Begravningstabell bildar den stora pesten 1665 |

London Plague Pits En urban myt?

Är pestgroparna i London en urbant myt eller finns det verkligen dödsgrovar under stadens gator och parker som fortfarande innehåller kropparna för offren för denna fruktansvärda sjukdom? Det har funnits en mänsklig bosättning på platsen för London-staden antagligen sedan före romartiden och där man har stora mängder människor som bor tillsammans i ett samhälle finns det oundvikligen ett behov av gravplatser. Inte bara skulle säker, hygienisk bortskaffande av organ vara en prioritering för den lokala regeringen av folkhälsoskäl, utan religiös tro har alltid varit viktig när man begravde de döda. Under medeltiden var England ett katolskt land och de döda begravdes enligt katolska kyrkans ritualer. De flesta av Londons medeltida medborgare skulle ha lindats i ett ark eller hölje och begravts i den invigda marken i den lokala församlingskyrkogården. Efter att en lämplig tid hade passerat skulle benen delas upp och marken återanvändas. Endast kungligheter, adeln och rika köpmän hade kunnat ge kistor eller utarbetade gravar i själva kyrkan.

Den svarta döden

Det fanns emellertid några katastrofala händelser som skapade enorma problem för församlingsmyndigheterna som var ansvariga för begravningar och kanske till och med har orsakat systemen som de brukade bryta ner och för kaos att uppstå. Sjukdom och pestilens var ett sätt att leva för människor under medeltiden, men året 1348 skulle ge en ny och skrämmande sjukdom till Europa som skulle svepa genom Storbritannien som en skogsbrand och döda cirka en tredjedel av befolkningen. Denna nya pestilens blev känd som Black Death, eftersom ett av dess symtom var att offrets hud kunde bli svart i lappar, tillsammans med en hög temperatur, dålig huvudvärk, kräkningar, svullna tungor och de distinkta inflammerade körtlarna i ljumsken, känd som buboes . London under medeltiden var en stor och tätbefolkad stad, och när Svartedöden tog tag i den okarakteristiska våta sommaren 1348 började människor att dö mycket snabbt i stort antal. Samtida kroniker uppgav att "det knappast fanns kvar att leva för att ta hand om sjuka och begrava de döda". Resurser och arbetskraft sträcktes mycket snart för dåligt för att upprätthålla traditionella begravningar i församlingens kyrkogård trots att de var utökade, så grävda gropar grovdes, där offrets lik dödades obehörigt med ingenting för att markera deras namn eller fira sina liv.

The First London Plague Pits

En av de tidigaste Black Death pest-groparna grävdes på Charterhouse Square och det fanns en annan som grävdes i närheten av Tower of London. Dessa pestgropar i London grävdes som långa, smala skyttegravar och det finns bevis för att kropparna placerades i rader och i viss utseende. Det är kanske oundvikligt att pestgroparna i London har lockat sin andel spöghistorier, och det sägs att under pestens kaos och skräck fanns det många fattiga människor som kastades in i pestgropen medan de fortfarande levde, och att om du går förbi platsen för pestgropen på Charterhouse Square kan du fortfarande höra deras klag och skrik när de försöker undkomma deras förfärliga öde. Ett av de mer intressanta skelett som grävdes ut från pesten för svarta döden var den av en man som visade sig ha spetsen av en pilspets som låg i ryggraden. Benet hade smält runt projektilen som visade att han hade överlevt denna skrämmande skada endast för att hävdas av bubonic pesten.

Nya pestoffer upptäckt under London Street

Utgrävningen av nya tunnlar under Londons gator för Crossrail-projektet har upptäckt många spännande arkeologiska fynd, inklusive en grop 8ft under marken mellan tunnelbanestationerna Barbican och Farringdon som innehåller tolv noggrant arrangerade skelett. Resterna tros tillhöra offren för svartdöden som dog 1348, även om arkeologer utför tester hittills resterna. Forskare är glada över denna upptäckt eftersom de tror att de kan komma att kunna utvinna DNA från kropparna som kommer att lösa tvisten om vad som var orsaken till svartdödet. Andra mänskliga rester som hittills antagits från samma era upptäcktes i det närliggande Smithfield under 1980-talet och det beräknas att det kan finnas så många som 50 000 pestoffer i och runt denna del av London.

