Tid exponerad bild som visar rörelse av stjärnor runt Polaris |

När de blir ombedda att säga namnen på några stjärnor, kan de flesta människor säga "Nordstjärnan." När jag presenterar planetariumshower "Var är North Star?" är en av de vanligaste frågorna jag får efter ett av de sällsynta program som inte inkluderar en titt på den norra himlen. Vad är det som gör North Star så populär? Visst, det är mycket lättare att komma ihåg namnet på North Star än att komma ihåg stjärnnamn som Alberio eller Fomalhaut, men vad är det som är speciellt med North Star?

Vad är North Star exakt?

Ett annat namn för North Star är "Pole Star". En polstjärna är en stjärna som är uppradad med jordens axel och därför är uppradad med antingen den nordliga eller södra himmelpolen. Tekniskt sett är det mer en titel än ett specifikt namn. Jordens axel vinglar (detta kallas "precession") och är därför inte alltid uppradad med samma stjärna. Det tar 26 000 år för en komplett "vingling", så det tar lång tid för titeln "polstjärna" att gå vidare från stjärna till stjärna. Ibland finns det inte någon polstjärna under de första tusen åren f.Kr. När det finns en polstjärna, verkar den mer eller mindre fast i position, till skillnad från de andra stjärnorna som verkar röra sig över himlen när jorden vänder på sin axel.

För närvarande är stjärnan vid den nordliga himmelpolen Polaris, som kommer från det latinska namnet, stella polaris, vilket, intressant nog, betyder "polstjärna." Man undrar om någon kommer att byta namn under år 3000 e.Kr., när en stjärna som heter Alrai kommer att vara närmare polen än Polaris.

Polaris är inte exakt vid rotationspolen, men det är bara sju tiondelar av en bit bort. Det betyder att den gör en liten cirkel runt själva polen när jorden roterar.

Polaris-stjärnsystemet

Vilken typ av stjärna är Polaris?

Först och främst, låt oss få en vanlig missuppfattning ur vägen. Polaris, den nuvarande North Star, är inte den ljusaste stjärnan på natthimlen. Det är den ljusaste stjärnan i sin speciella konstellation, men det finns över 40 stjärnor på himlen som är ljusare än Polaris. Den exakta rankningen ändras med jämna mellanrum när mer exakta instrument används för att mäta stjärnstyrka, men Polaris rankas vanligtvis mellan 45 och 50 i listorna över ljusaste stjärnor. Utöver detta är Polaris en typ av variabel stjärna - specifikt en Population I Cepheid Variable - vilket innebär att dess faktiska ljusstyrka varierar.

Polaris kallas också Alpha Ursae Minoris, eftersom det är den ljusaste stjärnan i Ursa Minor, Little Bear (även känd som Little Dipper). Det är faktiskt ett flerstjärnigt system som består av minst tre stjärnor. Systemets största stjärna kallas helt enkelt Polaris A och är en supergiant som har ungefär sex gånger solens massa. De andra stjärnorna i Polaris-systemet är mycket mindre dvärgstjärnor.

Hur man hittar North Star |

Var kan jag hitta North Star?

Polaris är stjärnan i slutet av handtaget på Little Dipper, eller spetsen på svansen på Ursa Minor, Little Bear. Det finns ett trick du kan göra med Big Dipper för att hitta det. Hitta Big Dipper, gå sedan till stjärnorna i slutet av Dipper's skål - Merak och Dubhe, även känd som "pekarstjärnorna" - rita en linje mellan dessa stjärnor och fortsätt sedan den linjen. Linjen ska ta dig till North Star. Du hittar alltid North Star på den norra himlen.

Varför är North Star speciell?

North Star-betydelsen har att göra med plats snarare än ljusstyrka.

Under stora delar av historien hade människor inte GPS eller vägskyltar för att hjälpa dem hitta vägen. De använde ofta solen och stjärnorna för att navigera, särskilt i områden som hav och öknar, där det inte finns många referenspunkter. Eftersom du alltid hittar North Star på den norra himlen, kan du använda den för att hitta norr, även i frånvaro av landmärken. När du hittat norr kan du också ta reda på söder, öster och väster. När slavar flydde söderut på 1800-talet använde de ofta North Star och Big Dipper (som de kallade Drickspälsen) för att hjälpa dem att hitta sin väg längs tunnelbanan.

Eftersom Nordstjärnan verkar högre på himlen ju längre norr du går (och lägre längre söderut går du) har navigatörer också kunnat använda den för att hitta deras latitud. Forntida sjömän visste Nordstjärnans höjd - vinkeln mellan ett objekt, en observatör och horisonten - från deras hemmabas, vilket gjorde det lättare att hitta hem hem efter en resa.

Om du någonsin går vilse på natten när himlen är klar och din GPS inte fungerar, kan du använda North Star för att ta reda på dina vägbeskrivningar och kanske till och med få en allmän uppfattning om din plats.