Vi går i de förhistoriska miljöerna i Europa. Vi gör våra hem i grottor eller tält, ofta flyttar vi med hjordar och säsongen. Vi samlas runt bränderna, berättar historier, ber och skapar verktyg. Vi jagar och samlar, experimenterar med rädslan för det okända för att överleva.

Vi kommer i slutändan att överleva nästan 300 000 år på denna jord. Vi kommer att möta dig, osäker på varför du ser annorlunda ut än oss men agerar på samma sätt. Vi kanske inte kan kommunicera med dig på vårt språk och vi kanske är fientliga mot varandra. I andra fall kan vi arbeta tillsammans för att överleva - söka efter samma skyddsrum eller jaga samma besättningar. Tusentals på tusentals år från och med nu kommer du att stå över våra ben och stirra på oss som om vi bara var ett annat djur.

Men det är vi inte. Vi är en del av dig, av din historia. Vi kan till och med vara en del av ditt blod, men det har ännu inte visat sig vara sant. Vi kommer att påverka dina förfäder och se dem när de börjar dominera denna enorma terräng. En dag kommer du kanske att se att vi inte är så annorlunda. Vi lever - kärleksfull, skada, överleva och dö tillsammans. Vi är rädda för det okända, kraften hos elementen och den stora osäkerheten i livet efter detta. En dag kommer du kanske att stirra på våra dödskallar och veta att även om evolutionen inte skulle tillåta våra människor att överleva, är vi mer än dumma grottafolk.

Vi är Homo neanderthalensis: Neanderthals.

Fakta om livet

Neandertalarna dök upp i Europa för cirka 200 000 år sedan och sambor i världen med förhistoriska människor fram till cirka 30 000 år sedan.

De första Neanderthalresterna hittades 1856 i Neanderdalen nära Düsseldorf, Tyskland, vilket gav benen namnet "Neandertal." Liknande fossil har hittats i Belgien, Jugoslavien, Frankrike, sydvästra Asien (Israel och Irak) och Centralasien. Det är troligt att neandertalarna utvecklades var dess förfader, H. heidelbergensis, bodde: mestadels Afrika. Neanderthaler spridda över hela sydvästra Asien, Centralasien och Europa när de utrotades.

Neandertalarna liknar människor ( Homo sapiens ) i struktur och kapacitet. De har emellertid mycket större hjärnor än människor, med en krankapacitet större än 1450 cc, vilket utökade deras kapacitet långt bortom tidens människor. Tolkning av fossil har också anklagat att neandertalarnas kroppar användes mycket ansträngande - kanske vandra långa sträckor, lyfta tunga material eller djurkroppar och kunna brottas med tidens jättedjur.

DNA

1997 extraherades DNA från ett 1856-prov av Homo neanderthalensis. Detta DNA kom från individens mitokondrier, snarare än kärn-DNA som vanligtvis används. Eftersom den enda källan till förändring i mitokondriell DNA ("mtDNA") är slumpmässig mutation, som sker med en ganska konstant hastighet av 2% var 1 miljon år, tror forskare att denna typ av DNA är en pålitlig källa för studie.

Studier av detta DNA har visat att det finns ungefär 25 skillnader mellan moderna människor och neandertalar, vilket tyder på att de två arterna separerade på det mänskliga släktträdet för cirka 600, 00 år sedan. Detta överensstämmer med andra fossila bevis som pekar på H. heidelbergensis som vår gemensamma förfader till neandertalarna, vilket innebär att vi samexisterade med dem under en lång tid.

Men teorier om mänskligt och neandertal DNA blandning genom förädling diskuteras fortfarande. Det finns ökande bevis för att vi troligen har blandat oss med Neanderthals, vilket visas i TED-videon som till höger finns. Ändå förblir denna debatt i spetsen för nyheter om Neanderthals, som det ses i denna TIME-tidningsartikel. En annan intressant artikel kan hittas från NPR om 2010-upptäckter i DNA från Neanderthals.

Kultur

Neanderthaler levde under en tidsperiod känd som "Middle Paleolithic", som också kallas "Middle Stone Age."

Mellanpalolitiken kännetecknas av olika miljöer, från rikare resurser och tundra-liknande förhållanden i Europa till savanna och halvtorra öknar i Afrika. Maten varierar ofta med miljön. I Europa tyder bevis på att neandertalarna jagade rens, bison, vilda oxar, hästar, mammuter, noshörningar, hjortar, björnar, vargar, rävar, fåglar och fiskar. I Afrika jagade de antilop, eland och buffel medan de samlade skaldjur vid Klasiesfloden i Sydafrika.

