Kontakta författare

Livsmiljön som födde oss

Savannalandskapet med spridda träd och öppna utrymmen visade sig vara en idealisk livsmiljö för en upprätt apa. |

Afrika är det enda stället som fortfarande vattnar med en varierad blandning av megafauna idag. |

Introduktion

Afrika är den enda kontinent på jorden som har levande monster eller megafauna. Det är den enda platsen på jorden där megafaunal överflöd och mångfald fortfarande existerar på riktigt. Men hur lyckades de afrikanska jättarna överleva, medan de andra som bodde på andra håll omkom? Nyckeln till att besvara en sådan förvirrande fråga kan komma genom att titta på vår egen evolutionära historia. Människor har bott i Afrika i en eller annan form i miljoner år, mycket längre än någon annanstans, vilket innebär att många av de levande megafaunana som afrikanska elefanter, vita noshörningar och leoparder faktiskt utvecklats tillsammans med oss. Vår långa evolutionära förening går långt för att förklara varför Afrika fortfarande är hem för jättar, och också varför resten av världen tyvärr är biologiskt fattig.

Så låt oss ta ett steg tillbaka i tiden och titta kort på vår tidiga evolutionära historia. De äldsta hominidfossiler som hittills hittats upptäcktes i Östafrika och kan vara för cirka 4, 5 miljoner år sedan. Dessa få benfragment tyder på att de tidigaste medlemmarna i vår grupp redan kunde gå upprätt, om än på ett ganska besvärligt sätt, och det är troligt att de fortfarande tillbringade större delen av sin tid i träden. Deras förmåga att gå på två ben härleds från strukturen i benet och höftbenet, men deras böjda handben och enorma fingermuskelfästanordningar indikerar med tydlighet att de förblev främst arboreala.

Den äldsta kända hominid som vi har en bra samling av fossila rester är en varelse som kallas Australopithecus, som först dök upp för cirka 4 miljoner år sedan. De strålade snabbt in i många olika arter, men förblev förvånansvärt små, med den största bara upp till 5 meter i höjd. Hanarna var förmodligen mycket större än kvinnorna, och det är troligt att de bodde i storfamiljgrupper som liknar moderna schimpanser. De åt antagligen mestadels frukter, växtrötter och ibland rensade djurkroppar. Deras fossil visar redan tydliga anpassningar för stående vandring, även om deras böjda fingrar och tår tyder på att de fortfarande tillbringade tid i träden, i princip njöt de av båda världarnas bästa. En av de mest fascinerande bevisen för upprätt vandring kommer från de 3, 5 miljoner år gamla fotavtryck som bevarats i vulkanisk aska i Laetoli, Tanzania. Dessa fotavtryck lämnades av en liten grupp Australopithecus, förmodligen en mor, far och deras små barn.

Dessa nya hominider liknade väsentligen chimpansar, med undantag för deras upprättstående promenader. De var pionjärer för ett nytt sätt att leva och sträckte sig ut i en ny typ av livsmiljö, Afrikas rovdjurrika savann. Det är nästan säkert att en art av Australopithecus var vår direkta förfader. Under 3 miljoner år var hominider exklusiva för Afrika. Detta är en så enorm tid att det är svårt för oss att verkligen förstå dess omfattning, eller ännu viktigare att förstå dess konsekvenser. Ofta förbiser vi hur farlig denna miljö var för våra förfäder, och också hur den formade både våra kroppar och sinnen. Om vi ​​verkligen vill förstå oss själva, vår relation med våra meddjur och vår nuvarande dominans, måste vi överväga denna historiska period på ett djupare sätt.

