Fotografi av ett faktiskt bildvykort från avslöjandet av Vimy-minnesmärket |

Springfjället 1917

De allierade styrkorna i Frankrike och Storbritannien hade planerat en våroffensiv i Arras-regionen sedan sent 1916. Dvärgkrigstjänst och dess tillhörande dödlägen var inte längre acceptabla, och ett genombrott behövdes helt klart om kriget skulle upphöra. .

Det var ett betydande tryck på regeringarna i både Frankrike och Storbritannien att avsluta kriget. Vanliga medborgare var trötta på de pågående uppoffren som de var tvungna att göra, den civila oron var på väg upp och alltför många familjer hade förlorat söner och fäder. Politikare, på uppdrag av sina konstituenter, steg upp i båda parlamenten och krävde ett slut på kriget. Den brittiska premiärministern Asquith, mannen som hade ledat sitt land in i kriget, var en olycka i tidens politik och avgick i december 1916. Hans efterträdare, David Lloyd George, skulle visa sig vara en formidabel krigstidens premiärminister.

Andra slaget vid Arras

Alla drömmar om ett genombrott av Entente kastades i fara i februari 1917 när Ryssland rådde hennes allierade att hon inte kunde delta i den planerade våroffensiven. Den ursprungliga planen hade krävt attacker mot den tyska armén på två fronter, en ledd av ryska styrkor och en ledd av en kombinerad fransk-anglo ansträngning. Att skapa oro i Ryssland skulle snabbt leda till revolution, och kulminera med abdikationen av tsaren Nicholas II i mars 1917. Även om revolutionen inte betydde att Ryssland drog sig ur kriget med en gång, skulle hon behöva sitta ut våroffensiven.

Med den ursprungliga planen nu i tatueringar var briterna mycket ovilliga att starta en ny offensiv. Men Frankrike var desperat att övertyga sin allierade att fortsätta. Av en befolkning på 20 miljoner hade nästan en miljon franska soldater redan dött i början av 1917. Och så var det att Vimy Ridge blev en del av en ny plan för det som nu kallas den andra striden om Arras. Den franska chefschefen, general Robert Nivelle övertalade Storbritanniens nya premiärminister att om briterna kunde skapa en avledning vid Vimy, kunde fransmännen fokusera en attack på floden Aisne cirka 50 mil bort.

Vimy Ridge stiger långsamt från Douai-slätten i nordöstra Frankrike. Den är 2300 ft bred på sin smalaste punkt med en brant droppe på sin östra sida. På en höjd av 200 fot gav den utsikt över miles i alla riktningar. Detta gjorde det till en viktig strategisk position.

Nivelle är stötande

Robert Nivelle hade först tagit över som chefschef i december 1916, en position som tidigare innehas av den populära "Papa" Joffre. Joffre hade fått titeln Marskalk av Frankrike i december, trots att hans inflytande avtagit till följd av de kostsamma slagen 1916 i Verdun och The Somme. På grund av vissa bakgrundsaffärer, försök till ansiktsbesparing och den dåvarande franska premiärministern Briands desperation att hålla fast vid sin regering, befann sig Joffre utan någon verklig makt. Han avgick med omedelbar verkan och lämnade Nivelle ansvarig.

Nivelle var övertygad om att ett genombrott var möjligt. Om den brittiska armén bara kunde ge en avledning skulle en fransk attack kunna lyckas. Men han hade fel.

Nivelles attack på Aisne var ett stort nederlag för fransmännen. De kunde inte bryta igenom tyska linjer, och den korta striden kostade fransmännen över 100 000 skadade. Nivelle överfördes senare till Nordafrika.

De brittiska styrkorna hade bättre tur med sina egna planer för Arras. Det kanadensiska korps, med stöd av briterna, hade beordrats att ta Vimy Ridge, som faktiskt hade varit i tyska händer sedan oktober 1914.

Fångad maskinpistol Befästning

Grävkonst från Vimy Ridge

En del av diketkonst gjord av ett skalhölje. Den är inskriven Vimy 1917 och bär den kungliga ingenjörerna. |

Förbereder för striden

De brittiska planerna för slaget vid Arras var mycket detaljerade, och ingen var mer detaljerad än de noggranna förberedelserna för attacken mot Vimy Ridge. Som förberedelse för attacken byggde kanadensarna en fullskalig kopia av stridsområdet. Detta gav alla enheter möjlighet att öva för själva attacken och lära sig de strategiska landmärken på kartorna genom att öva. De simulerade till och med den rullande spärren, med officerare som bär flaggor framför infanteritropperna för att representera linjen där skalen skulle falla.

De allierade utförde flygkännande för att få en mer exakt läsning av de tyska positionerna på åsen, och stridsmarkens modell uppdaterades i enlighet med detta när ny information om tyska positioner lärdes. Flygkännande var allvarligt farligt arbete, eftersom det krävde att piloterna skulle komma i mycket låga och i långsamma hastigheter, vilket gjorde dem till lätta mål för de tyska kanonerna. Den genomsnittliga livslängden för en Royal Air Force-pilot under det som blev känt som Bloody April mättes i timmar.

Den kanadensiska infanteriattacken på kanten föregicks av ett nästan tre veckor långt artilleribombardement av brittiska vapen. Den 20 mars började beskjutningen, och det fortsatte ända fram till striden, men under de första 13 dagarna förblev ungefär hälften av vapnen tyst, så att tyskarna inte kunde upptäcka dessa batterier och lära sig hela omfattningen av artilleristöd. Beställningarna att gå vidare på stridsdagen föregicks av ett 5-minuters bombardemang för orkaner, där alla vapen äntligen öppnades upp på en gång och sköt mot en serie förutbestämda intervall. Vid stridens tid hade Tysklands frontlinjer och taggtråd krossats med över en miljon rundor fält och tung ammunition.

