägga ägg.

Tid: 80-65 miljoner år sedan.

Storlek: 6 fot 6 tum lång.

Diet: Ett marint rovdjur som äter fisk, ammoniter och belemniter.

Bevis: Hittills har fossiler bara hittats i Nordamerika.

Fakta: Även om fåglar kanske är kända för att ha små hjärnor, var hjärnorna hos Hesperornis små till och med enligt fågelnormer.

Gå inte i vattnet

I mina två föregående knutpunkter profilerade jag två förhistoriska hav som dominerades av bara ett superpredator, en enorm marin reptil och den största hajen som någonsin bodde. Men tänk dig att dyka ned i ett hav fylld med inte bara ett våldsamt rovdjur, utan flera, och inte bara tillhöra en grupp djur, utan återigen flera. Detta är den krita, på landvandring några av de mest fruktansvärda landdrivande rovdjur någonsin kända, jätte rovdynaurier som tyrannosaurus och dess ännu större sydamerikanska relativa giganotosaurus, den största landdjuret under alla tider. De är emellertid ingenting jämfört med vad som simmar runt i dessa hav, de är utan tvekan den vanligaste samlingen av rovdjur som någonsin har samlats in av moderens natur; helt enkelt, detta är Hell's Aquarium.

En av de bästa platserna att uppleva fullständig skräck av krittens marina liv är Kansas. Det här kan vara dig lite konstigt med tanke på att detta enorma, platta landområde under det tjugoförsta århundradet är ungefär så långt borta från havet som du kan få i USA. När de flesta tänker på Kansas tänker de på jordbruk, tornadon och naturligtvis The Wizard of Oz. Men under de senaste århundradena har jorden här gett upp mycket mer än grödor, fossil efter fossil av marina rovdjur har avslöjat att Kansas också borde vara känt för sitt vattniga förflutna; ett förflutna när den centrala delen av USA var helt nedsänkt under ett inre hav och de flesta av Kansas var havsbotten. Det är dit vi måste åka nu, så klicka på de magiska klackarna och säg "Det finns ingen plats som kritan" ett par gånger.

Okej, så genom magisk kraft här är vi i det sena krita, 75 miljoner år före nutiden, och står på en stenig strandlinje i öster om Kansas. I väster ligger inlandshavets glittrande vidder. Med tanke på att det här är det farligaste vattnet av alla är det förmodligen bäst att inte kasta sig in; vi måste få en känsla för var vi är först.

Kritt är den sista av dinosauriernas stora åldrar. För att sätta det i ett nötskal, dök dinosaurier upp i trias, växte till enorma storlekar i jura och spenderade sedan kritan på att diversifiera sig till valfritt antal former innan de dog (som kommer att inträffa om 10 miljoner år). Nordamerika är ett bra ställe att hitta några av de mest kända av dem; ankungarna, rovarna, de pansrade ankylosaurierna och goda gamla tyrannosaurus rex. Det är fullt möjligt att se någon av dessa vandra ner på stranden, men vid vissa tider på året är en mycket mer trolig syn en samling av stora, ganska fula fåglar.

Runt kusten i Nordamerika, inklusive detta inlandshav, samlas enorma kolonier av en sjöfågla som kallas hesperornis för att para sig. Ljudet, synen och lukten är övertygad, nu är det dags att tänka om igen. Hesperornis är nästan 7 meter lång och har tänder. De är så stora att de inte ens kan gå; istället glider de längs de steniga stränderna på magen. Det faktum att de är så fullständigt olämpliga för att komma runt på land är något som de måste leva med under hela avelsäsongen. Åtminstone är de relativt säkra uppe på stranden. Det kan vara den udda tyrannosaurus rex eller raptor att oroa sig för, men resten av året tillbringar de till sjöss och paddlar längs några riktiga mördare.

Hesperornis, så värdelös vid stranden, är byggd för dykning, och så snart de träffar vattnet förvandlas dessa fåglar från besvärliga crawlers till fantastiska simmare. Med starka rytmiska spark sparkar deras stora fötter dem först mot de virvlande stimarna av fisk runt den steniga strandlinjen. De flesta fåglar har ljusa, ihåliga ben för att hjälpa dem att flyga, men inte hesperornis. Liksom pingviner från den nuvarande eran har de förtjockade ben för att göra sina kroppar tyngre, vilket hjälper dem att dyka och innebär att de måste använda mindre energi för att övervinna sin flytkraft.

Liksom de ser ut är hesperornis ganska låga i livsmedelskedjan. När de jakter på dessa fiskbelastade vatten, kör de ständigt en dödlig klänning. För att ta reda på varför måste vi doppa tårna i vattnet och möta varelserna som ger kritan ett så dåligt namn.

