När vi hör namnet Viking finns det en frestelse att tänka på bilder av enorma, blondhåriga och rödskäggiga, hornhjälmade individer som raiderar i massa antal upp och ner för Storbritanniens kust. Nåväl av det är helt sant, men de borde verkligen inte ha på sig hjälmar eller påskyndade hjälmar, som man fantasfullt antog under viktoriansk tid. Ursprungligen invaderade de ofta inte ens i massor och normalt landade de några få fartyg och attackerade och försvann snabbt. Emellertid kämpades släppte slagsmål så småningom mot dem av engelsmännen, och deras raid blev mycket större tills de blev ett hot mot den kristna civilisationen i England. Men detta kommer senare på vårt konto. Till att börja med fanns det ingen masserad, planerad invasion alls.

Vad betyder Viking ens? Tja, ordet användes aldrig av dagens folk, och engelska hänvisade huvudsakligen till dem som danskarna, eftersom majoriteten av dem kom från Danmark. Andra var dock från Norge och Sverige. Ordet Viking betyder egentligen en havsrover, pirat eller freebooter. Att gå en viking, är i grund och botten att gå på ett raid av plundring och plundring. Anglo-Saxon Chronicle kallade dessa räddare för "svarta män" eftersom de bar svart rustning av läder för det mesta, snarare som gamla föregångare av Hell's Angels med långa skägg, tatueringar och mörka kläder med metall som extra rustning.

Från "Stories of Beowulf" av JR Skelton-Marshall och Henrietta Elizabeth |

De första anfallen

Vi vet inte exakt när vikingatrafiken på den engelska kusten började, men Anglo-Saxon Chronicle ger oss det första datumet år 789 e.Kr., då kung Offa av Mercia var Bretwalda, eller engelska konungen. Fyra år senare, 793, återvände danskarna och förstörde kyrkan St Cuthbert på Holy Island, eller Lindisfarne, på Northumbria kusten. Året därpå kom vikingarna tillbaka, men engelsmännen besegrade dem och dödade sin hövding eller kung. Danskarna som lyckades undkomma tog med sig en hemsk berättelse och detta lämnade Englands kuster säkra i cirka 40 år.

År 829 e.Kr. krönades Egbert till kung av Wessex. Kung Offa av Mercia hade dött år 796 och sedan den tiden hade Mercia gradvis förlorat mycket av sin makt och prestige. Wessex var under uppstigningen. Vid den här tiden var kyrkorna och klostren i England stora förrådshus med rikedom och rikedom. Under katolska England gav de som hade någon rikedom att ge, det till kyrkan som ett sätt att lösa upp från sina synder och för att köpa sig in i himlen.

Vikingarna var helt medvetna om hur mycket rikedom de kunde få av raid på dessa kyrkor och kloster, och faktiskt var denna rikedom förmodligen den främsta motivatören för många av vikingarna som kom till England i sina länkar. Dessutom fanns fortfarande på ön missnöjda briter, de keltiska ättlingar som hade velat bli av med angelsaxarna. Några av dessa keltiska band som bodde i västra England anslöt sig till vikingarna och kämpade mot Egbert. Egbert visade sig dock segrande mot dem. 836 dog han, och Wessex krona överfördes till sin son, Ethelwulf.

The Rise of Wessex

Danskarna blev nu mer och mer embolderade och seglade upp Themsen i London och plyndrade staden. De attackerade också Rochester och Canterbury. De hade redan bränt Paris och härjat över kusten längs Medelhavet. Mot detta nya och farligare angrepp förenade kungariket Wessex och Mercia mot denna gemensamma fiende. Ethelberts äldsta son, Athelstan, kungen av Kent, hade hjälpt honom i nederlag av de danska raidsna. Ethelbert hade också andra söner, i åldersordning, som var Ethelbald, Ethelbert, Ethelred och Alfred, den senare föddes år 849. Alla av dem skulle i tur och ordning bli kung av Wessex, och Alfred skulle senare bli känd som den stora, den enda engelska monarken som någonsin har haft en sådan appellation.

År 865 anlände "en stor hedensk armé" som Anglo-Saxon Chronicle uttrycker det till East Anglia. Deras ledare var den fruktansvärda Ivar den benfria, så namngivna på grund av att han föddes med deformerade och kramade ben. Han var en av sönerna till Ragnar Lothbrok, som hade dödats av kungen av Northumbria genom att kastas i en grop av ormar, och Ivar sökte blodiga hämnd. Det senare avrättningsmedlet verkar nästan tveksamt, eftersom de enda giftiga ormarna i England är adderare, och de dödar mestadels inte. Men kanske om tillräckligt av dem samlades på ett ställe som en grop, kanske de räcker för att döda en man.