Men tyskarna var också upptagna. De svarade på de allierade bombardemanget med sina egna skal, utformade för att skapa massiva kratrar som skulle hindra allierade truppers rörelse och artilleri över No Man's Land.

Ingenjörer hade också varit upptagna på båda sidor i försök att bygga tunnlar under fiendens positioner för att bryta dem och göra deras fiendens tunnor värdelösa. De allierade använde djupa gamla källare i Arras och nyligen grävde tunnlar för att skydda tusentals av sina trupper från tyska bombardemang, och använde också det utarbetade tunnelsystemet för att flytta män och ammunition till fronten.

Slaget vid Vimy Ridge

Kanadensare på Vimy Ridge

Striden om Vimy Ridge

För första och sista gången i WWI kämpade alla fyra divisionerna i den kanadensiska expeditionsstyrkan (CEF) tillsammans i Vimy. Cirka 100 000 medlemmar av CEF deltog i slaget. Tidigare allierade försök att ta Vimy hade misslyckats, inklusive upprepade försök från fransmännen som hade kostat dem 150 000 skadade. Många befälhavare trodde i hemlighet att Vimy var immun mot att fånga enbart genom ett markattack.

Temperaturen hade sjunkit över natten den 8: e natten, vilket gjorde att de leriga åkrarna kan härdas något. Vid tidigt på morgonen den 9 april var marken en lugn av halvfryst lera. Män flyttade på plats under täckning av mörker och i total tystnad. Allt ställdes till klockan 04:00.

Karta över kanadensiska positioner 9-12 april 1917

Ett fotografi av en karta gjord av den kanadensiska arméundersökningsanläggningen som visar kanadensiska korpsens position vid Vimy |

Planen för attacken

Det fanns fyra huvudmål och varje segment av stridsplanen hade övats och tidsinställts och reviderats genom simuleringar i fullskalamodellen:

  1. Den svarta linjen var det första målet. De kanadensiska korpsens fyra divisioner, som ligger cirka 750 meter från kanadensens främre diken, fick exakt 35 minuter för att uppnå detta första mål.
  2. Efter en 40 minuters paus var Röda linjen nästa mål, och även där 3: e och 4: e divisionerna skulle förbli.
  3. Efter en paus på två och en halv timme flyttade 1: a och 2: a divisionerna ytterligare 1 200 meter till Blå linjen, med stöd från det brittiska 13: e infanteriet.
  4. Det slutliga målet, den bruna linjen, skulle se män i 1: a och 2: a flytta bortom själva kammen och säkra byn Th lus.

Påskmåndagen den 9 april 1917 grymde det kallt och grått, med frysning regn och snö föll på den redan avgrundiga marken. Klockan 05:30, med den krypande spärren skapad av 3 000 artilleribitar framför dem, började 15 000 män i den första vågen att korsa det kraterstockade No Man's Land, och långsamt slingrade sig runt skalhål för att nå den svarta linjen. Färska våg av reserv trupper tog över ledningen på fördefinierade platser under framskridet, och vid middagstid hade tre av de kanadensiska divisionerna fångat större delen av Vimy Ridge.

Hill 145 och The Pimple

Hill 145, den högsta punkten på åsen, föll till fjärde kanadensiska divisionen dagen efter. Kullen var en viktig strategisk punkt på kammen och hade varit starkt befäst av tyskarna med en serie skyttegravar, gruvor och utgrävningar. Attacken genomfördes av 11: e och 12: e brigaderna. Båda brigaderna mötte tungt motstånd från den tyska linjen, och olyckorna var höga på båda sidor. Vid mitten av eftermiddagen var Hill 145 i kanadensiska händer.

Det slutliga målet inkluderade The Pimple, den näst högsta punkten på åsen. Denna begränsade men hårda del av striden började klockan 05:00 den 12 april med en spärröppning som öppnades på den tyska frontgraven. Det var hårda hand-till-hand slåss den här dagen, men offensiven tog mark mycket snabbt. Pimple föll till den 10: e kanadensiska brigaden.

Den 12 april hade kanadensarna tagit hela åsen. Tyskarna hade äntligen körts från Vimy Ridge och hade dragit tillbaka mer än tre kilometer. På bara några dagar hade kanadensarna avancerat 4500 meter och fångat mer än 4 000 tyska fångar. De tog också grepp om tyska diken, maskingevär, howitzers och gasskal.

Vimy Ridge hade bytt hand för allra sista gången i WWI.

Restaurerade kanadensiska diken på Vimy

Fotografi av ett gammalt vykort som visar ett avsnitt av restaurerade kanadensiska skyttegravar på Vimy |

Den höga kostnaden för seger

Även om segern på Vimy kom snabbt - det tog bara fyra dagar - kom den inte utan kostnad. Av de mer än 10 600 kanadensiska skadade låg 3.598 kanadensiska män döda. En ny granskning av attestdokumenten som varje man i CEF var tvungen att skriva under innan han gick över till visade att 20 år gammal var den vanligaste åldern för dem som gav sina liv på Vimy.

Bland kanadensarna som kämpade på Vimy, fick fyra Victoria Cross, den högsta utmärkelsen för allvar i den brittiska armén. En av dessa, kapten Thain MacDowell från den 38: e bataljonen, gick in i en tysk dugout under kampen om Hill 145, och lurade 77 preussiska trupper att tro att han hade en stor styrka av män med sig. Tyskarna övergav sig och MacDowell tog sina maskingevär. Och MacDowells stora styrka? Två män. MacDowell hade också förtjänat den distinguished service order under slaget vid Somme. Han var en av de mycket lyckliga som gjorde det genom kriget.

Tanglefoot som utför "Vimy" vid Vimy-minnesmärket i Frankrike