En sann havsorm

Mosasaurier kunde hålla andan i över en timme. En ganska behändig skicklighet att ha, särskilt när du vill bakhålla byten. |

Halisaurus

Trodde att vara nära besläktad med ormar, hade mosasaurier extremt långa svansar (upp till hälften av deras kroppslängd) och svalde deras byte hela. De är utspridda över hela världen och de diversifierade sig till en fantastisk variation av arter, från små kustboende som Halisaurus till monströsa rovdjur med öppet vatten.

Tid: 86-65 miljoner år sedan.

Storlek: 10-13 fot i längd.

Kost: Fisk, blötdjur och sjöfåglar.

Bevis: Fossiler har upptäckts i Nordamerika, Sydamerika, Nordafrika och Europa.

Fakta: De första mosasaurfossilerna upptäcktes omkring 1780, nästan 50 år innan de första dinosaurifossilerna.

Sea Monsters On Film (med Mosasaurier)

Grunt död

Vi har sagt att det som gör detta hav farligt är det stora utbudet av stora marina rovdjur runt omkring. Det finns emellertid ett återkommande tema bland dem, många av dem tillhör en grupp ormar som jägare som kallas mosasaurier. Dessa formidabla marina reptiler kommer i alla former av storlek och form, men utan tvekan representerar de den härskande klassen i det kritiska rovdjurspelet.

Nära till stranden där vi börjar är några av de mindre mosasaurierna. De har tjocka ålliknande kroppar och all kudden hos en orm korsad med en haj. Dessa är hotfulla varelser. Vissa måste sägas att de inte är så illa som de verkar. Till exempel skulle du vara ganska säker om du mötte ansiktet mot ansiktet med de 25 fot långa fetthuvuden. Detta har en munfull platta tänder designade för att krossa blötdjur. Det är en av de mer specialiserade mosasaurierna och en av de få som inte tar ett stort byte. Men problemet som hesperornis har, som du verkligen skulle ha gjort om du skulle dyka här, är att de flesta av mosasaurierna är lika dåliga som de verkar.

I de undervattensgrottor och sprickor under hesperornis avsatser är halisaurus. Cirka 13 fot är deras tandvård mycket mer typisk för mosasaurier än för globidens. Kraftfulla käkar sportar en uppsättning korta, vassa tänder som är utformade för att greppa byte och hålla fast vid offret under sina dödsfall. När hesperornis lämnar sina steniga avsatser för att dyka efter fisk, är halisaurusen nere under och tittar och väntar på en möjlighet att få sin mun runt en fin bit fågelkött. En svans kött, ett moln av blod i vattnet, ett annat offer. På denna kust lever inte många hesperornis tillräckligt länge för att dö av ålderdom.

Mosasaur-tänder kan vara bra för att tränga igenom rovets hud, men de är mindre lämpade för att skära kött, så när en halisaurus har tagit sitt byte fortsätter den att svälja det. Käften har flexibla fogar i sig och kan öppna otroligt bred. Bit för bit rassar det det olyckliga rovet ner i halsen. Extra tänder (kallade pterygoid-tänder) på taket av munnen hjälper denna dystra process. de håller fast vid kroppen för att hålla den i läge medan käken rör sig framåt. Mosasaurier, som ormar, äter sitt rov helt.

Sedan har du naturligtvis hajarna att oroa sig för. Det finns inget här så stort som megalodon, som presenterades i ett annat "Sea Monsters" -nav och inte kommer att visas på jorden på ytterligare 60 miljoner år. Ändå betraktar ett fullständigt sortiment av hajar av god storlek som squalicorax (annars känd som kräsharken ) hesperornis som rättvist spel och skulle utan tvekan ha samma syn på människan om de någonsin stött på en. Åh, och vi glömde nästan att nämna den gigantiska bläckfisken, som är mellan 25 och 30 fot lång. Till skillnad från dagens gigantiska bläckfisk, som aldrig är ett problem för människan eftersom de gillar kalla, extremt djupa vatten, är dessa bläckfisken grunt, varma havsbor. Ta dig i en trassel med en av dessa och du kommer definitivt att sova med fiskarna.

Tja, det är de små farorna som hanteras. Under det tjugoförsta århundradet var de förmodligen de bästa rovdjurna, men här i krita är de bara några av de mindre betydande (men ofta) dödsorsakerna, löjtnanterna i livsmedelskedjan, om du vill. För att möta det vi kan kalla generalerna och verkligen den högsta befälhavaren måste vi gå vidare ut i det öppna havet, där djupare vatten har djupare faror, inklusive allt större mosasaurier och en ond, snabbt rörande fisk som kallas xiphactinus.

Long Necked Giant

En restaurering av Elasmosaurus. |

Elasmosaurus

Tid: 85-65 miljoner år sedan.

Storlek: 50 fot i längd, mestadels hals.