Livet i förhistoriskt Afrika

En konstig elefant

Deinotherium - ett av de största land däggdjur som någonsin går på jorden. |

Deinotherium- A Monster Elephant

Deinotherium var en gigantisk kusin till de moderna elefanterna och levde mellan 20 och 1, 4 miljoner år sedan och var särskilt riklig under Australopithecus- era för cirka 3-4 miljoner år sedan. Det var ungefär tre gånger tyngre än någon modern elefant och närmade sig moderna giraffer med avseende på höjd, med hanarna som stod 13 fot vid axeln, medan de något mindre kvinnorna stod 11 fot vid axlarna. Liksom deras moderna kusiner var de webbläsare snarare än gräsarar och livnärde sig främst på träd och buskar. Även om de var växtätare, gjorde deras stora storlek och babyförsvarande instinkter dem mycket farliga. De hade speciellt formade tänder och förmodligen matades av avverkning av träd och sedan strippa deras bark. Våra förfäder i Australopithecine skulle ha varit medvetna om faran som dessa kolossala varelser utgör.

Deadly Territory

Vår övergång från trädbon till vandrande hominider låter kanske något härligt eller heroiskt, men i verkligheten var det vår största mardröm. Som våra förfäder anpassade till en marklevande livsstil måste de ha varit extremt sårbara. Till och med idag har de afrikanska savannerna ett förvirrande menageri av stora, välbeväpnade och mycket farliga djur, som i sin tur förutspås av några av de mest fruktansvärda rovdjur som någonsin har utvecklats. Savannen var inte någon underbar gräsig utopi utan istället en kall, oförlåtande och slutligen dödlig evolutionär arena. De förvrängdes av ett brett utbud av hyenarter, inklusive de moderna formerna, men också bland deras rangordnade jätte-, lejonstorleksversioner. Det fanns också vargstora, klingda tandhundar och sabeltandade katter som Megantereon och Homotherium, som faktiskt var förfäder till den amerikanska Smilodon och scimitar katten respektfullt. Tillsammans med dessa bisarra kattformer levde stolthet av lejon, leoparder och geparder.

Du kan knappast föreställa dig en sämre typ av miljö för en liten och försvarslös hominid för att försöka förbättra sina gångfärdigheter. Det är troligt att fläckar av träd tjänade som viktiga helgedomar, men ibland till och med dessa tillträffar räckte inte, eftersom vissa katter som leoparden var och fortfarande är mycket skickliga trädklättrare. Det är faktiskt ganska svårt att tro att våra förfäder överlevde överhuvudtaget med så monströsa rovdjur, men de var bara halva problemet.

När vi tänker på farliga djur, föreställer vi oss ofta något stort och våldsamt, men få människor inser att de farligaste stora djuren i Afrika i själva verket är dess trassiga vegetarianer. Idag är det mycket mer troligt att en turist som besöker en afrikansk park dödas eller skadas av växtätare än köttätare. I själva verket är fyra av de fem farligaste afrikanska djuren växtätare (elefant, udbuffel, flodhäst och noshörning), varav det femte är ett rovdjur (lejonet). Tillbaka i det avlägsna förflutna, innan Afrika utsattes för påverkan av människoslätts livförstörelse, är det troligt att dessa stora och farliga djur var ännu mer rikliga än de är i dag. Det får dig att undra och tänka på hur lyckliga vi alla har att existera idag.

Afrikas saber-tand

Megantereon var Afrikas största stora katt och förfäder till den legendariska Smilodon som senare terroriserade Amerika. |

Katten som jagade människor

Våra tidigaste förfäder föll ofta byte för stora katter som Dinofelis. |

dinofelis

Dinofelis var en art av sabeltandad katt som bodde på savannorna i Afrika och delar av Eurasien mellan 5 och 1, 5 miljoner år sedan. Det var ett bakhåll rovdjur som behövde stjäla inom nära räckvidd och förvånade sitt byte. Strukturen på kattens framben tyder på att det var en mycket skicklig trädklättrare som leoparden. För våra förfäder var detta varelserna av mardrömmar eftersom det kunde penetrera till och med våra säkraste gömställen. Flera australopithecine dödskallar har hittats med tandmärken på kraniet, eventuellt gjorda av Dinofelis- kylande bevis på vår långa historia som rovföremål.

Rovdjur eller rov?

