Kontakta författare

Wernher von Braun var en tysk-amerikansk rymdingenjör och rymdarkitekt som var nyckeln till utvecklingen av V-2-raketten i Tyskland och Saturn V i USA. Han är känd som en världsledande figur inom utvecklingen av raketvetenskap och teknik och en av grundarna av rymdprogrammet i USA.

Von Braun på sitt kontor vid Marshall Space Flight Center, Alabama 1964.

Tidigt liv

Wernher Magnus Maximiliam Freiherr von Braun föddes den 23 mars 1912, i en ädel familj från Wirsitz, Posen-provinsen, i det tidigare tyska riket. Von Brauns far, Magnus Freiherr von Braun, var en inflytelserik konservativ politiker som tjänade som jordbruksminister under Weimarrepubliken medan von Brauns mor, Emmy von Quistorp, var ättling till en medeltida europeisk kungafamilj. Filip III från Frankrike, Robert III av Skottland och Edward III från England var hennes förfäder. Familjen von Braun hade tre söner.

Som barn utvecklade von Braun ett passionerat intresse för astronomi efter att hans mor köpte honom ett teleskop. 1915 flyttade familjen till Berlin när Magnus utsågs till inrikesministeriet, och där fann von Braun en ny fascination i de raketdrivna bilarna som kördes med hastighetsrekord av utmärkta förare vid den tiden. Hans ingenjörskunskap blev uppenbar vid 12 års ålder när han lyckades spränga en leksaksvagn på en trångt gata med hjälp av fyrverkerier. Förutom sitt intresse för vetenskap var von Braun också en stor pianist med förmågan att spela Bach eller Beethoven. Efter att ha lärt sig spela flera instrument från en tidig ålder var han så nedsänkt i musik att han uttryckte sin önskan att bli kompositör.

1925 anmälde von Braun sig på en internatskola på Ettersburg Castle nära Weimar. Trots familjens förväntningar hade han mediokra resultat som student, särskilt inom fysik och matematik. Under sin tid där blev han bekant med verket By Rocket into Planetary Space av pionjärraketforskaren Hermann Oberth. 1928 bytte von Braun skolor och flyttade till Nordsjön Spiekeroog. Hans intresse för raketeknik blev hans huvudfokus, och han beslutade att främja sin kunskap om fysik och matematik.

Tidig karriär i Tyskland

1930 anmälde von Braun sig vid Technische Hochschule Berlin, där han blev medlem i rymdflugtföreningen . Universitetet erbjöd honom enorma möjligheter när det kom till hans barndomsdröm att arbeta med raket och rymdflyg, när han hjälpte till med testningen av den vätskeeldrivna raketmotorn under övervakning av forskaren Willy Ley.

Von Braun tog examen 1932, med en examen i maskinteknik, men övertygade dock om att tillämpningarna av teknik inte var tillräckliga för att göra rymdutforskningen till verklighet. Han bestämde sig för att fortsätta sina studier vid University of Berlin, där han tog avancerade kurser i fysik, kemi och astronomi. 1934 fick han sin doktorsexamen i fysik. Hans koncentration hade varit flyg- och rymdteknik och hans innovativa avhandling klassificerades av den tyska militären och offentliggjordes inte förrän 1960. Även om det mesta av hans arbete fokuserade på militära raketer, förblev von Braun främst intresserad av rymdresor under hela sina studier. Han var en ivrig beundrare av Hermann Oberth och Auguste Piccard, pionjären för ballongflyg på hög höjd.

1933, medan von Braun fortfarande arbetade med sin doktorsexamen, kom National Socialist Germany Party till makten i Tyskland, och raketry blev ett huvudintresse på den nationella agendan och sponsrades genom generösa forskningsbidrag. Von Braun började arbeta på en testplats för fast bränsle i Kummersdorf. I slutet av 1937 lanserade von Braun och hans kolleger forskarpartner framgångsrikt två raketer med flytande bränsle som nådde 2, 2 km och 3, 5 km och de fortsatte sin forskning och experiment under följande år och undersökte olika typer av flytande eldade raketer i flygplan. Von Braun började arbeta med piloten Ernest Heinkel och berättade för honom under ett flygtest att han inte bara skulle bli en berömd man utan att von Braun skulle hjälpa honom att flyga till månen. I juni 1937 bevisade ett flygtest vid Neuhardenberg att ett flygplan kunde flyga framdrivet med raketkraft ensam. Von Brauns motorer drevs med flytande syre och alkohol och använde direkt förbränning. Ungefär samma tid började Hellmuth Walter att experimentera med väteperoxidbaserade raketer som var överlägsna och mer pålitliga än von Brauns.

