Att driva en familjefarm är sällan en lätt affär. Mycket av tiden är det en kamp mot element som jordbrukare inte har kontroll över - vagarierna om väder, stigande och fallande (mestadels fallande) råvarupriser, stigande insatskostnader etc.

Under 2017 noterade gruppen Farm Aid att "Sedan 2013 har USA: s jordbrukare och jordbrukare väderit en minskning med netto jordbruksinkomst med 45 procent, det största treårsfallet sedan början av det stora depressionen." Familjebönder i Kanada har sett liknande minskningar i inkomst.

Så när Arlan Galbraith, en man med en folks charm och klädd i overaller och Wellington-stövlar, anlände till ladugården med en berättelse om ekonomisk frälsning var många jordbrukare villiga att lyssna.

Pigeon King International är född

Arlan Galbraith hade fött upp och odlat duvor sedan han var barn. Han hävdade att han genom sitt halva sekel av erfarenhet hade fött upp en överlägsen racingduva.

Arlan Galbraith inledde sitt duvaavelsschema 2001. Hans tonhöjd var enkel: ”Jag har en plan att rädda familjegården.” Han sa att han ville sätta ”leenden på människors ansikten.”

Och här är hur leenden skulle komma fram. Jordbrukarna skulle köpa ett avelsduvor till priser som låg mellan $ 100 och $ 250 per par. Enligt ett tioårigt kontrakt garanterade Galbraith att köpa tillbaka varje brud för 10 dollar. Ett par duvor kan uppfostra cirka 10 avkommor per år, så inom 12 månader till 24 månader skulle bönderna ha tjänat tillbaka sina investeringar.

(Olika andra nummer har angetts; upp till $ 500 per par och $ 50 för ungarna. Det verkar som om Galbraiths prisstruktur var flexibel).

Genom annonser i gårdstidningar och mailings rekryterade han sina första investerare; många var mennoniterna i Waterloo County, södra Ontario.

På frågan om slutmarknaden för duvorna var Galbraith alltid cagy. Han hänvisade till en hög efterfrågan på racingduvor i Mellanöstern och Asien, men höll alltid detaljerna för sig själv.

Han producerade ett nyhetsbrev, med titeln Pigeon Post, där han publicerade glödande vittnesmål. Den ena var från en familj som uthärde svårigheterna med fruktansvärt sjuka barn och en nedslagen egendom: Och sedan kom duvorna. VAD EN VÄLLING.

Verksamheten växte och expanderade till USA. Amish- och Mennonite-samhällena i Pennsylvania var ivriga att komma in, liksom Hutteriterna i Manitoba och andra jordbrukare i det amerikanska Mellanvästern.

Det kanske inte fanns något yttre motiv i att sälja till dessa samhällen, men sådana trosgrupper lever av en tro av förtroende och förlåtelse. Kanske resonerade Arlan att när allt blev surt skulle de inte vittna mot honom.

Första investerares vinst

I december 2007 rapporterade tidningen The Globe and Mail att I sex år har företaget registrerat 700 bönder i hela Kanada och USA. Dess nätverk inkluderar cirka 100 000 fåglar och företaget påstår sig vara den näst största duvaförädlaren i världen.

Människor som började delta i avelsprogrammet i början tjänade en hel del pengar. Vad de, och senare investerare, inte visste var hur Galbraith betalade till de tidiga adoptörerna. Han körde ett klassiskt pyramidschema.

Han sålde på de ungarna som han köpte från uppfödare till nya investerare. Så länge nya bönder kom in i botten av pyramiden hade han tillräckligt med kontanter för att betala de högre upp. Men som med alla pyramidesystem måste basen bli bredare och bredare för att ge pengarna för att betala de äldre kunderna.

I slutändan slutar bedrägerioperatören på nya investerare. Det är då de flesta hoppar över staden utan speditionsadress.

Misstankar om Pigeon King

År 2007 började ett fåtal människor utveckla misstankar om Pigeon King International (PKI): s livskraft. Vad var slutmarknaden exakt?

Arlan Galbraith förändrade sin berättelse. Han tappade påståendet att det fanns en enorm marknad för racingduvor i Mellanöstern och Asien. Nu berättade han för sina kunder att han skulle bygga förädlingsanläggningar för att producera duvkött till salu.