Diet: Små fiskar, ammoniter, belemniter etc.

Bevis: Fossiler har upptäckts i USA, Ryssland och Japan.

Fakta: Den genomsnittliga Elasmosaurus hade mer än 22 kilo i magen. I halsen hade den 74 kotor, medan människor bara har sju.

Den jätte sköldpaddan

Till skillnad från moderna sköldpaddor var det undersidan av Archelon som var väl skyddad, förmodligen från attack underifrån. |

Archelon

Den största sköldpaddan som har levt, skulle ha tillbringat större delen av sitt liv till sjöss äta maneter och ammoniter och ibland betar på tång. Den skulle ha återvänt till land bara för att para och lägga ägg.

Tid: 75-65 miljoner år sedan.

Storlek: 15 fot i längd.

Diet: Maneter, ammoniter och belemniter, plus några växter.

Bevis: Fossiler har hittats i Nordamerika.

Fakta: Archelon kan mycket väl ha tillbringat flera månader av året på att sova på havsbotten.

Killer Fish

Ett särskilt fossiliserat exemplar visar att den sista måltiden är en annan fisk som är 7 fot lång. Det är troligt att den sista måltiden också var dödsorsaken. |

Xiphactinus

Tid: 90-65 miljoner år sedan.

Storlek: 20 fot i längd.

Diet: Det var en jakten jagare, jagade efter andra stora fiskar.

Bevis: Fossiler har hittats i Nordamerika.

Fakta: Xiphactinus var en snabb rörare och kunde ha hoppat klart ur vattnet som delfiner gör idag.

Hur Xiphactinus simmade

Där änglar rädsla för att simma

Djupare vatten ger också en stor möjlighet att upptäcka några av de andra undrarna i krita marina liv. I en värld där rovdjur är så stora har vissa rovarter själva vuxit massivt som en form av försvar. Elasmosaurus är ett häpnadsväckande exempel på detta; Det är en av de sista arterna av plesiosaur och utan tvekan det mest fantastiska snygga monster någonsin. Från huvudets spets till svansspetsen mäter den 50 fot och den har den mest överdrivna formen av någon plesiosaur. Många arter som har gått tidigare har långa halsar, men elasmosaurus har tagit saker till en magnifik ytterlighet. Över hälften av kroppslängden är nacken. Men varför i jorden ska något djur utveckla en sådan extraordinär egenskap? Nåväl, en anledning är att ge den överhanden när jag jakter fisk. Elasmosaurus lägger sig på små fiskar och i skumt vatten eller i skymningen har den fördelen att fisken inte kan se den enorma kroppen i den andra änden av halsen. All fisken ser är ett litet huvud som inte ser för hotande ut. När de inser att det finns en massiv reptilian kropp fäst, de är redan inne i den.

För att hjälpa dem att hantera all denna fisk som de fångar, äter elasmosaurus, som andra plesiosaurier, ett konstigt komplement till sin kost, de äter stenar. Inuti magen i en elasmosaurus kan det finnas så många som 600 stenar, med några få som väger över 2 kilo. Kallas gastroliter, dessa hjälper till att både mala ner maten och motverka luften i djurets lungor, vilket gör att det kan förbli neutralt flytande. På grund av den oändliga tumlen runt inne i magen slits gasgaserna och måste fyllas på. Elasmosaurus reser enorma avstånd och vissa återvänder till och med till samma flodmynning varje år för att bokstavligen fylla ansikten med sten.

En annan varelse från den "större är säkrare" skolan för överlevnad är archelon, en sköldpadda som är för andra sköldpaddor vad en flygplan har för en fiskebåt. Archelon har en flippspänning på upp till 18 fot, kan väga över 2 ton och har en oerhört kraftfull krokad näbb, som kan knäppa en dykare ben i två om en var dum nog att irritera det. För att bli så stor har evolutionen gjort en kompromiss. Archelon har inte det hårda emaljskalet av mindre sköldpaddor, för på en varelse av denna storlek skulle ett sådant skal bli alltför tungt. Istället är dess snören gjord av tuff hud utsträckt över en ram av tjockt ben (ungefär som på en läderbacksköldpadda). Undersidan är ännu tuffare och består av ett tjockt, förstärkt benstycke. Dessa försvar är skydd mot de flesta rovdjur, men tandmärken på skalet, saknade flippor och det udda krossade skelettet på havsbotten vittnar om att till och med archelon kan falla rov här, särskilt de jätte mosasaurierna.