När de första hominidfossilerna upptäcktes under 1800-talet och början av 1900- talet, kände forskare behovet av att visa hur mänskliga som dessa varelser var, och så skapades en berättelse som betonade våra förfäder som jagade förmåga. Det verkar som tanken på våra förfäder som trillade i träd och leva av vegetation bara inte var ädel nog för den stora världen. Paleoanthropologen Raymond Dart tog detta till det yttersta när han tolkade australopithecine-fossiler som finns i flera sydafrikanska grottor som definitiva bevis för att vi började livet som blodtörstiga, köttätande grottbor. Vid sidan av hominidbenen fanns många ben från andra djur som tolkades som resterna av död som fördes hem för att ätas i relativ säkerhet. Dart gick även så långt som att tolka resterna av antilopkäftarna som möjliga verktyg av människan. Han antydde att de kunde ha använt dem som jaktklubbar, sågar och gräverktyg. Några av de hominida dödskallarna visade tecken på allvarliga sprickor som bedömdes av Dart för att ha varit resultatet av krigföring mellan grupper med de identifierade vapen han identifierade.

På senare tid har dock noggrann omprövning av dessa fossiler bidragit till att avslöja den hemska sanningen. Palaeontolog Bob Brain har hävdat att hominiderna faktiskt inte var jägare och inte bodde i grottor. Istället är det troligt att de drogs in i grottan för att konsumeras av apan som äter köttätare och benknagande pinnsvin som letade efter någonstans säkert att njuta av sin måltid. Träd som ofta överhäng grottagångar fungerar som perfekt bakhålls- och spjutplatser för katter som leoparder. Deras rester (inklusive våra förfäder) skulle ha fallit ner i grottan nedan.

Hjärnens teori bekräftas av en hemsk bevis från en annan sydafrikansk grotta vid Swartkrans. Här hittades en ung australopithecine-skalle med två hål på toppen av kraniet som exakt matchar de lägre hundarna på en leopard. De gjordes antingen under avlivningen eller när katten drog sitt fattiga offer upp ett träd. Dessa sydafrikanska grottor har gett ungefär 140 fossiliserade hominidskallar, av vilka många har tand- och klamärken från stora katter och hyener. Den höga andelen primatfossiler i dessa grottor tyder på att det antagligen fanns en rovdjurart som specialiserade sig på jakt på babianer och hominider. Det är tydligt att Dart s jägare i själva verket var olyckligt offer. Du har hört frasen Mannen jägaren . Tja, för det mesta av vår historia var vi faktiskt Man jagade.

Till och med idag är vi moderna människor inte säkra från rovdjur, särskilt de som bor i vildmarksmiljöer utan tillgång till moderna gevär. Antropologer uppskattade nyligen att bland Ache-folket i Amazonia var upp till 6 procent av alla dödsfall bland unga vuxna på grund av jaguar-predation. Andra forskare har funnit bevis för att nästan 400 personer antingen har dödats eller skadats av afrikanska stora katter och hyener i Uganda under 80 år. Detta är en otrolig statistik när man tänker på att moderna människor är väsentligt större än tidiga hominider, har större hjärnor, ofta är beväpnade med någon form av vapen och lever med en kraftigt reducerad rovdjurpopulation. Så genom att smälta dessa fakta får du en uppfattning om hur livet var för våra förfäder.

Afrika s megafauna har bidragit till att forma inte bara våra kroppar utan också våra sinnen. De miljoner åren som vi tillbringade i rädsla för monströsa köttätare kanske förklarar fenomen lika varierande som vår rädsla för mörkret, vår skicklighet med bollkastningspel och vår fascination för monster i allmänhet.

Den praktiska mannen

Homo Habilis, även känd som 'The Handy Man', var förmodligen den första hominiden som kunde göra sina egna stenverktyg - en avgörande teknisk innovation som gjorde det möjligt för dem att leva av ett brett spektrum av olika livsmedel. |

Tidvattnet

Ofta när vi tittar på naturdokumentärer utsätts vi ofta för gamar som kramar över ett slaktkropp; vi tittar ofta på sådana scener med en viss förvirring. Men det ironiska är att under större delen av vår historia var vi där vid sidan av dem som kämpade för köttbitar. Våra förfäder skulle faktiskt ha sett ett slaktkropp snarare än avsky.

