Ardennerna |

För många år sedan läste jag Gerald Astor s A Blood Dimmed Tide, en utmärkt muntlig historia om Battle of the Bulge. Astor var en av mina favoritförfattare och jag förväntade mig att få nya insikter i striden. Men när jag kom till historien om lt Eric Wood var jag bedövad. Som en livslång buffé för andra världskriget trodde jag att jag visste allt om Bulge . Här var en berättelse som borde ha varit mer känd. Den hade allt som en Hollywood-thriller ville ha: en tuff soldat försöker rädda sina människors liv, rymmer tyskarna och kämpar en ensam strid i Ardennes öde skog.

Det finns många skäl för att Wood inte blir mer firad: brist på amerikanska vittnen, anklagelser mot en av utredningarna och rykte för hans division (106: e), som var orättvist malignerad efter kriget. Men när du pratar med människor som kände Wood och delar upp fakta, kommer man med något annat än beundran för den här mannen.

En grov start

När slaget vid utbukten började på morgonen den 16 december 1944 satt männen i den 106: e infanteridivisionen i grunden ankor. Utflankerade och tog stora förluster beställdes deras artillerienheter ut på 17: e morgonen. Batteri A, 589: e fältartilleri, av vilket Eric Wood var verkställande officer, hade tagit eld sedan 0530 dagen före. Deras batteri CO, kapten Aloyisus Menke, var uppe vid en observationsplats när tyskarna slog och avbröt. Så det var upp till Wood att leda dem ut.

Efter att ha lossnat från sina ursprungliga positioner flyttade de nära byn Schonberg, Belgien. Inom en timme fick de en ny marsordning. Tyskarna var några minuter bort, och böljde sig genom skogen och smutsspåren. Det mesta av batteriet kopplades in och på vägen och kom igenom byn precis i tid. Men en pistol förblev fast, så Wood beslutade att stanna och hjälpa. Efter flera spända minuter extraherade de pistolen och rusade omedelbart mot byn. Intermittenta skal började falla när de tog sig ner på den långa, slingrande makadamvägen, kyrkans spire spännande nära. Andra enheter låg nu bakom dem.

Tyvärr hade tyskarna tagit det mesta av Schonberg då. Deras pincer rörelse hade stängts in från norr. Trä hängde på lastbilshytten när de nådde stenbron över Our River. Från över floden öppnade en panzer eld och dödade föraren Ken Knoll. Sedan började det elda på resten av männen. Sgt. John Scannapico försökte ta ut tanken med en bazooka, men klipptes ner när han sprang för täckning. De flesta av B-batterierna satt fast bakom dem och tog tunga skadade. Män började överge sig från dikarna längs vägsidan. Skjutningen stannade. Tyskarna ropade, “ Hande Hoch !” De blånande och förvirrade överlevande började radas när plötsligt tyskarna började skrika och pekade igen. Lilla armar eld rippade kullen strax ovanför staden. GI: erna såg upp och såg det klumpiga vedet ladda mot träden, och kulor slet marken runt honom. Han gjorde det och försvann i skogens mörka labyrint. Tyskarna gjorde en flyktig sökning, men kom med ingenting. Det var sista gången hans män skulle se honom levande.

Lt Wood i Princeton |

St. Vith-området |
Ett batteri, 589: e fältartilleri, sommaren 1944, strax före Woods överföring till batteriet. Ken Knoll är i den bakre raden, längst till vänster. Sgt. Scannapico, andra raden, längst till höger. John Gatens, andra raden, femte från höger. |

Eric Wood, vänster, med sin far och bror. 14 december 1944. Detta är det senaste kända fotot av Wood. John Gatens är uppe till höger. |

Stolt rött ben och gyllene lejon - John Gatens 2011. |
Den ursprungliga kyrkan St George, byn Schonberg. Eric Wood och hans konvoj passerade här strax innan de korsade bron. Fotot skulle ha tagits framför bron. |
Broplatsen idag. God utsikt över hur smala vägarna var. Den ursprungliga bron revs och byggdes om nedströms (bakom fotogen). Nya kyrkan är precis utom synhåll, till höger. |

En född ledare

Eric Wood föddes med den ordspråkiga silverskeden i munnen. Wood s far, general Eric Fisher Wood Sr., var medlem av Eisenhower s personal och en veteran från första världskriget. I det civila livet var han en framstående arkitekt i Pittsburgh-området, även om han var bäst känd för att hjälpa till att hitta den amerikanska legionen. Han var också aktiv i Pennsylvania National Guard och skrev en bok om ROTC-program. Uppsatt med en känsla av service hade Eric Wood Jr gått igenom Valley Forge Military Academy och följt därefter Princeton före kriget. Han var gift med två barn när han kom utomlands. En hård laddare för alla konton, han blev A Battery s verkställande strax före utplaceringen. Batterierna respekterade honom mycket och talar om honom med vördnad även idag. Även om det råder en tvist om det exakta arten av vad som hände, enas man om vissa fakta.