Videobiografi

Andra världskriget

I november 1937 blev von Braun en officiell medlem av National Socialist Party, även om hans förhållande till naziregimen var mycket komplex och ambivalent under hela tiden. Han deltog inte i politisk aktivitet, men han var dock rädd för att hans vägran att gå med i partiet skulle ha tagit bort honom från sitt arbete. Under en memoarartikel från 1952 erkände emellertid von Braun att han hade patriotiska känslor och påverkades av nazisternas löften om att återställa Tysklands storhet. Han medgav också att han inte respekterade Hitler och ansåg honom en pompös man utan skruplar.

1940 gick von Braun med i Allgemeine SS, Nazi-partiets stora paramilitära organisation, där han fick rang som Untersturmfuhrer (andra löjtnant). Han förklarade senare att SS-ledaren Himmler skickade honom en fast inbjudan att gå med i SS och lovade honom att han inte behövde utföra några uppgifter som skulle ta honom bort från hans raketarbete. Von Braun befordrades dock fortfarande tre gånger och i juni 1943 blev han SS-Sturmbannfuhrer (major).

Det nya raketprogrammet som utvecklats av regimen blev en anmärkningsvärd framgång men det hade brist på arbetare. SS-general Hans Kammler, ingenjören bakom många koncentrationsläger, föreslog att använda lägretar som slavarbetare i programmet. Överingenjören för V-2 raketfabrik, Arthur Rudolph, gick med på förslaget. Många dog under tortyr, extrem brutalitet och utmattning under konstruktionen av V-2 raketerna. Även om Von Braun besökte webbplatsen Mittelwerk flera gånger och han samtyckte att arbetsförhållandena på anläggningen var hårda, hävdade han att han aldrig förstått grovheten av grymheterna. 1944 insåg han att dödsfall verkligen hade inträffat vid flera tillfällen. En invånare i Buchenwald hävdade senare att von Bran åkte till koncentrationslägret för att välja slavarbetare och att han gick förbi liken som torterades till döds vid hans ofta besök i lägret, men att han aldrig tyckte märka det. I sina skrifter erkände von Braun att han var medveten om arbetsförhållandena, men kände sig oförmögen att ändra något. Vänner till von Braun medgav att han hörde honom prata om Mittelwerk och beskrev platsen som helvetet. Han hade också berättat för sina vänner att när han försökte prata med en SS-vakt om sin behandling av arbetarna, hotade vaktaren honom. Von Brauns teammedlem Konrad Dannenberg var övertygad om att om von Braun hade protesterat mot SS: s brutalitet, skulle han ha blivit skjuten.

Från oktober 1942 övervakades Von Braun, efter att han och två av hans kollegor hördes uttrycka ånger över att han inte arbetade med ett rymdskepp och pratade om möjligheten att förlora kriget. I en rapport om honom anklagades von Braun också falskt av Himmler själv för att vara en kommunistisk sympatisör som försökte sabotera raketprogrammet. Von Brauns förhållande till naziregimen tog således en oväntad vändning. Von Braun anklagades för förräderi riskerade att få dödsstraff.

Den 14 mars 1944 arresterades von Braun av Gestapo och fördes till en cell i Stettin, Polen. Han tillbringade två veckor i cellen, inte ens medveten om de anklagelser som hölls på honom. Albert Speer, minister för ammunition och krigsproduktion, försökte övertyga Hitler om att det var omöjligt att fortsätta raketprogrammet utan von Brauns ledarskap. Hitler medgav och Von Braun återvände till arbetet med raketprogrammet.

Wernher von Braun (i civil plagg) i Peenemünde, i mars 1941.

Karriär i USA

Våren 1945 var Von Braun och hans planeringspersonal i Peenemunde, bara några tiotals mil från sovjetarmén. Efter en tvingad omlokalisering i centrala Tyskland och en tvetydig order från en arméchef som bad honom att gå med i armén och slåss mot sovjeterna, förfalskade von Braun vissa dokument och tog tillbaka sina medlemsförbund till Mittelwerk för att återuppta sitt arbete på raketerna. När de allierade styrkorna nådde centrala delar av Tyskland flyttades ingenjörsteamet igen, bevakade av SS-medlemmar som var redo att döda dem snarare än att se dem tas som fångar av fienden. Strax efter kör von Braun och många andra från hans ingenjörsteam till Österrike. Von Braun, hans bror, som också var en raketingenjör, och deras teamkamrater närmade sig en amerikansk soldat och sa till honom att de vill överge sig.

De togs alla i förvar av den amerikanska armén, som redan hade von Braun överst på svarta listan, en lista med tyska toppforskare och ingenjörer som de amerikanska militärexperterna ville förhöra. Den amerikanska utrikesministeren godkände förflyttningen av von Braun och hans team till Förenta staterna, men nyheterna nådde dock allmänheten månader senare, efter att de amerikanska underrättelsebyråerna skapade falska biografier för dem och tagit bort medlemsförbund till nazistpartiet från deras register. Den amerikanska regeringen fortsatte att ge dem tillstånd att arbeta i landet.