För omkring 2, 5 miljoner år sedan började våra förfäder använda enkla stenverktyg för att få tillgång till slaktkroppar. Det var en ganska enkel och blygsam innovation, men det var en innovation som förvandlade våra förmögenheter och i slutändan förvandlade vår relation till jordens megafauna. De första djurbenen som hittades i samband med stenverktyg är från omkring 2, 5 miljoner år sedan. Det finns flera teorier om vad dessa föreningar kan betyda. Kanske representerar dessa kluster av ben och verktyg läger som mat fördes till? Eller var de platser för hominiddöd? Eller kanske de helt enkelt var resterna av djur som våra förfäder rensade. Genom att tolka sina verktyg verkar det som om det senare är mer troligt än något annat. Det finns inga bevis för att dessa stenverktyg användes på spjut eller pilar, och jakt på Afrikas megafauna på nära håll med sådana föremål skulle ha varit självmord. Det är möjligt att dessa stenkanter användes för att skapa träjaktspjut, men bevis för detta är inte existerande.

Det är fantastiskt att tro att det efter uppfinningen av skärpade stenflingor inte fanns fler tekniska framsteg under ytterligare 1 miljon år, tills Homo erectus uppfann den teardropformade handaxen 1, 5 miljoner år. En sådan brist på teknisk utveckling är helt otänkbar för oss nu och tjänar till att illustrera hur långt ifrån oss dessa tidiga hominider befann sig i deras mentala och kognitiva förmåga.

Den första mänskligheten

Homo erectus var den första hominiden som faktiskt såg ut mänsklig. De var först att tillverka sofistikerade stenverktyg, använda eld och var också de första som lämnade Afrika och koloniserade stora områden i Eurasien framgångsrikt. |

En bisarr växtätare

Ancylotherium var en bisar utseende förhistorisk släkting till hästen som bodde tillsammans med våra förfäder i Afrika. |

sivatherium

Sivatherium var en nära släkting till giraffen men innehöll gevir som påminde hjortar. |

Afrikas utrotning

Vi ser ofta på Afrikas Serengeti som en vacker orörd vildmark. En plats som fungerar som den sista fästningen för djuren som styrde jorden före mänskligheten, men detta är tyvärr inte fallet. Serengeti är verkligen vild med en överkant; men det är inte något intakt stycke förhistorisk vildmark, det är också biologiskt fattigt, bara inte lika mycket som Amerika eller Australien. Afrika led mycket megafaunal utrotning, men det inträffade långt tillbaka i tiden, långt före uppkomsten av vår egen art, vid en tid då en annan framgångsrik mänsklig art var utomlands i Afrika, Homo erectus.

Vi vet att stora djur spelade en allt viktigare roll i dieten med Homo erectus genom undersökning av deras tänder, som visar ett slitningsmönster som skiljer sig mycket från det hos tidigare hominider. Denna lilla men betydande förändring sammanfaller med slaktutvecklingen. Homo erectus använde sina stenverktyg för att strippa kött från slaktkroppar och för att klippa genom senor och ligament, så att lederna kunde brytas. I vissa fall hade Homo erectus faktiskt först tillgång till benen, eftersom kärnätande tandmärken visas ovanpå de märken som gjorts av människor, denna information är viktig eftersom det verkar visa att Homo erectus kunde jaga stora vilt.

Afrika meg meg s megafaunal utrotning inträffade för cirka 1, 4 miljoner år sedan och är spännande eftersom det inträffade just vid den tidpunkt då Homo erectus utvecklade denna nya stenverktygsteknologi. Det verkar tydligt att våra förfäder nu hade flyttat sin status, från byte till rovdjur. Så, vilken art drog under och vilken överlevde? De överlevande är i princip djuren som fortfarande överlever i dag, de överlevde för att de fick veta att de antingen hade ett nytt rovdjur eller en ny konkurrent i sin mitt och utvecklade väsentligt överlevnadsuppförande för att hantera oss. Detta är anledningen till att de levande mega-växtätterna i Afrika är bland de farligaste djuren i världen för människor, eftersom de vet att bland de bästa sätten att hantera en intrångande människa är att jaga dem bort, medan många av resten helt enkelt fly, en annan mycket effektiv överlevnadsstrategi.