Schonberg precis före kriget. |

Minnesmärke till Eric Wood nära Meyerode |

Hans medarbetare

Officers of the 589th FAB (LR): Lt Francis O'Toole, lt Graham Cassibry, lt Earl Scott och lt Crowley. O'Toole dödades i en allierad bombning som POW. Cassibry överlevde kriget men begick självmord 1964. Scott och Crowley överlevde också. |

På sena eftermiddagen den 17: e var Peter Mariate, en lokal bybor, ute efter en lämplig julgran. Det kan verka konstigt nu, men kriget hade rasat i fyra år. Detta var ett område med mjölkbönder och timmermän, så även i mitten av kriget fortsatte traditionerna. Han slängde oroligt under en tid i det öde, men ändå pittoreska skogen. Krigsljuden verkade fortfarande tillräckligt långt borta. Till sin förvåning fann han två trötta amerikanska soldater som stod framför honom. Han talade ingen engelska och den tysktalande Mariate försökte övertyga de försiktiga amerikanerna om att han var vänlig. Ansiktsuttryck, handsignaler och bitar av engelska ord här och där övertygade äntligen de frysande GI: erna att gå hem med sin nya hittade Teutonic räddare.

Det var nästan mörkt, så de var tvungna att skynda sig. När hon når byn välkomnade Mariate dem till sitt stora stenhus och skickade en vän att översätta. Mariate sa senare till arméns utredare att mannen han identifierade som Wood var "en stor ung man med självförsäkrat, leende ansikte." Wood uppgav uppenbarligen till familjen att om han inte kunde komma tillbaka till amerikanska linjer skulle han slåss mot tyskarna bakom linjerna, föra ett eget krig.

Det djärva samtalet skrämde Mr. Mariate. Han fruktade för sin familjs säkerhet och pressade männen att stanna natten. Hans fru erbjöd stora mängder mat och varma drycker. Mariate varnade dem för att tyskarna redan överskred området. Flykten var osannolik. Nästa morgon vaknade Wood och hans följeslagare, matade en rejäl frukost av fru Mariate och skickades på väg.

Mariaterna såg dem aldrig mer. De följande dagarna hördes eldvapen utbrott över hela skogen öster om byn. Tyska sårade sågs tas ut ur skogen. När frontlinjen rörde sig successivt västerut blev Meyerode ett nav för tysk aktivitet. Byn var värd för flera anmärkningsvärda figurer, bland dem generalerna Walter Model och Sepp Dietrich tillsammans med den belgiska kollaboratören Leon “Rex” Degrelle. Vissa bybor hörde tyskarna klaga på banditer som trakasserade deras försörjningskonvojer. Civila blev förbjudna från skogen. Tyska konvojer undvek på ett oförklarligt sätt skogsspåren. Viskningar bland städerna blev högre med varje dag. Och en legende föddes.

Under den första veckan i februari 1945 närmade sig en patrull från den 99: e infanteridivisionen Meyerode. De möttes omedelbart av glada men ändå oroliga bybor. GI: erna eskorterades sedan upp en skogsbevuxen spår till en liten klocka. Där låg kroppen av Eric Wood och många andra döda.

tvivlarna

Efter kriget trodde inte alla berättelsen. En framstående medlem i 589: e HQ-batteriet motsatte sig starkt mot berättelsen och skrev senare en bataljonens historia. Bristen på några överlevande från GI var hans viktigaste argument. Ingen som ingick i detta geriljliknande krig kom någonsin fram efter striden. Teorier om vem som kunde ha anslutit sig till Wood överflödade. Vissa kände att de kanske hade varit infanteristrundare som hade undkommit omgivningen på Schnee. En officer trodde att det kunde ha varit medlemmar i ett 106: e ID-tjänsteföretag som hade läger sig nära Meyerode på 17: e eller flydde från "Lost 500" på Hill 576. Andra bevis pekar på en grupp från 325: e glidflygregimentet. Tillägg till mysteriet, GI med trä när han träffade Peter Mariate har aldrig identifierats positivt av forskare, även om han enligt uppgift var en rekryterad man från den 82: e flygburen. Uppenbarligen fanns det inga andra GI döda i närheten av Wood. Många kände att General Wood bara använde sitt inflytande för att få sin son att framträda i ett bättre ljus. Hur som helst är Wood fortfarande listat som KIA den 17 december 1944.