Charterhouse Square - platsen för pestgropen från svarta döden |

Pestgruvor av den stora pesten 1665

Svartdödens gissling fystnade ut 1350, men London fortsatte att sopas av periodiska pestilensvågor och 1569 skapades Londons första kyrkogård, kallad New Ground, från land som donerades av Bethlehem Hospital, nu en del av platsen för Utbyggnaden av Broadgate, så att församlingar kunde kräva alla extra begravningsplatser som de behövde för pestoffer. Men 1665 svepde bubbelpesten ännu en gång genom London, vilket orsakade en enorm mängd dödsolyckor och sträckte resurserna till de lokala församlingarna maximalt. Denna smittsamhet, känd som den stora pesten, började i de tätt packade gatorna St Giles-in-the-Field och till en början var dess spridning långsam. Församlingsmyndigheterna försökte säkerställa att offren fick en anständig begravning i den lokala kyrkogården, men de blev snart överväldiga och stadsregeringen var tvungen att gå in som i juli och augusti 1665 31159 Londonborna omkom av pesten. Pestgropar grävdes i flera av församlingskyrkogårdar, inklusive St Dunstan's i Lower Thames Street, St Bride's i Fleet Street och St Botolph's i Aldgate. Dessa pestgropar grävdes väldigt djupt för att försöka stoppa infektionsspridningen, och eftersom det inte alltid fanns register under dessa turbulenta tider kanske vi fortfarande inte känner till platserna för dem alla. Det var vanligt att använda en pestgrop i cirka fyrtio begravningar, men pestgropen i Aldgate var känd som Great Pit och Daniel Defoe i sin bok 'A Journal of the Plague Year' dokumenterade att den användes i cirka 1200 lik.

Pestbeställningar av 1665

Emellertid växte antalet dödsfall så stort att stadsmyndigheterna började gräva pestgropar utanför stadsmuren, till exempel pestgropen i Vinegar Lane i Walthamstow, uppkallad efter de enorma mängder vinäger som spriddes runt pestgropen för att försöka och innehåller sjukdomen. Kung Karls II kungliga domstol flydde från London för Oxford, och någon av stadens folk som hade medel flydde från staden med sina familjer. Men de fattiga hade inget annat än att stanna och utsattes för pestorder som verkade draconian för våra moderna sinnen i ett förgäves försök att stoppa pestens gång. Det var känt att pesten tog fyra till sex dagar för att symtomen skulle dyka upp och när en medlem i ett hushåll blev sjuk skulle hela huset förseglas med familjen som fortfarande var inne i den. Ett rött kors målades på dörren för att markera det som ett pesthus, tillsammans med orden "Lord Have Mercy On Us". När natten föll, skulle pestvagnarna börja sin resa runt på gatorna till ropet om "Bring Out Your Dead!" och alla offer som hade dött under dagen skulle slängas in i vagnarna och föras till pestgropen för att slängas in. Att vara stängd in effektivt dömde många familjer till döds och att behöva hålla ögonen på lidande från sina nära och kära, och alla överlevande blev till och med förbjudna genom plågorna att gå med i en begravning eller en begravningsprocess. De var tvungna att leva med det faktum att deras nära och kära begravdes i anonyma, kommunala gravar och att de inte kunde sätta upp några minnesmärken eller minnesstenar för dem.

Orsakar plågorna fortfarande problem?

Det tros att den stora branden i London under det följande året hjälpte till att få den stora pesten till ett slut. Emellertid kan dessa pestgruvor från tiden för den svarta döden och den stora pesten fortfarande orsaka problem idag. När tunnlarna grävdes för London Underground, stötte de ibland på pestgropar. Under byggandet av Victoria Line på 1960-talet var det ett problem när den tråkiga maskinen tunnlade in i en länge glömd pestgrop i Green Park, och det sägs att Piccadilly Line kurvorna under Hyde Park för att undvika en massiv pestgrop. Det finns också oro för att om pestgropen grävs, kan störande resterna på något sätt släppa pesten och starta en ny epidemi. Pestbacillusen skulle inte ha kunnat överleva så länge i en begravd och sönderdelad kropp, men mjältbrand har varit känt för att överleva i flera tusen år. På grund av den bubbella pestens och pestgropens avskyvärda karaktär har de presenterats i litteratur och skräckfilmer. En av de senaste böckerna för att använda den stora pesten som grund för berättelsen är Zombie Apocalypse av Stephen Jones, som börjar med att avlägsna kropparna av pestoffer från en kyrkogård från 1600- talet som utlöste en epidemi där offrens kroppar återuppliva som kött äta zombies som gradvis fortsätter att förstöra världen.

Så, pestgruvorna i London är inte en urbant myt, men existerar verkligen och det kan fortfarande finnas några som ännu inte finns. Det tros inte att pestgroparna utgör några folkhälsorisker idag, även om all omsorg tas under alla utgrävningar som äger rum, och de flesta av resterna begravdes på respektfullt sätt i London kyrkogårdar efter att de har granskats och registrerats av arkeologerna.

Charterhouse Square Image Alan Murray-Rust Wikimedia Commons Creative Commons Erkännande Share-Alike 2.0-licens

källor:

https://www.historic-uk.com/HistoryMagazine/DestinationsUK/LondonPlaguePits/

https://en.wikipedia.org/wiki/Plague_pit

http://www.nhm.ac.uk/discover/a-history-of-burial-in-london.html

http://www.nationalarchives.gov.uk/documents/education/plague.pdf

https://news.nationalgeographic.com/2016/09/bubonic-plague-dna-found-london-black-death/

Innehållet är korrekt och sant efter bästa författares kunskap och är inte avsett att ersätta formella och individualiserade råd från en kvalificerad professionell.