Två verktygssammansättningar kännetecknar Mellanpalolitiken. För det första är de musteriska verktygen som finns i Europa och Nära östen stora kärnverktyg och mindre verktyg som bildas genom att flingra berget (slå två stenar ihop för att forma verktyget). Dessa verktyg tros ha använts för att skrapa hudar (för att göra kläder), bearbeta trä och kunde fästas på skaft av trä för att bilda spjut och andra vapen. För det andra slogs de post-akeuliska verktygen i Afrika av förberedda kärnor, vilket slog av flingor av förutbestämda och standardstorlekar för att bilda verktygen. Det finns olika typer av verktyg, de flesta har hittats runt Klasiesfloden och södra Afrikakusten. Det äldsta av dessa verktyg kan vara för 120 000 år sedan, då det tros att några mindre band av neandertalar, liksom band av moderna människor, bebod regionen.

Neanderthaler gjorde sina hem i grottor och bergskydd, även om detta kan vara överrepresenterat eftersom permanenta strukturer som grottor är mer benägna att överleva tidens test än öppna skyddsrum som tält (som nu kan ligga dolda under Europas stadsgator och jordbruksmark) . Det finns bevis för att neandertalarna återvände till dessa platser år efter år - möjligen flyttade på grund av säsongsförändringar eller besättningsflyttningar. Neandertalarna tycks ha använt ett omfattande utnyttjande av eld, eftersom lager av tjock aska och bevis på härdarna vanligtvis finns i bergskydd.

Utöver grunderna finns det några bevis för att neandertalarna hade de finare sakerna i tiden: religion och dess tillhörande ritualer. Bevis för avsiktliga begravningar har hittats på flera platser, bland annat en 16-årig pojke begravd vid Le Moustier med gammaldags stenöxor nära händerna, fem barn och två vuxna sköt ihop på en tomt vid La Ferrassie och pollen i och runt en mans kropp vid Shanidar-grottan i Irak (vilket antyder användning av blommor i begravningen). Dessutom hittades en stenkantad grop med staplade skallar av sju grottbjörnar vid Drachenloch i de schweiziska Alperna. Med tanke på att grottbjörnarna var nästan nio meter höga tros det att dödskallarna kan vara en del av en religiös hedring eller tillfredsställelse av grottbjörnens humör.

Neanderthal Voices

Vad hände med dem?

Det finns tre primära teorier om varför neandertalarna försvann från fossilregistret.

För det första tror vissa att neandertalarna och människor blandade sig med tiden, vilket leder till att Neandertalarna slutligen försvann. Även om detta är en av de mer troliga teorierna, finns det mycket litet bevis för att stödja "hybrider" av de två arterna och inga kända artefakter stöder sambor. Debatten om denna teori fortsätter idag.

För det andra tror andra att moderna människor kan ha dödat neandertalarna i en paleolitisk folkmord. Å andra sidan, det finns få eller inga bevis för att stödja denna teori, eftersom det hittills inte har hittats någon "mordad" Neandertal. Neandertalarnas avancerade fysiska styrka, jämfört med tidens mer gracila människor, skulle också antyda att varje folkmord skulle ha varit kortlivad.

Slutligen tros det allmänt att när klimatet förändrades och moderna människor blev mer folkrika och flyttade till regioner ockuperade av neandertalarna, skulle konkurrensen om resurser ha drivit neandertalarna till utrotning. Liksom vad som händer med andra arter som tvingas pressas från sina hem eller står inför nya hot från invaderande arter, skulle neandertalarnas livsmedelsförsörjning, hem och andra resurser ha efterfrågats av de intrångande moderna människorna och drivit neandertalarna till Västeuropa. Med mindre populationer, mindre effektivitet som jägare och samlare, behovet av fler kalorier per dag än moderna människor, och kanske en icke-konfronterande attityd (eftersom det inte finns några bevis för någon konfrontation mellan de två), är det mest trovärdig att Neandertalarna helt enkelt "försvann" med tiden.

Denna tredje teori stöds väsentligen av fossila bevis. De flesta fynd tyder på att människor långsamt pressade neandertalarna in i den iberiska halvön (där Spanien för närvarande är beläget), eftersom det här är de senaste neandertalsfossilerna har hittats. Det är troligt att sådana neandertalar var som "flykting" -populationer, som drog sig tillbaka från den ökade konkurrensen om resurser tills det så småningom inte var någonstans att gå och de dog ut.