Men Tom Miller fick idén att PKI inte var som det verkade vara. Tyvärr, för Arlan Galbraith, var Miller generaldirektör i Iowa med makten att inleda en utredning, vilket naturligtvis är vad han gjorde.

I december 2007 släppte hans kontor ett varningsuttalande: Vi anser att potentiella investerare / köpare borde vara mycket försiktiga och undersöka situationen mycket noggrant - särskilt frågan om det finns en realistisk och oberoende marknad för duvor nu och i framtiden.

Medierna fick en bra historia, särskilt tidningen Better Farming, som körde en serie artiklar som avslöjade PKI-schemat.

Arlan Galbraith står inför sina anklagare

Efter att initialt inte ha visat stort intresse började polisen undersöka Pigeon Kings verksamhet. Detta resulterade i att Arlan Galbraith dök upp för en domare och juryn i slutet av 2013 på anklagelser om bedrägeri.

Galbraith ignorerade råden om att de som representerar sig själva i domstolen har en lura för en klient och en idiot för en advokat. Människor som bevittnat rättegången beskriver det som bisarrt.

Galbraith s frågor till vittnen förrådde hans känslor av paranoia och självmedlidenhet. Han var, sa han till domstolen, offer för a en rädsla-monger s smetkampanj .

I dräkten av att förhöra ett annat vittne påpekade han att han bara ägde en kostym, var vecklös och hemlös. Han tjänade aldrig några pengar på PKI och hävdade att Jag gjorde motsatsen till vad en kriminell skulle göra.

Juryn diskuterade i två dagar innan hon beslutade att Arlan Galbraith var en skurk. Han fick en fängelse på sju år och han har aldrig medgett någon förseelse eller har ursäktat sina offer.

Företaget Blyth Theatre Festival i södra Ontario har skrivit och framfört ett spel med musik om Pigeon King-historien.

Bedrägeriets skala

Stora pyramidsystem som dyker upp i landsbygdssamhällen är ovanliga; och Arlan Galbraith s svindel var stor. Han hade anslutit nästan 1 000 bönder i 20 stater och fem provinser.

En kriminalteknisk revisor berättade för sin rättegång att Han har tagit nästan 42 miljoner dollar från bönder och gått bort från skyldigheter att köpa tillbaka 356 miljoner dollar av sina babyfåglar och förstört många av dessa investerare. ”( New York Times ).

För att betala av alla uppfödare som registrerats skulle Pigeon King International ha behövt samla in 1, 5 miljarder dollar.

Å andra sidan, tills han förklarade konkurs, missade Galbraith aldrig en betalning till sina kunder och bröt aldrig ett kontrakt. Många av de som kom in tidigt gick bort med sexsiffriga utbetalningar.

Den förbryllande tanken återstår att Arlan Galbraith kan ha varit övertygad om att han driver ett framgångsrikt och livskraftigt företag. Å andra sidan kanske han visste att han körde en nackdel. Bara han vet.

Bonusfaktoider

Squab är den kulinariska termen för ung duva. En av Arlan Galbraiths berättelser var att duvorna som hans uppfödare producerade skulle säljas till marknaden för duvkött. Men det är väldigt begränsat och det är svårt att ta upp squabkött. Duvorna måste slaktas ungefär en månad, till och med några dagar efter det att köttet blir hårt.

Duvor parar vanligtvis under livet och har varit kända för att leva i 30 år.

Kung George I av England (1660-1727) förklarade att alla duva bågar tillhörde kronan. Detta berodde på att dropparna innehöll saltpetre, en viktig ingrediens i tillverkningen av krutt.

I New York City och många andra stadsområden kallas duvor ofta, utan tillgivelse, som "flygande råttor."

källor

  • “En hotande kris på amerikanska gårdar.” Alicia Harvie, Farmaid.org, 13 april 2017.
  • “Pigeon King Ruffles Feathers.” Paul Waldie, Globe and Mail, 19 december 2007
  • “Pigeon King Saga bryts upp som grundare dömd till fängelse.” CTV Kitchener, 18 mars 2014.
  • ”Math Just Didn't Add for Pigeon King, bedrägeri som berättas.” Brian Caldwell, Waterloo Region Record, 27 november 2013.
  • “Birdman.” Jon Mooallem, New York Times Magazine, 6 mars 2015.

© 2017 Rupert Taylor