Bortsett från mosasaurier och hajar, finns det en annan helveten invånare i dessa vatten som, om du verkligen har tur, kan ses som sjösätter ur vattnet och kraschar för att bli av med parasiter: xiphactinus, en fisk som kan växa till 20- 23 fot lång, väger upp till en tredjedel av ett ton och är lika ful som synd. En titt på den och det är tydligt att se hur den får sitt smeknamn, 'bulldog fish'. Den enorma, fyrkantiga nedåtvända munnen är borstig med långa, ondska skarpa tänder och, liksom mosasaurierna, är dess käkar utformade för att öppna extremt breda för att rymma byten mycket större än den verkligen borde kunna hantera.

Men xiphactinus 'speciella forte är höghastighetsattacker från ingenstans. Dess kroppsform ger den bort som ett extremt snabbt djur; det liknar det hos andra havshastighetsmästare som svärdfisk, tonfisk och presenningslängd, djupt och elegant, och går till en ännu djupare gaffelhale på en smal bas. Ingen har någonsin mätt topphastigheten på en xiphactinus, men den måste vara nära 40 mil per timme, tillräckligt snabb för att du skulle ha liten chans att se den komma och ännu mindre chans att komma undan om du gjorde det. I exceptionellt klart vatten med en synlighet av 100 fot eller så, om det kom ut ur djupet i full hastighet skulle det fortfarande vara synligt i bara två sekunder innan det slog dig. En nykterande tanke och en annan mycket god anledning att inte komma i vattnet här.

En jätte av djupet

Tylosaurus, 50 meter lång, var bland de största av mosasaurierna utomlands under krita perioden. |

Jättemosasaurier

Mot slutet av krita var de jätte mosasaurierna utan tvekan de bästa rovdjurna. Den nordamerikanska arten Tylosaurus fick en längd på 50 fot, medan den största kända Hainosaurus nådde 56 fot i längd.

Storlek: 56 fot i längd.

Diet: Hesperornis, hajar, stora fiskar, sköldpaddor, ammoniter, mindre mosasaurier och andra stora marina reptiler.

Bevis: Fossiler har hittats i Nordamerika och Europa.

Fakta: Fossila bevis tyder på att jätte-mosasaurier åt nästan vad som helst i deras väg, inklusive andra mosasaurier.

Det huvudsakliga monsteret

Naturligtvis är den största anledningen till att stanna kvar på din båt närvaron av jätte-mosasaurier. (Faktum är att de är utbredda över hela världen.) Det finns något med Mosasaur-designen som har gjort det möjligt för dem att diversifiera sig till arter av alla storlekar, från de ganska små ända upp till jättar som hainosaurus, som är orimligt stora. Dessa är väldigt de bästa rovdjurna i sin tid, hainosaurus är den marina ekvivalenten av tyrannosaurus rex, men en hel del större.

De flesta saker som gäller för kustmosaurier gäller för havsgigantiska mosasaurier som hainosaurus, bara i större skala. De har samma långa, ormliknande kroppar, expanderande käkar och en vana att äta andra djur hela. Det är deras storlek som är så utanför skalan 50-55 fot lång. I den storleken finns nästan allt annat i vattnet på deras meny, inklusive 20 meter långa hajar, sköldpaddor och till och med andra arter av mosasaur. Sedan finns det naturligtvis djur vid ytan av vattnet som hesperornis och låg swooping pteranodon, välsmakande snacks till en gigantisk mosasaur. Speciellt Hainosaurus är inte en noga ätare, men kommer att attackera nästan vad som helst.

Till skillnad från xiphactinus, är jättemosasaurier inte kapabla att upprätthålla snabba perioder och förlitar sig på korta skurar av kraft för att bakhålla sitt byte, vanligtvis vid ytan. (Detta är hur de flesta mosasaurier jagar, även om det finns undantag; platecarpus dyker djupt för att matas, men eftersom den måste återvända till ytan snabbt för att andas efteråt, lider den ofta av krökningarna.) Tänk dig en full storlek mosasaur på en attack springa, en ond snygga reptil vikten av en lastbil som barraler upp från djupet, helt fokuserad på dess offer. Ett ben som krossar, kroppar bryter ytan och sedan en kamp innan bytet är svagt nog för att bearbetas i mosasaurens mage. Mosasaurier tappar ofta tänder i dessa förödande attacker, men som med hajar ersätts dessa ständigt så att rovdjuret alltid har en munfull skarpa tänder.

Men medan de gigantiska mosasaurierna kan sägas styra detta hav, har de även anledning att frukta det. Vissa marina reptiler, som sköldpaddor, återvänder till stranden för att lägga ägg, men mosasaurierna föder unga bor ute i öppet vatten. En kvinnlig kan ha tre eller fyra avkommor som från sitt födelsedag sitta ankor för de stora rovdjur som ger detta hav sitt fruktansvärda rykte. För att ge sina unga ett visst mått av skydd, simmar gigantiska mosasaurier ofta tillsammans i grupper. Så som om det inte är tillräckligt dåligt att möta en, kommer du mer troligt att stöta på en hel skara av dem ...