Trots att det inte finns någon tvekan om att generalen ville att hans son skulle betraktas som en hjälte, enligt min mening och av många andra forskare såväl som många av de överlevande medlemmarna i A Battery, genomförde Wood trakasserande åtgärder mot tyskarna medan striden rasade väster om honom. Beviset stöder den teorin. Arméläkarna bestämde att han dödades någon gång i slutet av januari. Detta skulle ha gett honom nästan en månad att överleva bakom fiendens linjer. Det fanns inte heller någon anledning till att konstant eldvapen hördes så långt bakom tyska linjer vid den tiden. Området hade överskridits och säkrats den 21 december. De utbudsproblemade tyskarna skulle inte ha slösat bort värdefull ammunition på målpraxis.

Efter striden rapporterade Graves Registration att nästan 200 kroppar med tyska soldater hittades i samma skog, några snabbt begravda i grunt gravar. Dessutom hade Mariates ingen anledning att berätta om historier, trots anklagelserna om att General Wood skaffade "gåvor" på dem. Slutligen sade alla de som kände Wood personligen inklusive hans andra officerare att hans handlingar skulle ha varit i linje med hans karaktär.

Lt Wood var en hängiven, driven man. Major Elliott Goldstein, bataljonens verkställande officer, tillskrev A Batterys låga olycksfallsnivå specifikt Woods flit. Under de första dagarna på linjen fick han männa att gräva djupare, väl skyddade skyddsrum nära pistolinjen i händelse av långvarig motbatteri. Att sitta fortfarande var inte i hans blod. På morgonen den 16 ledde han fem män, alla frivilliga, över ett öppet fält till ett hus som han trodde agerade som en fiende CP. Trä gick in ensam och sökte det grundligt och fann det tomt. Under den första attacken mot A Batterys positioner av tyskarna Stug III, var det Wood, och en annan av hans officerare, lt Francis O'Toole *, som försökte agera som observatörer och hjälpte till att justera eld på attackpistolen. Vissa män drivs bara för att gå utöver sin plikt, oavsett situationen.

Ett litet monument till löjtnanten uppfördes av de lokala belgierna. Den står på platsen där kropparna hittades. Den enkla plattan underhålls vackert av byborna i dag. Lt Wood var verkligen inte den enda GI som utkämpade ett ensamt krig mot omöjliga odds. Berättelser som detta finns i överflöd från varje teater. Det kommer alltid att finnas tvivlar, trots överväldigande bevis på motsatsen. Män och kvinnor kan anmärkningsvärda mod och vi ser dem fortfarande idag. Woods historia och så många andra är exempel på varför historia är viktig. Dessa berättelser lär oss så mycket. Med förberedelser, mod och engagemang kan du påverka världen. Jag hoppas bara att i framtiden kan vi lära oss det utan att offra så många liv.

källor

För ytterligare referens, se

1. St. Vith: Lion in the Way - Ernest Dupuy (Division History)

2. En bloddimmad tidvatten - Gerald Astor

3. En tid för trumpeter - Charles MacDonald

4. Rapport om den 589: e fältartilleribataljonen av krigsdepartementets specialstab, historiska avdelningen. 23 januari 1946. 106: e infanteridivisionsföreningen. 2005. http://www.indianamilitary.org. (Obs! Denna rapport var en samling efter actionintervjuer med män i bataljonen som inkluderade Majors Goldstein och Parker samt Barney Alford, Graham Cassibry och Earl Scott. Den användes också som en viktig informationskälla under de senaste dagarna av Lt. Wood.).

5. Gatens, John. Författarintervju. 22 oktober 2011 (Fair Lawn, NJ). John var den första sektionens gunner för Battery A, 589: e. Han kom igenom Schonberg tidigt på 17: e och kämpade med batteriet till 23 december, när han äntligen fångades i Baraque de Fraiture.

De kommer ihåg

Veteraner med 106: e ID tillsammans med en tysk veteran från striden samlas vid Woods grav för en ceremoni 2012. John Gatens ligger tvåa från vänster. |