År 866 belägrade Ivar och hans vikingar staden York. En strid utkämpades och vikingarna kom fram som segrarna. Denna seger över engelsmännen följdes 869 av erövringen av East Anglia, som åstadkoms av bröderna till Ivar, nämligen Halfdane (eller Halfdan) Hingwar och Hubba (eller Ubba). East Anglians kung, Edmund, mördades rage och gjorde sedan en helgon. Allt som stod mot danskarna nu var det återstående riket Wessex. Vid denna tid var kungen av Wessex Alfreds bror Ethelred. Både han och Alfred, nu en ung man på 22 år, kämpade flera slag mot de danska inkräktarna.

Från Richard Doyle invaderade vikingarna kungariket Wessex. |

Kung Alfred

I januari 871 kämpade och besegrade engelska danskarna i slaget vid Ashdown i Berkshire, Wessex. Men det var unga prins Alfred som vann dagen och tappade tålamodet med sin äldre bror Ethelred, som var upptagen i bön innan striden inleddes. Det sades om Alfred av munken Asser att Alfred anklagade vikingarna med sin armé "som ett vildsvin." Engelskarna hade nackdelen att behöva klättra uppåt där danskarna höll en höjdpunkt. Striderna under dessa dagar genomfördes vanligtvis till fots av båda sidor, och hästar användes bara för att transportera män och proviant i strid till största delen.

Ett gammalt hagtornsträd växte ensam på den platsen, och striden kämpades mest runt det. Danskarna dirigerades grundligt, och engelska förföljde dem när de flydde tillbaka till Reading där de höll läger. Hela natten jagades och slaktades danskarna och lämnade kroppar strödda över landsbygden. Denna strid var av särskild betydelse, för på denna punkt var det bara Wessex som stod emot vikingas styrkor. Om danskarna hade vunnit på Ashdown, skulle hela landet ha överträffats av dem och hedniken skulle troligen ha dominerat Christian England. Så religiös tro och praxis i England hölls i balans av denna avgörande kamp.

Samma år, strax efter påsk, dog Ethelred av sår som orsakats i slaget vid Ashdown, och en andra danska armé invaderade för närvarande. Prins Alfred blev nu kung av Wessex. Hans far och alla hans bröder var döda. Han stod ensam, med sitt råd med rådgivare och präster, (känd som Witan ) medan Northumbria och Mercia kollapsade under Viking underkastelse. Endast Christian Wessex återstod.

PD-Art (King Alfred, efter en målning i Bodleian Library) |

Danegeld

Enligt de uppgifter som angivits av Anglo-Saxon Chronicles förefaller det historiskt att även om engelsmännen ibland kunde besegra danskarna eller vikingarna, såsom i Ashdown, fanns det tillfällen då de inte kunde göra det, och danskarna skulle ockupera en del av landet och inrätta läger. Förhandlingarna med engelsmännen fortsatte sedan och danskarna krävde att få betalt i Danegeld, vilket innebär att engelsmännen måste ge dem silver och guld för att behålla freden. Då emellertid ständigt förrädiska och giriga bröt danskarna nästan alltid sin tro mot engelsmännen och gjorde fler raid, och tydligt trodde att de kunde få mer byte genom erövring än genom förhandling. Bortsett från detta var vikingkulturen sådan att ära och framgång i striden ansågs heroiska och nödvändiga för deras hedniska trosuppfattningar om krigföring och kaos.

Under dessa tidiga dagar av Alfreds regeringstid betalade han också, liksom kungarna i Northumbria och Mercia, Danegeld för att köpa en tid medan han stärkte sin armé. På dessa dagar bildade krigare inte en regelbunden styrka av professionella män på vapen som kunde kallas när som helst. Dessa män var främst jordbrukare och hade fält och djur att tendera att, så män uppföddes för att gå på kampanj bara i korta perioder på några månader och sedan återvände de hem. Sådana företag av beväpnade män var kända som fyrd, en angelsaksisk benämning för en avgift av trupper. Det fanns ingen "stående armé" som sådan. Danskarna engagerade sig emellertid i striden för att leva och som en del av deras kultur. Detta var den markanta skillnaden mellan de två motsatta krafterna.

En ny typ av kung

Utmaningen för kung Alfred nu var hur han skulle behålla sina styrkor som en livskraftig opposition mot danskarna och att förbättra deras kampfärdigheter och taktik, både på land och till sjöss. Framför allt var han en kristen kung, med en djupt hederlig vördnad för sin tro och en storartad kärlek till sitt folk. Det var Alfred som äntligen skulle få Bibeln att översättas till engelska så att den skulle kunna läsas av alla som kunde läsa modersmålet (det här är engelska från engelsaxarna) och han främjade lärande och stipendium i hela landet och bjöd in många lärde utlänningar från andra länder att sitta i hans domstol. Alfred läste allmänt, han översatte och studerade med en omättlig längtan efter kunskap och lärande. Han var både krigare ( vildsvin ) och forskare.

Ändå växte det hedniska hotet obevekligt när fler vikingar hällde in på den lilla ön Storbritannien. Vad kan eventuellt hindra en sådan tidvatten?