Helvetes portar

Skymning vid de brinnande portarna i Turkmenistan. För skala, titta noga för att se folket i kraterns övre vänstra kant. |

Karta som visar Derweze, Turkmenistan

Gates of Hell är nära Derweze, Turkmenistan

Var är portarna?

Varje år sedan 2004 deltar deltagarna i Mongol Rally från London till Ulaanbaatar, Mongoliet 10 000 mil bort. Det finns ingen fast rutt; varje lag väljer sitt eget sätt, mycket av det off-road. De lagen som tar en väg i Mellanöstern passerar genom Turkmenistan, norr om Iran och öster om Kaspiska havet. Vanligtvis gör de en punkt att inkludera ett besök i Gates of Hell.

Den lilla byn Derweze ligger på den håravridna huvudsakliga nord-sydvägen som skär genom mitten av Karakum-öknen, som täcker 80% av Turkmenistan. På turkmenska betyder Derweze Porten, men byn kallas också Darvaza av ryssarna som kontrollerade landet när det var en del av Sovjetunionen.

Gates-märkta "The Door To Hell" från rymden

{ "Lat": 40.252567, "lng": 58, 43924, "zoom": 16, "mapType": "SATELLITE", "markörer": [], "moduleId": "19292821"}

Vad hände?

År 1971 borrade sovjetiska geologer efter gas cirka fyra mil nordost om Derweze när de stansade in i en enorm naturgasgrotta. Marken kollapsade och hela riggen svalde upp. Det är okänt om några liv förlorades, men stora mängder giftig metangas fyllde luften. Geologerna beslutade att det säkraste att göra skulle vara att antända de giftiga ångorna, så de kastade en granat in i krateret och väntade på att den skulle bränna sig ut på några dagar. Sedan dess har det bränt i en krater 60 meter bred och 20 meter djup; värmen vid kraterens kant är intensiv. Lokalbefolkningen har kallat det "Gates of Hell" och på natten är det hur det ser ut - eller gropen av Mount Doom där Frodo sa farväl till sin ringfinger.

De 350 invånarna i Derweze, turkmän från Teke-stammen som fortfarande lever en semi-nomadisk livsstil, befinner sig värda en av Turkmenistans få turistattraktioner och drar äventyrare från hela världen. Hela området ligger ovanpå ett naturgasfält, och lokalbefolkningen underhåller ibland sina besökare genom att slänga tända cigaretter på marken och skapa eldflammor. Det finns också två andra liknande kratrar i området, men de är inte uppblåsta eftersom deras gastryck är svagt och inte kommer att upprätthålla brinnande.

Kurbanguly "Patronen" visar vem som är chef

Patrontandläkaren

Turkmenistans president Kurbanguly Berdymukhamedov besökte den flammande gropen 2010 och förklarade att den måste släppas för att inte hindra utvecklingen av närliggande gasfält. Turkmenistan, en nation med cirka 5, 5 miljoner människor, har enligt uppgift den fjärde största naturgasavsättningen i världen och är angelägen om att utveckla dem. Berdymukhamedov, en tandläkare av sitt yrke och kallas "Patronen", driver ett av världens mest repressiva regimer, men trots hans edikt fortsätter Gates of Hell att brinna.

En närmare titt inuti helvetes portar

The Burning Gates of Hell i Turkmenistan på natten. Det har bränt sedan 1971. Taget 20 april 2010. |

Fallande in i helvetets portar

2013 blev den kanadensiska utforskaren George Kourounis, efter 18 månaders förberedelse, den första personen som drog ner i de brinnande Gates of Hell (och lever för att berätta om det). Samarbetar med National Geographic för att avgöra om livet skulle kunna existera under sådana förhållanden (människor måste skydda sina ansikten från värmen när de närmar sig kanten). Ljudet från lågorna, sa han, låter som en jetmotor. Prover som tagits från botten av krateret innehöll faktiskt bakterier som överlevde i de höga temperaturerna där och visade att liv, även om det är primitivt, kan existera i tuffare miljöer än vad man tidigare trott.

Panorera Gates of Hell