Antalet offer är betydande och inkluderar alla sabeltandade katter inklusive Dinofelis, Megantereon och Homotherium, de senare två lyckades överleva någon annanstans mycket längre. Faktum är att de första moderna ättlingar till Homo erectus som först mötte Americas betraktade varianter av dessa varelser, för Megantereon var förmodligen den direkta förfäder till Smilodon, medan Homotherium också är känd som scimitar-katten och överlevde i Amerika fram till 10 000 år sedan. Det måste ha varit en ganska konstig återförening, två dödliga rovdjur separerade från varandra i över en miljon år, och plötsligt bodde tillsammans med varandra igen, om än för en kort tid.

Bland de växtätande som drog under var majoriteten av elefantfamiljen, inklusive det enorma Deinotherium, som då var det största land däggdjur på planeten, som var lika hög som en giraff men väger fjorton gånger så mycket. Den var tre gånger större än någon levande elefant. Afrika idag rymmer fortfarande två flodhästar, den ökända modiga flodhästen, bland de farligaste djuren du någonsin har stött på, och den mindre kända pygmiga flodhäst som lever i skogarna i Västafrika. Men för 1, 4 miljoner år sedan fanns det ytterligare två arter, som såg anmärkningsvärt ut som båda moderna arter, men de blev utrotade vid denna tid.

Bland de konstigaste varelserna att bukna var Ancylotherium, det var en av de bisarra varelserna som tycktes ha samlats genom att använda kroppens delar av andra djur. Huvudet liknade en häst, medan dess enorma kropp påminde om en markslöja. Den hade korta, men kraftfulla bakkroppar och långa, muskulösa armar med stora klor som användes för att dra ner trädgrenar för att bläddra på vegetation. Ancylotherium s långa klor innebar att den antagligen gick på sina knogar som liknar en gorilla.

Den spektakulära menageriet inkluderade också vissa djur som skulle ha sett förvånande bekanta för mänskliga ögon, men samma ögon skulle ha förvånats av deras proportioner. Det fanns jätteversioner av vårtsvin och en jätteversion av gnuer, plus en mycket större sebraart. Det fanns till och med en bisarr snygg släkting till giraffen som hade två stora hjortar som gevir kallade Sivatherium. Våra förfäder bodde också tillsammans med två enorma babianarter, med en ungefär samma storlek som oss, den andra når storleken och vikten på en gorilla.

Alla dessa varelser plus mer försvann just vid den tidpunkt då Homo erectus utvecklade sin sofistikerade stenverktygsteknologi och också experimenterade med eld för första gången. Det finns arkeologiska bevis som visar att erectus ofta inkluderade stora djur i sin kost, men inte tillräckligt för att säga med full förtroende att de var ansvariga för denna förhistoriska utrotning. Beviset är mer omständigt än konkret, men om Afrikas förhistoriska megafauna verkligen drog under för den växande intelligensen från Homo erectus, markerar den den första stora miljöpåverkan av vår linje. Det kan mycket väl vara så att vår dominans av planeten och dess liv började här. Om detta verkligen är sant, måste vi i framtiden ta hänsyn till vårt djupa förflutna, om vi vill få en verklig förståelse av vår relation till den naturliga världen.

Mer att följa ...

En mycket rekommenderad bok

Evolving Eden: En illustrerad guide till utvecklingen av den afrikanska faunaen med stora däggdjur Evolving Eden: En illustrerad guide till utvecklingen av den afrikanska faunaen med stora däggdjur

En utmärkt bok av Alan Turner som kartlägger Afrikas stora däggdjurs långa och detaljerade historia - innehåller också utmärkta målningar av paleokonstnären Mauricio Anton.

Köp nu