Von Braun och en del av hans personal överfördes till Fort Bliss, en arméinstallation nära El Paso, Texas. De heta ökenförhållandena i södra Texas var inte jämförbara med dem han upplevde Peenemunde. Von Braun tillbringade sin tid där med att utbilda militär och industriell personal inom raketry och guidad missilteknologi, men han fortsatte att utöka sin forskning om raketer, särskilt för militära tillämpningar. 1950 överfördes teamet till Huntsville, Alabama, där von Braun bodde under de kommande tjugo åren. Även om han arbetade på flera projekt under denna period, är den viktigaste utvecklingen av Jupiter-C, en modifierad Redstone-raket, som den 31 januari 1958 lanserade den första satelliten i västvärlden, Explorer 1. Det var början på en ny era för USA eftersom händelsen markerade rymdprogrammets födelse.

Födelse av rymdprogrammet

Medan USA var i USA, drömde Von Braun fortfarande om möjligheten att använda raketer för rymdutforskning. Han publicerade en serie artiklar om en bemannad rymdstation för vilken han hade förberett design- och konstruktionsplanen. Rymdstationen som han föreställde sig skulle bli en monteringsplattform för en framtida bemannad månekspedition. Han utvecklade också koncept för bemannade uppdrag till Mars. För att popularisera sina idéer började von Braun arbeta med Walt Disney som teknisk chef för Disney Studios som producerade tre filmer om rymdutforskning som samlade en massiv publik. Von Braun publicerade också ett broschyr 1959 som beskrev sina begrepp om bemannad månlandning.

1957, efter lanseringen av Sputnik 1, valde Förenta staterna att tilldela von Bran och hans tyska team uppdraget att bygga ett orbital lanseringsfordon. Den 29 juli 1958 inrättades NASA officiellt och två år senare öppnades Marshall Space Flight Center i Huntsville. Von Braun och hans team överfördes till NASA, och han tilldelades centrumets första direktör, en tjänst han hade i tio år. Efter en serie nedslående tester och experiment var Marshallcentrets första viktiga framgång utvecklingen av Saturn-raketer som kunde transportera tunga laster in i jorden omloppsbana. Nästa steg var det bemannade Moon-flygprogrammet Apollo. Von Brauns dröm om att hjälpa mänskligheten att nå månen blev verklig den 16 juli 1969. Saturn V-raketten från Marshall Center skickade besättningen på Apollo 11 till månen.

Efter en serie interna konflikter och budgetnedskärningar beslutade Von Braun att gå i pension, med tanke på att hans uppdrag vid NASA var klart. Strax efter blev han vice president för teknik och utveckling på Fairchild Industries, ett flyg- och rymdföretag från Germantown, Maryland. Även om han ett år senare fick diagnosen njurcancer fortsatte han att arbeta och prata offentligt om rymdflyg och raketry. Han grundade och utvecklade även National Space Institute. När hans hälsa började försämras tvingades von Braun gå helt i pension 1976.

Apollo 11-uppdraget, det första bemannade månmissionen, som sjösattes från Kennedy Space Center, Florida via Marshall Space Flight Center, utvecklade Saturn V-lanseringsfordon den 16 juli 1969 och återvände säkert till jorden den 24 juli 1969.

Privatliv

Som ung man var Von Braun populär bland damerna. 1943 beslutade han att gifta sig med Dorothee Brill, lärare i Berlin, men hans mor motsatte sig äktenskapet. I slutet av 1943 fick han en affär med en fransk kvinna, men deras förhållande blev omöjligt när hon fängslades för samarbete i slutet av kriget. Medan han bodde i Ford Bliss skickade von Braun ett förslag till vigsel till Maria Luise von Quistorp, en kvinna nära hans familj. 1947 flög han till Tyskland och gifte sig med Maria Louise i en luthersk kyrka i Tyskland. Paret hade tre barn.

Von Braun blev alltmer religiös under sin tid i USA och han genomgick en omvandling från luthersk till evangelisk kristendom. Under de senare åren blev han förespråkare för sin religiösa övertygelse, skrev och höll offentliga tal om förhållandet mellan vetenskap, religion och liv efter livet.

Wernher von Braun dog av cancer i bukspottkörteln den 16 juni 1977, vid sitt hem i Alexandria, Virginia.

Von Braun med sin fru och två döttrar.

referenser

Millar, David, Ian Millar, John Millar och Margaret Millar. Cambridge Dictionary of Scientists . Cambridge University Press. 1996.

Neufeld, MJ Von Braun: Dreamer of Space, Engineer of War . Vintage böcker. 2007.

Ward, B. Dr. Space The Life of Wernher von Braun . Naval institut Press. 2005.

West, Doug. Dr. Wernher von Braun: En kort biografi: Pioneer of Rocketry and Space Exploration . C & D-publikationer. 2017.